En 2010, las Naciones Unidas reconocieron el acceso al agua potable y el saneamiento como un derecho humano fundamental. Sin embargo, más de 4.100 millones de personas en todo el mundo, especialmente en países de ingresos bajos y medianos, aún no tienen acceso a este derecho humano.

El agua limpia y segura es necesaria para las funciones básicas de la vida: para beber, cocinar, bañarse y más. Cuando no está disponible, la gente recurre a fuentes alternativas, que a menudo están contaminadas con bacterias patógenas que surgen de los desechos humanos. El uso de esa agua expone a las personas a enfermedades transmitidas por el agua, como la diarrea.

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En las ciudades, la mayoría de los hogares tienen acceso a agua tratada y buenos servicios de saneamiento. Sin embargo, más de 340 millones de personas en el África subsahariana, principalmente en comunidades rurales y asentamientos informales, no lo hacen. Pueden depender de ríos, lagos y arroyos para su. Además, más de 270 millones practican la defecación al aire libre o tienen baños mal construidos. La mayoría no tiene más remedio que defecar al aire libre, a menudo desechando sus heces directamente en los ríos, los mismos que utilizan como fuentes de agua.

Nosotros, un grupo de investigadores de Sudáfrica, queríamos saber más sobre cómo las diferentes actividades humanas alrededor de los ríos del país afectaban la calidad microbiana del agua. Queríamos comprender hasta qué punto los asentamientos informales, donde el acceso al saneamiento básico y la higiene es limitado o nulo, afectaban la presencia de bacterias transmitidas por el agua.

Nos propusimos explorar cómo diferentes actividades humanas, como las plantas de tratamiento de aguas residuales, los asentamientos informales y la agricultura, afectaban la calidad microbiana del agua del río. También utilizamos un modelo matemático para mostrar si las personas podrían enfermarse por beber agua del río sin tratar. Observamos a E. coli como organismo indicador y Vibrio, Salmonella y Shigella como organismos patógenos. Los organismos indicadores indican la posible presencia de patógenos, que son microorganismos que pueden causar enfermedades.

Nuestra investigación encontró que en los asentamientos informales donde no había instalaciones de saneamiento y manejo de desechos, a menudo había una gran cantidad de bacterias presentes en el agua del río que estudiamos. Algunas de estas bacterias eran formas patógenas de E. coli que, cuando se consumían, podían enfermar a las personas. También observamos que las personas que viven allí utilizan con frecuencia el agua del río, sin ningún tratamiento, para la higiene personal como bañarse y cepillarse los dientes. El río también se usaba a menudo para rituales, que implicaban sumergirse varias veces en el agua como una forma de limpieza espiritual.

Muestras de actividades antes y después

El río Apies nace del sur de la ciudad de Pretoria (una de las tres capitales de Sudáfrica) y fluye hacia el norte de la ciudad, antes de unirse al río Pienaars. Se recolectaron muestras en diez sitios diferentes a lo largo del río. Estos sitios estaban situados corriente arriba y corriente abajo de las diferentes actividades humanas que analizamos. Probamos el agua en el laboratorio para detectar la presencia de microorganismos.

Existen numerosas instalaciones de tratamiento de aguas residuales que descargan las aguas residuales directamente al río. A veces, el agua descargada no se trata debido a una falla del sistema, o se trata mal cuando está sobrecargada. El río también recibe desechos de asentamientos informales situados a lo largo de las riberas del río, ya sea directamente a través de vertederos o indirectamente de la escorrentía superficial durante las fuertes lluvias. Estos asentamientos informales no están planificados y las casas a veces se construyen en terrenos de propiedad ilegal, por lo general no se construyen de acuerdo con las regulaciones. Por eso no cuentan con servicios de gestión de residuos.

Este río también se utiliza para riego. Los aldeanos de las comunidades rurales, áreas que se subdividen en áreas “tribales” y granjas comerciales y generalmente tienen pocas casas, también usan el agua del río para su ganado. Los asentamientos informales y rurales utilizan el río directamente para verter sus desechos, incluidas las heces, y para la higiene personal y doméstica.
Ganado y aguaVacas que utilizan el agua de la comunidad rural de Potwane en el norte.
Imagen: autor suministrado

Aislamos todos los organismos probados en las muestras de agua y sedimentos recolectadas de este río. Descubrimos que el número de bacterias aisladas antes de que el agua pasara por asentamientos informales era menor en comparación con el número cuando el río había pasado por el asentamiento. Esto se debió a la falta de baños en el asentamiento, lo que obligó a las comunidades a usar el río como baño. También encontramos un mayor número de bacterias cuando el río recibió aguas residuales de las instalaciones de tratamiento de aguas residuales. Esto muestra que la planta de tratamiento estaba descargando agua mal tratada que contenía heces en el río.

Enfermarse está casi garantizado

La Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda que no debe haber E. coli en el agua destinada a beber. Pero encontramos hasta 1 millón de células de E. coli en 100 ml de agua recolectada corriente abajo para los asentamientos informales y los sitios de las instalaciones de tratamiento de aguas residuales. Según el modelo matemático, alguien que ingirió tan solo 1 ml de agua sin tratar tenía casi un 100% de posibilidades de enfermarse durante la temporada de lluvias, lo que provocó ausencias escolares y días de trabajo perdidos.

Las personas que viven en asentamientos informales y áreas rurales deben ser conscientes del impacto negativo de la defecación al aire libre, especialmente directamente en los ríos. Cuando no exista una fuente de agua alternativa, se les debe recomendar que traten el agua, por ejemplo hirviéndola antes de usarla.

Los gobiernos deben garantizar que las personas que viven en comunidades rurales y asentamientos informales tengan acceso a baños y agua potable. Esto se puede hacer construyendo baños comunitarios o proporcionándoles baños móviles, donde la construcción puede no ser posible. Los gobiernos también deben asegurarse de que las instalaciones de tratamiento de aguas residuales, cuando estén disponibles, funcionen correctamente para evitar la descarga de agua mal tratada que contiene bacterias y heces dañinas en los ríos.

El Departamento de Agua y Saneamiento de Sudáfrica también debe garantizar que las plantas de tratamiento de aguas residuales se adhieran estrictamente a la Sección 39 de la Ley Nacional de Aguas de 1998, que proporciona orientación para la calidad y la gestión de las aguas residuales.La conversación

Akebe Luther King Abia, científico investigador, Universidad de KwaZulu-Natal

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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