La Reserva Federal anunció el miércoles que mantendrá las tasas de interés cercanas a cero durante “algún tiempo” hasta que la economía genere pleno empleo y la inflación esté “moderadamente” por encima del objetivo del 2% del banco central. A juzgar por las nuevas proyecciones económicas publicadas por la Fed, las tasas se mantendrán en suspenso durante varios años.

Incluso si la inflación alcanza un nivel del 2% en algún momento, el banco central ahora anticipa que será lento subir las tasas. “Esto es moderado: tipos más bajos para valores más largos, valores más altos, dólar más débil”, dice Jon Hill, estratega senior de renta fija de BMO. “La Fed dice que no subiremos en 2023, tal vez en 2024 … Lo que están diciendo es que estos son nuestros objetivos. Esperamos haberlos cumplido por poco y, incluso entonces, no están aumentando las tasas”.

La inflación al consumidor, por ejemplo, ha caído muy por debajo del 2% este año. La tasa básica del IPC se situó en un 1,7% anual en agosto frente al nivel del año anterior, según datos no ajustados. Las estimaciones actuales de la Fed proyectan que la inflación subyacente volverá al 2,0% anual para 2023.

La pregunta es si mantener la tasa objetivo de los fondos de la Fed cerca de cero durante años elevará la inflación en el corto plazo. La última década de una política monetaria inusualmente moderada, con un efecto alcista mínimo sobre la inflación, deja mucho margen para la duda.

Albert Einstein supuestamente dijo que la definición de locura es hacer lo mismo una y otra vez y esperar resultados diferentes. Los banqueros centrales de todo el mundo están a la defensiva para explicar por qué no se aplica esta descripción.

Eso es un desafío porque explicar por qué la inflación ha caído y sigue siendo baja, a pesar de los esfuerzos de la Fed, sigue siendo más un arte que una ciencia por una sencilla razón: no hay explicaciones fáciles para la persistencia de la desinflación y es difícil resolver un problema que no se tiene. Entendido completamente.

En el centro del dilema de los banqueros centrales se encuentra la ruptura de la relación entre empleo e inflación, resumida en la llamada curva de Phillips, que durante décadas fue el capítulo principal de la Biblia de la política monetaria. El supuesto de trabajo: mayor (menor) empleo se alinea con mayor (menor) inflación. Pero durante la década de 1990, este vínculo comenzó a debilitarse y en los últimos años muchos economistas han comenzado a tratarlo como un artefacto de una época pasada.

El registro histórico habla por sí solo. Antes de la pandemia, la tasa de desempleo de Estados Unidos cayó a mínimos de 50 años (3,5%). Según el modelo de la curva de Phillips, esto debería haber llevado a una mayor inflación. En cambio, el IPC subyacente se mantuvo estable en el rango de 2.0-2.5% (también cerca de los mínimos de 50 años) antes de caer aún más durante el retroceso del coronavirus en la economía.

No hay escasez de explicaciones a considerar. Una teoría es que la credibilidad de la Fed ante el público para combatir la inflación es alta. Otra idea es que la globalización ha suprimido los precios. Lo mismo ocurre con la difusión de tecnologías que mejoran la productividad. Algunos analistas también señalan un poder de negociación más débil para los trabajadores a través del declive de los sindicatos.

Otra idea es que los cambios demográficos explican la baja inflación. A medida que las poblaciones envejecen en los EE. UU. Y en otros lugares, el efecto es desinflacionario porque el gasto tiende a disminuir después de cierta edad en relación con los hábitos de consumo de los jóvenes. La Fed de St. Louis, por ejemplo, notó recientemente una correlación negativa a nivel mundial entre la inflación y la tasa de dependencia de la vejez:

Todo lo anterior y más probablemente explica por qué la inflación es baja. Pero averiguar qué factores son los principales impulsores es endiabladamente difícil, si no imposible. Tanto más cuanto que la influencia de ciertos factores probablemente aumenta y disminuye con el tiempo.

Todo se suma a un entorno desafiante para elevar la inflación estadounidense a un objetivo del 2% durante un período de tiempo. La Fed no ha podido prevalecer en este frente, a pesar de intensificar sus esfuerzos para lograr sus objetivos. No es obvio que las condiciones estén a punto de cambiar simplemente porque la Fed anunció que mantendría las tasas más bajas por más tiempo.

Quizás el nivel dramáticamente más alto de gasto gubernamental para abordar la pandemia será el catalizador de elevación de la inflación que hasta ahora eludió los esfuerzos de política monetaria. El jurado todavía está deliberando en este frente. Pero si resulta que la política fiscal puede prevalecer donde la política monetaria ha fallado, el cambio de régimen podría resultar incómodo para la Fed, que acaba de gastar una gran cantidad de su capital de credibilidad en prometer mantener las tasas cercanas a cero durante años.

En otras palabras, tenga cuidado con lo que desea. Un aumento dramático y sostenido de la inflación en algún momento en el futuro cercano desencadenaría una serie de desafíos completamente nuevos para una Fed que parece institucionalmente no preparada para una reactivación de la presión sobre los precios.

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Nota del editor: Las viñetas de resumen de este artículo fueron elegidas por los editores de Seeking Alpha.

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