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© Reuters. Por qué 4.997 murieron en cárceles de EE. UU. Sin tener su día en la corte

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Por Peter Eisler, Linda So, Jason Szep, Grant Smith y Ned Parker

CANTON, Mississippi (Reuters) – Harvey Hill no dejaría el patio delantero de John Finnegan. Se quedó de pie bajo la lluvia torrencial, riéndose del cielo, alarmando a la esposa de su antiguo jefe. Finnegan marcó el 911.

“Necesita una evaluación mental”, recuerda el paisajista que le dijo al oficial que llegaba. En cambio, Hill fue acusado de allanamiento y encarcelado bajo sospecha de un delito menor que podría traer una multa de $ 500.

Fue una sentencia de muerte.

Al día siguiente, 6 de mayo de 2018, la condición de Hill empeoró. Se enfureció en el centro de detención del condado de Madison en Canton, Mississippi, arrojó un tablero de ajedrez y golpeó a un guardia con una bandeja de almuerzo.

Tres guardias abordaron al hombre de 36 años, lo rociaron con gas pimienta y lo patearon repetidamente en la cabeza. Después de esposarlo, dos guardias golpearon a Hill contra una pared de concreto, según muestra un video de vigilancia de la cárcel inédito. Lo llevaron a una ducha, lejos de las cámaras, y lo volvieron a golpear, aún esposado, según una investigación estatal. Los guardias dijeron que Hill era combativo, exhibiendo una fuerza sorprendente que requería fuerza.

El video mostró a Hill retorciéndose de dolor en la enfermería, donde fue evaluado por una enfermera práctica con licencia, pero no le dieron medicamentos. La ley de Mississippi dicta que un médico o una enfermera con credenciales superiores toman decisiones sobre las intervenciones médicas. Pero Hill fue enviado directamente a una celda de aislamiento, donde un guardia lo inmovilizó contra el piso, le quitó las esposas y lo dejó tirado en el cemento. Hill se arrastró hasta el baño. Luego dejó de moverse.

Nadie lo examinó durante 46 minutos. Cuando lo hicieron, él no tenía pulso. En cuestión de horas, estaba muerto. Y tenía mucha compañía.

Hill's es una de las 7.571 muertes de reclusos que Reuters documentó en un examen sin precedentes de la mortalidad en más de 500 cárceles de EE. UU. Entre 2008 y 2019.Las tasas de mortalidad se han disparado en esos centros de detención, aumentando un 35% durante la década que terminó el año pasado. Las bajas como Hill son típicas: detenidas por cargos menores y muriendo sin haber tenido su día en la corte. Al menos dos tercios de los presos muertos identificados por Reuters, 4.998 personas, nunca fueron condenados por los cargos por los que estaban detenidos.

A diferencia de las cárceles estatales y federales, que mantienen a personas condenadas por delitos graves, las cárceles son calabozos administrados localmente destinados a detener a las personas que esperan ser procesadas o juzgadas, o aquellas que cumplen sentencias breves. El número de reclusos que mueren sin una resolución de caso subvierte un principio fundamental del sistema de justicia penal de Estados Unidos: inocentes hasta que se demuestre lo contrario.

“Mucha gente está muriendo y nunca han sido sentenciadas, y eso es obviamente un gran problema”, dijo Nils Melzer, relator especial de las Naciones Unidas sobre tortura y otros castigos inhumanos, después de revisar los hallazgos de Reuters. “Tienes que proporcionar el debido proceso en todos estos casos, tienes que proporcionar condiciones de detención humanas en todos estos casos y tienes que proporcionar atención médica en todos estos casos”.

La Constitución de los Estados Unidos otorga a los reclusos derechos fundamentales, pero esas disposiciones son difíciles de hacer cumplir. La Decimocuarta Enmienda garantiza un trato justo a los detenidos en prisión preventiva, pero la palabra “imparcial” está abierta a la interpretación de los jueces y jurados. La Corte Suprema de los Estados Unidos ha dictaminado que la prohibición de la Octava Enmienda sobre el castigo cruel prohíbe la “indiferencia deliberada hacia las necesidades médicas graves de los prisioneros”, pero demostrar la negligencia deliberada es difícil. La Sexta Enmienda asegura juicios rápidos, pero no define rápidos.

El análisis de Reuters reveló una confluencia de factores que pueden convertir las estadías cortas en la cárcel en sentencias de muerte. Muchas cárceles no están sujetas a ningún estándar aplicable para su funcionamiento o la atención médica que brindan. Por lo general, reciben poca o ninguna supervisión. Y los requisitos de fianza atrapan a los presos más pobres en prisión preventiva durante largos períodos. Mientras tanto, las poblaciones de reclusos se han vuelto más enfermas, más dañadas por enfermedades mentales y plagadas de adicciones.

Las 7.571 muertes identificadas por Reuters reflejan esas tensiones. La mayoría sucumbió a la enfermedad, a veces queriendo una atención médica de calidad. Más de 2.000 se quitaron la vida en medio de crisis mentales, incluidos unos 1.500 en espera de juicio o acusación. Un número creciente, más de 1 de cada 10 el año pasado, murió por los efectos agudos de las drogas y el alcohol. Casi 300 murieron después de languidecer tras las rejas, sin ser condenados, durante un año o más.

Como ocurre con gran parte del sistema de justicia penal de los Estados Unidos, el número de víctimas tras las rejas recae de manera desproporcionada sobre los estadounidenses negros, como Hill. Los presos blancos representaron aproximadamente la mitad de las muertes. Los afroamericanos representaron al menos el 28%, más del doble de su proporción de la población de EE. UU., Una disparidad a la par con la alta tasa de encarcelamiento de los negros. Reuters no pudo identificar la raza del 9% de los reclusos que murieron.

Las muertes en las cárceles suelen llamar la atención a nivel local, pero escapan al escrutinio de las autoridades externas, una brecha en la supervisión que apunta a un problema nacional: el sistema estadounidense para contar y monitorear las muertes en las cárceles está roto.

UN SISTEMA DE SUPERVISIÓN FEDERAL QUEBRADO

Las más de 3.000 cárceles de Estados Unidos suelen estar a cargo de los alguaciles del condado o la policía local. A menudo no cuentan con el equipo ni el personal necesarios, y los funcionarios locales los ven como una carga presupuestaria. Una proporción creciente ha contratado su atención médica a empresas privadas.

Sin embargo, no existen estándares nacionales que se puedan hacer cumplir para garantizar que las cárceles cumplan con los requisitos constitucionales de salud y seguridad de los reclusos. Solo 28 estados han adoptado sus propios estándares para llenar el vacío. Y gran parte de la supervisión que existe está limitada por una cortina de secreto.

La Oficina de Estadísticas de Justicia del Departamento de Justicia ha recopilado datos de mortalidad de reclusos durante dos décadas, pero las estadísticas de las cárceles individuales se ocultan al público, a los funcionarios gubernamentales y a las agencias de supervisión según una ley de 1984 que limita la divulgación de datos de BJS. Los funcionarios de la agencia dicen que la discreción es fundamental porque alienta a los alguaciles y a la policía a informar los datos de sus muertes cada año.

El secreto tiene un costo: los legisladores locales no pueden saber si las tasas de muerte de sus cárceles son más altas que las de comunidades similares. Los grupos que defienden los derechos de los reclusos no pueden obtener datos de mortalidad cárcel por cárcel para respaldar los casos judiciales. Los propios abogados del Departamento de Justicia, encargados de emprender acciones legales cuando las instalaciones penitenciarias violan las normas constitucionales, no pueden identificar fácilmente las cárceles donde los altos índices de muertes justifican una investigación federal.

“Si hay una alta tasa de mortalidad, eso significa que hay un problema”, dijo Julie Abbate, ex subdirectora de la Sección de Litigios Especiales del Departamento de Justicia, que hace cumplir los derechos civiles en las cárceles. Dar a conocer esas tarifas “haría mucho más difícil ocultar una cárcel mala”.

El Departamento de Justicia emite informes estadísticos amplios sobre las tendencias estatales o nacionales. Pero incluso esos números de muertes no siempre cuentan la historia completa.

Algunas cárceles no informan a BJS de las muertes. Algunos los informan de manera inexacta, enumerando los homicidios o suicidios como accidentes o enfermedades, encontró Reuters. El consultor del Departamento de Justicia, Steve Martin, que ha inspeccionado más de 500 prisiones y cárceles de Estados Unidos, dijo que en todos los casos que ha investigado, recuerda que solo un homicidio se informó con precisión. Los otros fueron categorizados como “médicos, insuficiencia respiratoria o lo que sea”, dijo.

Otras cárceles encuentran otras formas de mantener las muertes fuera de los libros, como “liberar” a los reclusos que han sido hospitalizados en estado grave, tal vez por un intento de suicidio o una crisis médica, para que no estén en la lista de la cárcel cuando mueran. Los alguaciles a veces los caracterizan como “liberaciones compasivas” que permiten a las familias de los reclusos la oportunidad de pasar sus últimas horas juntas sin la supervisión de las fuerzas del orden.

En total, Reuters identificó al menos 59 casos en 39 cárceles en los que las muertes de reclusos no se informaron a las agencias gubernamentales ni se incluyeron en los recuentos proporcionados a la organización de noticias.

El Departamento de Justicia se ha vuelto más reservado sobre los datos de muertes bajo la administración Trump. Si bien BJS nunca ha publicado cifras de mortalidad cárcel por cárcel, tradicionalmente ha publicado estadísticas agregadas aproximadamente cada dos años. El informe de 2016 no se publicó hasta este año.

Y, dijo un portavoz de Justicia, “no hay planes” para emitir informes futuros que contengan incluso datos agregados sobre muertes de reclusos en cárceles o prisiones.

Las demoras en los informes son “un ultraje”, dijo el representante Bobby Scott, un demócrata de Virginia que fue coautor de la ley de informes original en 2000 con un colega republicano. Scott dijo que el secreto nunca fue el objetivo. Fue coautor de una actualización de 2014, que restringe el dinero de las subvenciones federales cuando las cárceles no informan muertes y cambia la recopilación de datos a una agencia diferente del Departamento de Justicia que no estaría restringida de divulgar datos cárcel por cárcel. La ley actualizada aún no se ha implementado.

“El punto”, dijo Scott, “es que sospechamos que muchas de las muertes se pueden prevenir con ciertos protocolos: mejores protocolos de suicidio, mejor atención médica, mejores proporciones de guardias por prisioneros. Debes tener información a nivel de la cárcel. No tiene forma de orientar realmente la acción correctiva si no la tiene “.

Debido a que el gobierno no divulgará los datos de muertes cárcel por cárcel, Reuters compiló los suyos. La organización de noticias rastreó las muertes en la cárcel durante una docena de años desde 2008 hasta 2019 para crear la base de datos más grande de este tipo fuera del Departamento de Justicia. Los reporteros presentaron más de 1,500 solicitudes de registros para obtener información sobre muertes en 523 cárceles de EE. UU., Cada prisión con una población promedio de 750 o más reclusos, y las 10 cárceles o sistemas penitenciarios más grandes de casi todos los estados. Juntas, esas cárceles albergan un promedio de unos 450.000 presos al día, o aproximadamente tres de cada cinco en todo el país.

Reuters está poniendo a disposición del público todos los datos que recopiló https://www.reuters.com/investigates/special-report/usa-jails-graphic

Un hallazgo: desde el último informe del Departamento de Justicia, para 2016, la tasa de mortalidad en las grandes cárceles ha seguido aumentando, dejándola hasta un 8% en 2019, el punto más alto en el período de 12 años de 2008-2019 examinado por Reuters. En ese tiempo, la tasa de suicidios disminuyó ya que muchas instalaciones lanzaron iniciativas de concienciación y respuesta al suicidio. Pero la tasa de mortalidad por sobredosis de drogas y alcohol aumentó alrededor del 72% en medio de la epidemia de opioides.

Los datos también revelan decenas de grandes cárceles con altas tasas de mortalidad, incluidas dos docenas con tasas de muerte que duplican el promedio nacional.

Dichos datos “en realidad hubieran sido muy útiles para fines de aplicación”, dijo Jonathan Smith, quien dirigió la Sección de Litigios Especiales del Departamento de Justicia de 2010 a 2015.

RARO ESCRUTINIO, REFORMA

La información detallada sobre las muertes en la cárcel puede salvar vidas.

En 2016, el Departamento de Justicia comenzó a investigar la Cárcel Regional de Hampton Roads en Portsmouth, Virginia, luego de que el Fiscal General del estado Mark Herring y grupos locales de derechos civiles pidieron una investigación luego de varias muertes de reclusos. Reuters encontró que la cárcel, que sirve a cinco jurisdicciones, promedió 3,5 muertes por cada mil reclusos durante los años 2009 a 2019, más del doble del promedio nacional de 1,5 muertes.

En diciembre de 2018, el Departamento de Justicia dijo que la cárcel de 900 camas violaba los derechos de los reclusos al no brindar atención médica y mental adecuada. La autoridad regional que administra la cárcel acordó un “decreto de consentimiento”, ejecutado por un juez federal, para garantizar un mejor trato a los presos.

Las muertes de reclusos disminuyeron después del acuerdo, que requirió más personal, mejor capacitación y mejores servicios médicos. La cárcel reportó dos muertes en 2019 y una hasta mayo, en comparación con un promedio de cinco al año en los cuatro años anteriores.

Esa fue una de las últimas investigaciones de cárcel del Departamento de Justicia. De 2008 a 2018, el departamento abrió 19 investigaciones sobre cárceles, tres durante el mandato del presidente Trump.

Sin embargo, desde 2018, no ha abierto ninguno. Un memo que circuló en noviembre de 2018 por el entonces fiscal general Jeff Sessions puso obstáculos en la forma de emitir decretos de consentimiento para reformar cárceles. En una entrevista telefónica, Sessions dijo a Reuters que la política que estableció se apegaba a los estándares de la Corte Suprema sobre cuándo se podían ingresar los decretos de consentimiento, permitiéndolos cuando eran “apropiados” y “justificados”.

En ausencia de supervisión federal, los estados tienen un mosaico de pautas.

Diecisiete estados no tienen reglas o mecanismos de supervisión para las cárceles locales, según una investigación de Reuters y un estudio pendiente de Michele Deitch, especialista en correcciones de la Escuela de Asuntos Públicos Lyndon B. Johnson de la Universidad de Texas. En otros cinco estados de baja población, todas las instalaciones de detención están a cargo de agencias estatales de correccionales. Los otros 28 tienen algún tipo de estándares, como evaluar la salud de los reclusos a su llegada o controlar a los reclusos suicidas a intervalos prescritos. Sin embargo, esos estándares a menudo son mínimos, y en al menos seis de los estados, las agencias que los redactan carecen de poder de ejecución o la autoridad para remitir cárceles deficientes para su investigación.

Deitch dijo que estas brechas hacen que las estadísticas nacionales completas sean aún más importantes. “No se puede tener una buena política sin buenos datos”, dijo. “Los datos nos dicen qué va bien y qué va mal”.

EL FÓSIL

Sin datos de mortalidad cárcel por cárcel, incluso las cárceles con tasas de mortalidad extraordinarias pueden escapar de la intervención oficial durante años, y los funcionarios locales pueden permanecer ciegos ante la gravedad de los problemas que enfrentan sus instalaciones. Un ejemplo es la cárcel del condado de Marion en Indiana, una instalación decrépita de 65 años apodada “El fósil” dentro del departamento del alguacil.

Sobrellenada y con poco personal, la cárcel del condado de Marion tuvo al menos 45 muertes entre 2009 y 2019. Sin embargo, los funcionarios locales rechazaron las peticiones de dos alguaciles consecutivos de fondos adicionales para reforzar la dotación de personal y construir una nueva instalación.

Reuters descubrió que la cárcel se encuentra entre las dos docenas con una tasa de mortalidad promedio, 3,5 muertes por cada 1.000 reclusos, al menos el doble del promedio nacional de 2009 a 2019. Y su historial fue preocupante en uno de los problemas más desafiantes que plagan las cárceles: el suicidio, que representó más de una cuarta parte de todas las muertes en cárceles estadounidenses.

Thomas Shane Miles, un padre casado de dos hijos, luchó durante años con una enfermedad mental y adicción a los opioides cuando fue arrestado en 2016 por una orden de posesión de drogas por un delito menor. En su segundo día en la cárcel, se arrojó por una escalera y tragó el contenido de un paquete de hielo químico.

A Miles le pusieron bajo vigilancia de suicidio, una “bata de suicidio”, una pesada bata tipo hospital cerrada con velcro, y la colocaron en una celda vigilada. Las políticas de la cárcel, así como las pautas de la Asociación de Abogados de Estados Unidos, dictan que los presos suicidas sean monitoreados continuamente.

El día 6, Miles recibió un uniforme de cárcel para una audiencia y fue escoltado por un pasillo subterráneo hasta una celda de detención debajo del edificio de la corte adyacente, una celda sin monitor de video ni líneas de visión claras para los agentes. Al quedarse solo, arrancó una tira de tela del cuello, la colocó sobre la bisagra de una puerta y se colgó. Fue encontrado inconsciente 30 minutos después de ingresar a la celda. Una investigación interna dijo que el oficial supervisor registró sus rondas después del hecho, sin dejar claro cuándo se revisó a Miles.

En una demanda por homicidio culposo que se resolvió en septiembre, la familia de Miles argumentó que, a pesar de ser identificado como un riesgo de suicidio, se le dieron los medios y la oportunidad de suicidarse. La oficina del alguacil negó la mala conducta y dijo que no admitió ninguna irregularidad en el acuerdo; los detalles no fueron revelados.

El suicidio de Miles fue el séptimo de la cárcel en poco menos de 15 meses. La tasa de suicidios del Fossil lo ubicó entre las 20 principales cárceles del estudio de Reuters.

En 2016, el alguacil calificó el problema del suicidio como una “epidemia”, pero los funcionarios del condado negaron las solicitudes de más fondos. Si bien el condado sabía que tenía un problema de suicidio, no había forma de saber cómo se comparaba. Como todos los demás funcionarios, los líderes del condado de Marion no tenían acceso a las cifras del Departamento de Justicia.

La misión de gestión de la cárcel del alguacil a menudo “quedó en segundo lugar” en un sistema presupuestario que lo enfrenta a las obligaciones de aplicación de la ley del departamento de policía de Indianápolis, dijo Frank Mascari, que forma parte del Consejo de la Ciudad y el Condado. “Sabíamos que había algunas muertes” en la cárcel, dijo, “pero no teníamos las estadísticas” para saber que las tasas eran extraordinarias.

De 2015 a 2017, el presupuesto del alguacil creció un poco más del 1% anual, según muestran las cifras de auditoría. La población de reclusos aumentó un 12% en ese tiempo, debido a un aumento en los arrestos y a la legislación estatal que dicta que algunos delincuentes de bajo nivel cumplen sus sentencias en las cárceles del condado, no en las prisiones estatales.

El alguacil lanzó esfuerzos de prevención del suicidio, contrató a trabajadores sociales y capacitó a los oficiales para detectar advertencias de suicidio. De 2017 a 2019, la cantidad de suicidios se redujo a dos por año, pero la dotación de personal se mantuvo críticamente baja ya que los oficiales salían rutinariamente para trabajos en la cárcel mejor pagados en los suburbios cercanos.

Las muertes en la cárcel se mantuvieron obstinadamente altas a pesar de la disminución de los suicidios, llegando a seis el año pasado, la cifra más alta en más de una década, impulsada en parte por las sobredosis de drogas y alcohol. Aún así, no ha habido ninguna intervención estatal o federal.

En julio de 2018, Kyra Warner, de 30 años, se quedó en silencio unos 90 minutos después de llegar a la cárcel. Mientras sus extremidades temblaban, sus compañeras de celda pidieron ayuda y les dijeron a las enfermeras y a los oficiales que Warner dijo que había estado usando metanfetamina y el medicamento contra la ansiedad Xanax.

El video de la cárcel muestra a Warner incapaz de caminar por sí misma mientras los oficiales la trasladaron a una celda de aislamiento monitoreada, donde la dejaron en el piso, todavía temblando. Permaneció inconsciente mientras la revisaban periódicamente durante dos horas, hasta que el personal médico no encontró pulso. Murió de una sobredosis accidental.

“Los oficiales que están observando no están capacitados médicamente”, dijo Rich Waples, un abogado que maneja la demanda por homicidio culposo en curso de la familia contra el sheriff y Wellpath, la compañía que brinda atención médica a la cárcel. “Si hubiera recibido atención inmediata, podrían haber revertido los efectos de esos medicamentos”.

Los funcionarios de la cárcel negaron haber actuado mal y señalaron en su respuesta a la demanda que los oficiales verificaron a Warner en numerosas ocasiones, pero agregaron que no son profesionales médicos. Wellpath, también impugnando la demanda en curso, negó cualquier mala conducta.

“No estamos hechos para ser el hospital de salud mental más grande del estado”, dijo el coronel James Martin, que supervisa la cárcel. “No estamos diseñados para ser la instalación de desintoxicación más grande del estado”. Sin embargo, la cárcel tiene “más camas de desintoxicación que cualquier hospital del estado”.

Se han documentado las deficiencias de la cárcel, incluida una revisión encargada por el condado en 2016 que encontró al Fossil “anticuado”, con una dotación de personal inadecuada y fallas de diseño que obstaculizan severamente el monitoreo de los presos. En 2018, después de que otro estudio independiente destacó los desafíos de la cárcel, el condado aprobó un nuevo complejo de justicia penal de $ 580 millones, con instalaciones dedicadas para tratar enfermedades mentales y abuso de sustancias. En 2022, el Fossil pasará a la historia.

Otra falla en el sistema de EE. UU. Para monitorear las muertes en la cárcel es la divulgación engañosa. El Centro Correccional John E. Polk en el condado de Seminole de Florida informó una muerte al Departamento de Justicia en 2019. Pero al menos otra muerte en la cárcel no se informó en sus archivos oficiales.

El 2 de junio de 2019, Thomas Harry Brill, de 56 años, fue encontrado colgado de una sábana en su celda. El personal intentó resucitarlo, pero no pudo, dijo la cárcel. Fue declarado muerto en un hospital cercano. La portavoz del alguacil, Kim Cannaday, dijo que “fue liberado de nuestra custodia” antes de morir. “Por lo tanto, técnicamente no se consideraría una muerte bajo custodia”.

La hermana de Brill, Tracy, se sorprendió al saber que su muerte fue excluida del recuento oficial de la cárcel. “Están tratando de evitar la responsabilidad”, dijo a Reuters. “Están jugando con los números. Eso está mal.”

Brill se graduó de la Universidad de Eastern Michigan con un título en matemáticas y vivió en un velero durante años, dijo. Había estado luchando con una enfermedad mental cuando voló desde su casa en San Diego para mirar un barco en Florida. Sin dinero, lo encontraron en un automóvil robado y lo arrestaron, pero no podía pagar la fianza. Murió sin ser condenado por el cargo. “Necesitaba $ 500 para salir”, dijo. “Fue un desperdicio horrible y ridículo que muriera”.

UNA MUERTE EN MISSISSIPPI

La base de datos de muertes de Reuters también señala otro beneficio de recopilar y publicar las tasas de mortalidad en las cárceles: puede identificar un número inusual de muertes en cárceles que normalmente tienen pocas. Uno es el centro de detención del condado de Madison de Mississippi, donde Harvey Hill murió después de ser golpeado por los guardias.

La cárcel tuvo muertes ocasionales, y en varios años no reportó ninguna. Sin embargo, en 2018 tuvo dos muertes, incluida una reclusa que murió por complicaciones de un embarazo ectópico. Pocas otras cárceles de su tamaño tuvieron múltiples muertes ese año.

Hill creció en el condado más pobre del estado más pobre de Estados Unidos. West, su ciudad de 185 habitantes, está cruzada por una carretera de cuatro carriles en el condado rural de Holmes en Mississippi. Hizo trabajos de jardinería a una hora en automóvil hacia el sur en Canton, una ciudad de 13.000 habitantes en el condado más rico del estado, donde las tiendas del siglo XIX antes de la guerra, repletas de antigüedades, bordean una plaza céntrica perfecta como una postal.

Cuando tenía 18 años, Hill fue arrestado por cargos de agresión sexual y robo. Se declaró culpable y cumplió 14 años de prisión. Amigos y familiares dicen que comenzó a reconstruir su vida después de su liberación en 2015, tomando trabajos de jardinería con el dueño de la empresa Finnegan. “Era un trabajador increíble”, dijo Finnegan.

Durante el invierno de 2017 hasta la primavera, Hill mostró signos de enfermedad mental, mostró destellos de paranoia y se quejó de insomnio, dijo Finnegan. Después de dejarlo ir en 2018, Hill comenzó a aparecer en su casa, alegando que su antiguo jefe le debía millones de dólares. “Harvey, si hubiera tomado tus millones, no estaría haciendo jardinería. Estaría en una isla ”, cuenta Finnegan diciéndole.

Hill siguió regresando. En mayo de 2018, Finnegan llamó al Departamento de Policía de Madison. Si quería que se retirara a Hill, tenía que presentar cargos, dijo Finnegan que le dijeron, y así lo hizo. “Eso no es algo que realmente quisiera hacer”, dijo. “Harvey necesitaba estar en un hospital psiquiátrico”.

En la estación, Finnegan le dijo al oficial que retiraría los cargos y llevaría a Hill a un centro de salud mental si podían encontrar una habitación. En cambio, Hill fue ingresado en la cárcel del condado de Madison ese viernes por la mañana. “Te recogeré el lunes”, dijo Finnegan. “Y te ayudaremos”.

El Departamento de Policía de Madison dijo que “no hubo eventos notables o extraordinarios relacionados con su arresto”. Mississippi no tiene estándares ni supervisión para las cárceles.

En su respuesta a una demanda familiar, los guardias dijeron que sus acciones fueron adecuadas según la política de la cárcel. Michael Wolf, abogado de uno de los guardias, James Ingram, dijo a Reuters que Hill mordió y luego trató de darle un cabezazo a un oficial, “y continuó resistiendo y exhibió una fuerza inusual. Las técnicas de control fueron consistentes con el uso continuo de la fuerza del Condado “. El otro guardia nombrado en el litigio, James Buford, se negó a comentar.

La familia cree que la fuerza fue injustificada. “Harvey Hill estaba esposado y golpeado hasta morir”, dijo Derek Sells, abogado que representa a la familia. “Alguien debe ser responsable”.

La muerte de Hill fue una de las cuatro que Reuters identificó en la cárcel durante el período de 12 años. Después de su muerte, la cárcel llenó un formulario para el BJS con el nombre de Hill y detalles, incluida su raza, edad y cargos. La casilla de “homicidio” se dejó sin marcar. Dos años después, no se ha enviado ninguna “causa de muerte” al BJS, dijo la cárcel, citando una investigación en curso por parte de la Oficina de Investigaciones de Mississippi. Nadie ha sido acusado.

La familia dijo que la cárcel mintió sobre su muerte. “Simplemente nos dijeron que Harvey había fallecido y que había tenido un ataque cardíaco”, dijo Katrina Nettles, su hermana menor. La cárcel no respondió a las solicitudes de comentarios. Su contratista médico, Quality Correctional Health Care, y la enfermera que trató a Hill negaron haber actuado mal en el litigio.

Sin embargo, una autopsia dictaminó que la muerte de Hill fue un homicidio. El informe mostró que las abrasiones le salpicaron la cabeza y el pecho. Una hemorragia interna grave le hinchó el cuello. Su hígado había sido lacerado.

El médico forense estatal, citando un retraso, no dio a conocer los hallazgos a la familia hasta junio de este año, 25 meses después de su muerte y 13 meses después de que expirara el plazo de prescripción por litigios por agresión. La familia presentó su demanda en curso en febrero pasado, antes de recibir la autopsia.

Cuando Reuters le contó los sombríos hallazgos de la autopsia, Finnegan se inclinó hacia adelante y contuvo las lágrimas. “Dios Todopoderoso”, dijo, pasando una mano por su rostro. “Harvey era un amigo”.

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