La Reserva Federal claramente ha estado trabajando horas extras durante la crisis del coronavirus, pero no lo suficiente para las pequeñas empresas.

El banco central de Estados Unidos anunció el 27 de agosto que ya no elevaría su tasa de interés de referencia en función de la perspectiva de inflación; en cambio, esperará pruebas de precios más altos antes de actuar. La medida, un cambio importante en la política de la Fed, podría marcar el comienzo de un período más largo de tipos más bajos y marca otro ejemplo de cómo la Fed sigue utilizando todas las herramientas a su disposición para apuntalar la economía.

Desde el comienzo de la pandemia, las acciones de la Fed han impulsado tanto los mercados de vivienda como de valores, este último a niveles récord. Las tasas de interés a corto plazo se redujeron dos veces, casi a cero, en marzo. La Fed también ha comprado billones de dólares en activos, que ahora incluyen préstamos para estudiantes, préstamos para automóviles y préstamos para pequeñas empresas.

Sin embargo, la capacidad del banco central para evitar la calamidad económica entre las empresas más pequeñas del país se ha debilitado. Con los estados que se están quedando sin fondos o sin fondos de la Ley del Cares y el Programa de Protección de Cheques de Pago ya no está operativo, la Fed es una de las pocas instituciones que aún puede marcar la diferencia para las pequeñas empresas, aunque solo sea su única pequeña y mediana empresa. El programa de ayuda centrado en el coronavirus realmente les funcionó.

Anunciado formalmente el 9 de abril, se esperaba inicialmente que el Main Street Lending Program (MSLP) de la Fed, financiado con $ 75 mil millones de la Cares Act, respaldara hasta $ 600 mil millones en préstamos a bajo interés destinados a empresas que tienen hasta $ 5 mil millones. en ingresos anuales o menos de 15.000 empleados.

El programa, que no se lanzó oficialmente hasta el 15 de junio, tiene solo 87 préstamos comprometidos o en revisión, por valor de 857 millones de dólares al 12 de agosto. Esa fue la última vez que el Banco de la Reserva Federal de Boston, la institución que supervisa el MSLP, ofreció una actualización pública del programa. El banco se negó a ofrecer cifras más recientes.

El MSLP, que está abierto a empresas que estaban al día antes de la pandemia, requiere que los bancos, las asociaciones de ahorro y las uniones de crédito que faciliten los préstamos a cinco años retengan una participación del 5 por ciento, y el resto se vende a Main Street. programa. En otras palabras, el desembolso total de la Fed a mediados de agosto es de solo $ 814 millones. A ese ritmo, es poco probable que alcance la meta de préstamos de $ 600 mil millones, a pesar de que el MSLP se extendió recientemente hasta el 31 de diciembre desde su fecha de finalización anterior del 30 de septiembre.

Expectativas discontinuas

“No creo que ni siquiera se acerquen”, dice Ami Kassar, fundador y director ejecutivo de MultiFunding, un asesor de préstamos para pequeñas empresas en Ambler, Pensilvania. Hay demasiados defectos de diseño en el programa para que sea realmente útil para las pequeñas o medianas empresas, dice. Esos problemas, agrega, van mucho más allá de las restricciones conocidas del programa, como las limitaciones a la compensación de ejecutivos y el requisito de que las empresas hagan “esfuerzos razonables” para retener a los empleados durante el plazo del préstamo. Durante mucho tiempo, se había considerado que estas restricciones hacían que los préstamos fueran potencialmente desagradables para algunas empresas.

Todo se reduce a incentivos. Si bien la Fed de Boston confirmó que más de 550 prestamistas se inscribieron en el MSLP, Kassar sugiere que pueden ser reacios a otorgar préstamos a muchas pequeñas empresas, especialmente si esas compañías sufrieron pérdidas significativas como resultado de la pandemia. “¿Por qué (los prestamistas) se tomarían la molestia de otorgar préstamos a una empresa que está tan deprimida?” pregunta Kassar. Agrega que los bancos podrían querer otorgar estos préstamos a clientes existentes para ayudar a proteger su propia exposición a posibles incumplimientos, pero los nuevos préstamos serían más difíciles de vender.

También existe una desconexión entre la orientación de la Fed y las expectativas del programa, que está diseñado para brindar apoyo a las empresas que enfrentan tensiones financieras vinculadas a la pandemia. La Fed instruye específicamente a los prestamistas para que suscriban los préstamos según sus propios estándares de solvencia. Y ahí radica la desconexión: “No hay banco en el mundo, en su capacidad de suscripción regular, que vaya a otorgar préstamos a una empresa que ha bajado un 60 por ciento”, dice Kassar. “Eso en sí mismo crea confusión”.

Finalmente, la estructura de tarifas del MSLP desalienta a los prestamistas a contratar prestatarios más pequeños. Así es como funcionan las tarifas para dos de las tres instalaciones de MSLP centradas en el negocio: los prestamistas generalmente requieren que los prestatarios paguen el 2 por ciento del monto principal del préstamo en el momento de la originación, que puede capitalizarse en el préstamo. Luego, los prestamistas pagan al MSLP el 1 por ciento del principal del préstamo. (Las tarifas para el tercer programa son 25 puntos básicos más bajas). El MSLP pagará además a los prestamistas 25 puntos básicos del monto principal, solo sobre su participación del 5 por ciento, por año por cada año en que presten servicio a los préstamos. Entonces, en efecto, los bancos obtienen solo el 1 por ciento de los préstamos que financian al principio y una fracción de esa cantidad durante la duración del préstamo. Eso significa que los prestamistas tienen predilección por financiar prestatarios comerciales más grandes. El monto promedio de los préstamos es de casi $ 10 millones. El monto mínimo de préstamo disponible en todas las instalaciones del MSLP es de $ 250,000.

Limpieza de la calle principal

Reformar el programa podría ayudar a mejorar su eficacia, sugiere Matthew Kulkin, socio y copresidente del grupo de servicios financieros de Steptoe & Johnson, un bufete de abogados en Washington, DC La Fed podría, por ejemplo, compartir más cargos por intereses con prestamistas, lo que hace que el MSLP sea más atractivo financieramente.

La Fed también podría endulzar los términos del MSLP para los prestatarios. “Las empresas que participaron en la APP necesitarán apoyo a finales de este verano”, dice Kulkin. Esto se debe a que el Congreso aún no ha avanzado en su proyecto de ley de estímulo de la Fase 4, que se esperaba que extendiera el PPP o lo adaptara para permitir a las empresas otra oportunidad en el programa. “No me sorprendería si viéramos cambios en Main Street que la hacen más atractiva y / o más accesible: préstamos de menor tamaño, tasas de interés fijas, plazos de préstamo más largos, una fórmula de préstamos basada en activos en lugar de una basada en ganancias enfoque. Esas cosas probablemente aumentarían la demanda y el interés “.

Otros sugieren que la Fed debería adoptar un nuevo programa dedicado enteramente a las pequeñas empresas, la llamada mini calle principal. En junio, el prestamista de tecnología financiera Funding Circle dijo que propuso una facilidad para empresas más pequeñas, con un tamaño mínimo de préstamo de 50.000 dólares. La oferta posiblemente incluiría otros criterios de préstamo, como puntajes FICO, así como un factor en el flujo de efectivo de una empresa en lugar de sus ganancias.

“Hemos tenido unas cuatro llamadas con la Fed de San Francisco”, dijo a Inc. Ryan Metcalf, jefe de asuntos regulatorios de Estados Unidos de Funding Circle, a Inc. en julio. “Tiene un sentido económico completo”, añade. “Espero que sigan adelante”. Ahora sería un buen momento.

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