En una península al este de Lagos, 30.000 trabajadores están empleados en un proyecto que promete transformar la suerte económica de Nigeria.

Es aquí donde Aliko Dangote, el hombre más rico de África, planea gastar más de su patrimonio neto de $ 13.5 mil millones en la construcción de una de las refinerías de petróleo más grandes del mundo. Si tiene éxito, podría acabar con la ironía de que el mayor productor de petróleo de África importe 7.000 millones de dólares de combustible al año y, en cambio, verlo satisfaciendo sus propias necesidades y abasteciendo a las naciones vecinas.

Aliko Dangote Fotógrafo: Jason Alden / Bloomberg

El colapso del precio del petróleo y el lamentable historial de Nigeria en proyectos industriales son factores de riesgo importantes. Sin embargo, la apuesta de Dangote tiene el potencial de revolucionar la economía de Nigeria, con sus operaciones agregando $ 13 mil millones, o 2.3% al producto interno bruto, según una estimación de 2018 de Renaissance Capital. El gobernador del Banco Central, Godwin Emefiele, ha dicho que el proyecto podría emplear a más de 70.000 personas cuando esté en funcionamiento.

“Sí, los riesgos son altos, los desafíos son altos”, dijo Devakumar Edwin, director ejecutivo del complejo de refinería, quien ha trabajado con el multimillonario durante aproximadamente tres décadas. “Pero las recompensas también son altas”.

Devakumar Edwin. Fotógrafo: Tom Saater / Bloomberg

El sitio está repleto de superlativos. El proyecto industrial más grande de Nigeria, cuenta con una columna de destilación para separar el crudo en varios combustibles a diferentes temperaturas que es la más grande de su tipo en el mundo. La refinería de 650.000 barriles por día es solo parte de un complejo petroquímico de $ 15 mil millones que también albergará un procesador de gas y la planta más grande del mundo para amoníaco y urea, que se utiliza en la fabricación de plásticos y fertilizantes.

Sin embargo, los intentos anteriores de Nigeria por lograr la autosuficiencia de combustible para motores no han resultado en nada. Sus cuatro refinerías de propiedad estatal, abiertas en la década de 1970, funcionaban a una fracción de su capacidad antes de que cerraran en enero para una renovación.

Un intento inicial de Dangote de ingresar al negocio de la refinación fracasó. En 2007 compró una de las plantas estatales solo para ver que la privatización revirtió rápidamente por parte de un nuevo gobierno.

Los esfuerzos anteriores para utilizar el desarrollo industrial como una forma de reducir la dependencia del país del petróleo se han quedado cortos en su mayoría. Nigeria ha invertido al menos $ 5 mil millones en el proyecto de la acería de Ajaokuta en las orillas del río Níger desde 1979, y todavía no está en producción.

La planta de acero Ajaokuta en Ajaokuta, Nigeria. Fotógrafo: David Maligha Doya / Bloomberg

“Como símbolo del progreso nigeriano, es bastante importante”, dijo Charles Robertson, economista jefe de Renaissance en Londres, sobre la refinería Dangote.

Nigeria necesita toda la ayuda que pueda obtener. La nación se está recuperando del impacto de la pandemia Covid-19 y la caída récord del petróleo, que representa más del 90% de sus ingresos en divisas. Se ha visto obligada a devaluar su moneda, la naira, dos veces desde marzo, y tomar su primer préstamo del Fondo Monetario Internacional, que prevé una contracción económica del 5,4% este año.

Incluso para Dangote, que ha construido un imperio empresarial que incluye fábricas de cemento en África y posee activos que van desde ingenios azucareros hasta instalaciones de refinación de sal, el complejo petroquímico es ambicioso.

“Nigeria pronto se convertirá por primera vez en el mayor y único exportador de urea del África subsahariana”, dijo Dangote en marzo. “Y no solo estamos exportando, estamos exportando a lo grande”. Las exportaciones de fertilizantes por sí solas generarán alrededor de $ 2.5 mil millones en ingresos anualmente, dijo.

Se tuvieron que construir carreteras y muelles para transportar cargas pesadas, mientras que una cantera con capacidad para almacenar 10 millones de toneladas de granito se excavó únicamente para el proyecto.

Una excavadora opera en el sitio. Fotógrafo: Tom Saater / Bloomberg

La compañía ha iniciado conversaciones con los productores de petróleo para el suministro de crudo a la refinería, aunque espera que dentro de los dos años de comenzar las operaciones, hasta 100.000 barriles diarios provengan de dos campos petroleros que compró a Royal Dutch Shell Plc, dijo Edwin.

Es “un desarrollo revolucionario para el suministro regional”, dijo Jeremy Parker, analista de Citac, una consultora con sede en Londres sobre el negocio de refinación y distribución de petróleo en África.

También se beneficia del respaldo del gobierno. “Estamos alentando a todos los participantes a que establezcan refinerías en este país”, dijo el martes Mele Kyari, director gerente del grupo de la estatal Nigeria National Petroleum Corp. El objetivo es que en dos o tres años “verá un país que se convertirá en un centro de producción de productos petrolíferos”, dijo.

Aún así, el proyecto se ha visto afectado por retrasos y se había proyectado que la fecha de apertura inicial sería 2016, luego 2019. Edwin dijo en un seminario web el jueves que el inicio de las operaciones ahora se retrasará hasta fines de 2021 debido al coronavirus. Citac dice que es poco probable que la instalación comience antes de 2023.

Una llama se eleva desde una columna de antorcha de gas en la refinería de petróleo y la planta de fertilizantes Dangote Industries Ltd. en construcción en el distrito de Ibeju Lekki, en las afueras de Lagos, Nigeria, el viernes 6 de marzo de 2020.

También está entrando en un mercado muy competitivo en un momento en que los márgenes de refinación se ven reducidos por el colapso de los precios del petróleo. En julio, los márgenes de beneficio de las refinerías estaban en su nivel más bajo desde 2010 y Patrick Pouyanne, presidente de Total SA, los describió como “absolutamente catastróficos”.

Para tener éxito, la refinería también deberá desplazar a los cárteles que han dominado el negocio de importación de combustible de Nigeria durante más de dos décadas, una fuente de riqueza para los políticamente conectados y una motivación para el continuo funcionamiento de las refinerías nacionales.

Sin embargo, una vez que esté en funcionamiento, podría ser un fuerte símbolo del progreso industrial en un país que ha tenido muchos falsos amaneceres en su búsqueda por disminuir su dependencia del petróleo crudo.

“Inclina la balanza en un país que en el fondo es muy emprendedor”, dijo Antony Goldman, fundador y director ejecutivo de Promedia Consulting, una firma consultora de riesgo político. Les dice a los nigerianos “podemos ganar dinero haciendo que las cosas funcionen”.

© 2020 Bloomberg

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