No es ningún secreto que Tesla (TSLA) se valora agresivamente. Se ha disparado a una capitalización de mercado de más de $ 300 mil millones y se acercó al medio billón en sus máximos. Su P / E avanzado es más de 100, más de 10 veces más alto que los fabricantes de vehículos maduros como Ford (F) o General Motors (GM). Para mantener ese tipo de valoración, Tesla tiene que cumplir con las expectativas altísimas de una tecnología de vehículos eléctricos que cambia la sociedad y que se puede producir de manera rentable y asequible para los consumidores. Ha estado en este camino hasta ahora, pero aún quedan más desafíos por superar.

Un obstáculo importante para Tesla y los vehículos eléctricos en general es su alto costo en relación con los vehículos con motor de combustión a gasolina. Para dominar verdaderamente el mercado de vehículos, la empresa debe encontrar una manera de reducir el precio de etiqueta de sus automóviles. Una de las formas más obvias de hacerlo es reducir el costo de la batería. Creo que Tesla está en este camino y anunciará una batería sin cobalto en su tan esperado Día de la Batería el 22 de septiembre. Supongo que el cobalto será reemplazado por materiales menos costosos, como un aumento en el contenido de níquel para al menos el 90% e introducción de manganeso.

Un despliegue exitoso de una batería más barata acercaría más que nunca a Tesla a fijar el precio de sus autos más en línea con los sedanes de tamaño mediano. También existe la oportunidad de especular sobre las empresas que extraen las materias primas necesarias. Especialmente los ubicados en América del Norte para la gigafábrica de Tesla en Nevada.

Datos de YCharts

Fuera el cobalto …

Mi sugerencia de que Tesla elimine el cobalto no es exactamente nueva ni es una declaración controvertida. El cobalto no solo es entre 2 y 3 veces más caro que el níquel, sino que también es políticamente tóxico ya que la mayoría del cobalto del mundo proviene del Congo. Dicho esto, existe un límite en la cantidad de ahorros de costos que se pueden generar simplemente convirtiendo el contenido de cobalto en níquel. Como se describe en un artículo reciente de la CNBC, los precios de los dos metales han convergido a lo largo de los años, y un aumento en el contenido de níquel en las baterías solo estimulará aún más la demanda para hacer subir los precios. Tendrá que haber un impulso constante por materiales más baratos y económicos que aún den como resultado una batería duradera, confiable y segura.

En 2016, Tesla se asoció con un investigador de baterías que trabajaba en la Universidad de Dalhousie en Nueva Escocia, Canadá, con el nombre de Jeff Dahn. Dahn es uno de los desarrolladores pioneros de la batería de iones de litio y desde entonces ha sido nombrado Jefe de Investigación de Baterías de Tesla. Independientemente de lo que Tesla haya desarrollado, Dahn seguramente habrá sido fundamental para ello. Para cualquiera que haya investigado un poco, no faltan señales para tratar de averiguar hacia dónde se dirige esta investigación.

Un artículo en Journal of The Electrochemical Society titulado “¿Se necesita cobalto en materiales de electrodos positivos ricos en Ni para baterías de iones de litio?” llega al meollo del asunto. Es coautor de Jeff Dahn y la investigación se lleva a cabo en universidades de Canadá y China:

La investigación concluyó que el cobalto aporta poco o ningún valor a las baterías de tipo NCA donde el níquel es al menos el 90% de la capa de metal de transición. El documento espera que despierte más interés en materiales libres de cobalto y específicamente nombró aluminio, manganeso y magnesio como tres elementos con más uso que el cobalto.

… y adentro con el manganeso

De los tres metales más baratos y útiles que el cobalto, creo que el manganeso es la mejor combinación en una batería de níquel dominante. Si bien no soy ingeniero, Battery University explica en términos sencillos por qué el manganeso hace una combinación tan útil con el níquel:

El secreto de NMC radica en combinar níquel y manganeso. Una analogía de esto es la sal de mesa en la que los ingredientes principales, sodio y cloruro, son tóxicos por sí solos, pero mezclarlos sirve como sal condimentada y conservante de alimentos. El níquel es conocido por su alta energía específica pero su escasa estabilidad; el manganeso tiene la ventaja de formar una estructura de espinela para lograr una baja resistencia interna pero ofrece una baja energía específica. La combinación de los metales mejora las fortalezas de cada uno.

Las baterías de níquel-manganeso-cobalto o NMC ya son populares entre otros fabricantes de vehículos eléctricos junto con herramientas eléctricas y bicicletas eléctricas, pero Tesla podría haber evitado usarlas hasta ahora debido a problemas de pérdida de capacidad que causarían estragos en la vida útil de la batería. Un artículo de investigación publicado recientemente titulado: “Funcionamiento de electrolitos basados ​​en EC con NCM ricos en Li- y Mn: el papel de la liberación de O2 en la elección del carbonato cíclico” aprovechó la investigación de Dahn para llegar al corazón del problema de desvanecimiento de la capacidad asociado con manganeso. Si uno de los avances que aún no se han hecho públicos a través de artículos de investigación de acceso abierto incluye haber resuelto este problema, entonces las baterías de níquel-manganeso deberían convertirse en la opción preferida de Tesla.

Asegurar el suministro de níquel y manganeso

Si Tesla ha creado una batería mejor y más barata en un laboratorio, el próximo desafío sería asegurar las materias primas para que se pueda producir en masa. La fuerte preferencia sería asegurar el suministro en América del Norte para la Gigafábrica de Tesla en Nevada mientras se minimiza la huella de carbono y ambiental. Eso podría ser más fácil decirlo que hacerlo. Un blog de americanresources.org titulado “Un nuevo gráfico revela las debilidades de la cadena de suministro del manganeso, un insumo fundamental para la tecnología de los vehículos eléctricos” mostró que Estados Unidos y Europa están detrás de China en una carrera mundial de armamentos de baterías, particularmente en la cadena de suministro de litio y cobalto , grafito y níquel.

A pesar de los desafíos, Tesla parece estar haciendo algunos movimientos agresivos para combatir el problema. The Globe and Mail informó el viernes pasado que Tesla está en conversaciones con Giga Metals Corporation (OTCQB: HNCKF) (GIGA.V) para asegurar un suministro de níquel bajo en carbono en su mina Turnagain en Columbia Británica. El resultado fue que Giga subió un 185% en el OTC en más de 10 millones de acciones, una cantidad excepcional de volumen para una acción OTC de símbolo de 5 letras. La mina Turnagain ha medido e indicado recursos de 2,36 millones de toneladas de níquel.

Sin embargo, como indica el título de la publicación del blog americanresources.org previamente vinculada, el manganeso podría ser el metal más complicado para asegurar el suministro:

China, aunque solo produce el 6% de la producción total mundial, tiene una “ventaja significativa” en la etapa de refinación química del manganeso en la cadena de suministro, que representa el 93% de la producción en 2019.

Si bien los precios mundiales son baratos, la producción norteamericana de manganeso es inexistente. Un desafío adicional es que, si bien la mayor parte del manganeso es apropiado para la industria del acero o como fertilizante, no todo el manganeso es adecuado para la producción de baterías.

Tesla tiene una conexión interna con una fuente potencial de manganeso útil a través de Jeff Dahn. Manganese X Energy Corp. (OTCPK: MNXXF) (MN.V) es propietaria del Proyecto Battery Hill en New Brunswick, un proyecto de exploración de manganeso en etapa inicial que se encuentra a una provincia de la Universidad Dalhousie de Dahn en Nueva Escocia. Manganeso X ha demostrado una capacidad para producir material de batería de alta calidad fuera de su propiedad, produciendo sulfato de manganeso con una pureza superior al 99,95%. La compañía tiene un miembro de la junta y un director llamado Roger Dahn, que es el hermano de Jeff Dahn. Esa conexión familiar es probablemente algo que tanto Tesla como Manganese X estarían dispuestos a explotar.

Conclusión

Hay mucho entusiasmo en torno al Día de la batería de Tesla. Espero que la compañía logre avances tecnológicos que conduzcan a una batería más barata, más ecológica y políticamente más popular que se fabrique en suelo norteamericano. Las acciones deberían reaccionar positivamente, pero los inversores también deberían estar atentos a las propiedades norteamericanas que puedan producir las materias primas necesarias en grados de batería. El desempeño de los precios de Giga Metals muestra los retornos potenciales que esperan a los inversionistas que estén dispuestos a profundizar para encontrar las propiedades adecuadas. Manganeso X parece otro con una conexión definitiva a través del nombre Dahn y el potencial de suministro de manganeso.

Divulgar: Soy / somos largo HNCKF, MNXXF. Yo mismo escribí este artículo y expresa mis propias opiniones. No estoy recibiendo compensación por ello (aparte de Seeking Alpha). No tengo ninguna relación comercial con ninguna empresa cuyas acciones se mencionan en este artículo.

Nota del editor: este artículo cubre una o más acciones de microcaps. Tenga en cuenta los riesgos asociados con estas acciones.

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