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© Reuters. Los empleados de Olymel trabajan en una de las plantas de sacrificio de cerdos de Quebec de la empresa

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Por Rod Nickel, Rajesh Kumar Singh y Ana Mano

WINNIPEG / CHICAGO / SAO PAULO (Reuters) – A medida que los brotes de coronavirus entre los trabajadores cerraban varias plantas cárnicas canadienses, Henry Mizrahi vio un futuro diferente para Lesters Foods, la fábrica de perritos calientes que dirige en Montreal.

Mizrahi hizo planes para instalar un brazo robótico capaz de mover paquetes en contenedores más grandes para su envío, permitiendo a los trabajadores una mayor distancia entre sí. Lesters, una pequeña empresa privada, está invirtiendo varios millones de dólares en un plan de cinco años para aumentar la automatización.

“La forma en que hemos diseñado las plantas ha funcionado hasta ahora; ahora necesitamos hacer cambios drásticos”, dijo Mizrahi, presidente de la empresa de 89 años, también conocida por su carne ahumada.

Estados Unidos, Canadá y Brasil, todos los principales productores y exportadores de carne, han adoptado la tecnología a un ritmo más lento que el norte de Europa o Japón y se han quedado atrás de otras fábricas industriales en la automatización de sus operaciones. La concentración de brotes de COVID-19 en la industria del envasado de carne en las Américas reflejó en parte su mayor dependencia de las condiciones de trabajo codo a codo.

Acelerar el paso a la automatización aumentaría la seguridad alimentaria y mejoraría la seguridad de la planta. Pero tales planes tienen costos que algunos encuentran inasequibles durante tiempos económicos difíciles, y los trabajadores temen que estén siendo reemplazados, no protegidos.

Tyson Foods (NYSE :), Smithfield Foods y JBS SA (OTC :), varios de los empacadores más grandes del mundo, tienen planes de automatización en marcha, dijeron sus representantes.

Las plantas de carne representan solo $ 1 mil millones en ventas anuales globales de suministros y servicios de automatización, dijo el distribuidor Cantrell Gainco, una pequeña parte del negocio estimado de $ 215 mil millones de automatización industrial, según la firma de asesoría ROBO Global. Pero el interés de los empacadores norteamericanos está aumentando.

Cantrell Gainco, con sede en Georgia, que vende equipos para deshuesar pollos del fabricante japonés Mayekawa, ha recibido el doble de consultas habituales desde que la pandemia se extendió a América del Norte, dijo Russ Stroner, vicepresidente de ventas globales.

Mayekawa dijo en un comunicado que las ventas globales de sus piezas de robot para deshuesar pollos aumentarán de $ 32 millones en 2019 a $ 45 millones este año y $ 60 millones en 2021, incluidas las ventas norteamericanas este verano a Tyson. Granjas de Sanderson (NASDAQ 🙂 y Peco Foods.

BRASIL ALCANZANDO

En Brasil, el cuarto procesador de carne de cerdo más grande del país, Frimesa, intensificó los esfuerzos para automatizar la propagación de la pandemia.

Los planes exigían gastar 20 millones de reales (3,53 millones de dólares) anualmente en automatización, pero ese programa ahora puede obtener un aumento anual del 5%, sin incluir compras únicas de equipos costosos como robots, dijo Claudecir dos Santos, gerente de investigación e innovación de Frimesa. El objetivo es automatizar las áreas donde los empleados se agrupan, dijo.

La planta Assis Chateaubriand de Frimesa en construcción en el estado de Paraná incluirá cinco robots, con un costo de unos 500.000 euros (586.000 dólares) cada uno. Realizarán tareas que incluyen abrir el pecho del cerdo, destriparlo y cortar al animal por la mitad.

Olymel LP, uno de los procesadores de carne de cerdo y aves de corral más grandes de Canadá, tenía un plan de automatización antes de que la pandemia lo obligara a cerrar temporalmente una planta de Quebec durante más de dos semanas.

Entonces decidió acelerar el plan y tiene la intención de utilizar robots para clasificar cortes de carne, recoger y empacar envíos y apilar cajas, dijo el vicepresidente de Ingeniería y Gestión de Proyectos, Marco Dufresne.

Tyson, la empresa cárnica estadounidense de mayor venta, está haciendo un mayor impulso de automatización debido a la pandemia, dijo el director de ingeniería Doug Foreman. “Hay una mayor sensación de urgencia, sin duda”, dijo.

Este verano, Tyson probó un robot en su centro de automatización de Arkansas que utiliza visión artificial para mover las pechugas de pollo de una cinta transportadora a paquetes de bandejas para la venta en las tiendas de comestibles.

Con el aumento de la demanda minorista, Pilgrim's Pride (NASDAQ :), que es principalmente propiedad de la brasileña JBS, dijo en julio que utilizará la automatización para duplicar la capacidad de una planta de Minnesota para producir pollo vendido en paquetes de bandeja. La planta sufrió un brote de COVID-19 en abril.

“Los brotes de corona le darán un toque adicional a la necesidad de automatización porque cuantas menos personas tenga, menos probabilidades tendrá de sufrir estos brotes”, dijo Henrik Andersen, director comercial de Frontmatec, con sede en Dinamarca, productor de equipos de automatización. para la industria alimentaria.

La demanda de las plantas estadounidenses ha sido particularmente fuerte, dijo Andersen.

Sin embargo, una mayor automatización levanta sospechas entre los grupos laborales.

“Le está quitando el trabajo a la gente”, dijo BJ Motley, presidente de la rama del sindicato United Food and Commercial Workers (UFCW) que representa a los trabajadores de Smithfield en Sioux Falls, Dakota del Sur, donde más de 1,000 trabajadores contrajeron el coronavirus.

Smithfield automatizó el trabajo de dividir los cerdos en la planta hace unos años, eliminando ocho posiciones, dijo.

Un representante de Smithfield se negó a responder a los comentarios de Motley.

JBS USA utiliza la amenaza de reemplazar a los trabajadores con la automatización como táctica de negociación, dijo Kim Cordova, presidente del sindicato local UFCW que representa a los empleados de la planta de carne de res de JBS en Greeley, Colorado.

“Estamos amenazados con la automatización todo el tiempo, como, 'Si habla, solo usaremos la automatización'”, dijo Cordova.

Un portavoz de JBS dijo que la acusación era “completamente falsa”.

Si bien el brote de virus ha puesto de relieve las ventajas de la automatización, sus consecuencias económicas, a la inversa, han limitado el alcance de importantes inversiones en tecnología.

Los empacadores han realizado pedidos a Cantrell Gainco por equipos por valor de hasta $ 400.000, pero los proyectos más costosos se han suspendido debido a la incertidumbre sobre cómo afectará la pandemia el flujo de caja y la demanda de los consumidores, dijo Stroner de Cantrell Gainco.

De vuelta en Canadá, Mizrahi de Lesters Foods está convencida de que la automatización merece la pena.

“Cuando empezamos a verlo afectar (a otras plantas), vi cuán trágico fue el impacto en la salud humana.

“La pandemia ciertamente ha acelerado nuestra estrategia de planificación de más equipos robóticos”.

(1 dólar = 5,6651 reales)

($ 1 = 0,8534 euros)

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