© Reuters. FOTO DE ARCHIVO: El presidente de Siria, Bashar al-Assad, habla durante una entrevista con el periódico croata Vecernji List en Damasco.

Por Suleiman Al-Khalidi, Maha El Dahan, Tom Perry y Michael Georgy

BEIRUT / AMMAN / DUBAI (Reuters) – En mayo, el magnate sirio Rami Makhlouf, primo y antiguo aliado del presidente Bashar al-Assad, dio un paso antes inimaginable.

En un video que publicó en las redes sociales, arremetió contra las fuerzas de seguridad del estado “inhumanas” de Assad. “Señor Presidente, las fuerzas de seguridad han comenzado a atacar las libertades de las personas”, dijo Makhlouf.

El estallido conmocionó a los sirios y dejó al descubierto una brecha en el corazón de la élite gobernante. Nunca antes una figura tan importante se había pronunciado contra el régimen desde Damasco.

Durante la guerra civil de 10 años de Siria, Makhlouf había ayudado a Assad a evadir las sanciones occidentales sobre el combustible y otros bienes vitales para su campaña militar. Formaba parte del círculo íntimo del presidente, acusado por Estados Unidos de explotar su proximidad al poder para enriquecerse “a expensas de los sirios comunes”. Su imperio empresarial abarcaba telecomunicaciones, energía, bienes raíces y hoteles, y se cernía sobre la economía de Siria.

Pero ahora los dos hombres estaban enfrascados en una batalla por el dinero. Las fuerzas de seguridad habían allanado recientemente la empresa de telecomunicaciones de Makhlouf, Syriatel, en una disputa fiscal y habían detenido a decenas de empleados para interrogarlos.

El desafío público de Makhlouf mostró que una amenaza al gobierno de hierro de Assad puede provenir en última instancia, no del campo de batalla, sino de aliados leales y de la economía en colapso de Siria. En una nación donde las críticas al gobernante rara vez se toleran, Makhlouf ha podido hablar, dicen personas familiarizadas con el asunto, debido a la conexión familiar y porque es bien considerado en la comunidad musulmana alauita que domina los escalones más altos de Siria. liderazgo. Makhlouf y Assad son alauitas.

Reuters habló con más de 30 fuentes, incluidas personas cercanas a las familias Assad y Makhlouf, empresarios locales y funcionarios de inteligencia occidentales, y revisó documentos oficiales para trazar la ruptura de una alianza familiar que se remonta a dos generaciones. Muchas de las fuentes se negaron a ser identificadas debido a la delicadeza del asunto.

En entrevistas, estas fuentes describieron cómo:

• Al expandir su imperio empresarial durante dos décadas, Makhlouf mantuvo parte de su riqueza oculta al presidente.

• En mayo de 2019, Assad ordenó al jefe de inteligencia de Siria que rastreara los miles de millones de dólares estimados en riquezas de Makhlouf escondidos en el extranjero.

• Después de una década de guerra, Assad está tan desesperado por conseguir dinero en efectivo que en septiembre de 2019 el banco central convocó a los magnates sirios a una reunión y les ordenó que entregaran parte de sus fortunas.

“Makhlouf ha sacado a la luz la disputa dentro del régimen”, dijo una persona con vínculos con la familia Assad.

El Ministerio de Información de Siria no respondió a preguntas detalladas para esta historia. Las preguntas enviadas por correo electrónico a Makhlouf a través de su hijo quedaron sin respuesta. Syriatel no hizo comentarios.

EL AUMENTO

El arreglo financiero entre las familias Assad y Makhlouf comenzó con los padres.

El padre de Assad, Hafez, un oficial de la fuerza aérea de un pueblo de montaña, tomó el poder en un golpe militar en 1970. Recurrió al padre de Makhlouf, Mohamed, para administrar el dinero, derivado de industrias controladas por el estado y comisiones de contratos, que apuntalaría su regla. Mohamed, conocido como Abu Rami, tenía habilidades financieras de las que Hafez carecía.

“El lado de Makhlouf en general estaba mejor educado y refinado, por lo que podían ayudar con las finanzas, que es algo en lo que los Assad no eran buenos y para lo que no tenían la educación”, dijo Joshua Landis, un especialista en Siria y jefe de la Centro de Estudios de Oriente Medio de la Universidad de Oklahoma. “También fueron mejores para tratar con la gente de Damasco y Alepo, que dominan la economía de Siria”.

Makhlouf senior cosechó grandes recompensas de la relación. En la década de 1970, fue nombrado director de la Organización General del Tabaco, que tenía el monopolio de la industria en Siria. Una década después, amplió sus intereses comerciales como director del Banco de Bienes Raíces de propiedad estatal y actuó como intermediario para los contratos gubernamentales.

Los hijos crecieron juntos y fueron cercanos. Cuando era joven, Rami Makhlouf “solía ir a la residencia de Assad y abrir el refrigerador como cualquier miembro de la familia”, dijo un ex socio comercial de Makhlouf.

Ayman Abdel Nour conoció a ambos hombres en la Universidad de Damasco en la década de 1980 cuando él era profesor asistente y ellos eran estudiantes. Abdel Nour ahora vive en los Estados Unidos. Makhlouf y Assad eran tan cercanos que incluso sus gestos eran similares, dijo Abdel Nour. “Rami se sentaba con mucha calma, de una manera similar a Bashar. Copió su personalidad porque crecieron juntos”.

La madre de Bashar, Anisa, era la tía de Rami. Con una fuerte personalidad y una profunda influencia política, presionó a favor de su sobrino dentro de la familia y fue fundamental en su ascenso, dijeron personas que conocen a la familia. A medida que su padre envejecía, Rami asumió sin problemas las responsabilidades como administrador de dinero de los Assad.

A principios de la década de 2000, Siria disfrutó de un rápido crecimiento económico y el negocio de Makhlouf floreció. La joya de la corona fue la firma de telecomunicaciones Syriatel. La compañía ha crecido de unos pocos cientos de miles de suscriptores a principios de la década de 2000 a alrededor de 11 millones, según Makhlouf. “Rami convirtió Syriatel en un negocio sofisticado en el que muchos de los mejores y más brillantes de Siria querían trabajar”, dijo Landis.

Makhlouf llamó la atención de los Estados Unidos. En 2008, el Tesoro de Estados Unidos impuso sanciones al magnate y lo describió como “uno de los principales centros de corrupción en Siria”. El Tesoro alegó que manipuló el sistema de justicia y utilizó a funcionarios de inteligencia del estado para intimidar a sus rivales y adquirir licencias exclusivas para representar a empresas extranjeras en Siria. Sus vínculos con Assad le trajeron lucrativos proyectos de exploración de petróleo y plantas de energía, dijo el Tesoro.

“Rami Makhlouf ha utilizado la intimidación y sus estrechos vínculos con el régimen de Assad para obtener ventajas comerciales indebidas a expensas de los sirios comunes”, dijo Stuart Levey, entonces subsecretario de Terrorismo e Inteligencia Financiera, en ese momento.

Makhlouf, que rara vez hablaba en público, no respondió a las sanciones.

Cuando los manifestantes tomaron las calles pidiendo el derrocamiento de Assad en 2011, sus cánticos también se dirigieron contra “el ladrón” Makhlouf. Cuando el levantamiento popular se convirtió en una guerra civil y luego en un conflicto multifacético, Makhlouf ayudó a impulsar la campaña militar de Assad con combustible y otras importaciones.

A espaldas de Assad, también estaba emplumando su propio nido, dijeron más de una docena de fuentes con conocimiento del asunto. Un ex socio comercial y un banquero dijo que Makhlouf había creado una red de empresas fachada, incluso en el vecino Líbano, donde generó su propio dinero por separado de los fondos que Assad le pidió que colocara en refugios seguros en nombre de la familia gobernante. No cuantificaron las sumas de dinero involucradas.

En una publicación en las redes sociales del 26 de julio de este año, Makhlouf admitió que creó este tipo de empresas, pero insistió en que “el papel y el objetivo de estas empresas es eludir las sanciones”, no enriquecerse.

Entre los intereses de Makhlouf fuera de Siria se encontraba una práctica legal en Beirut llamada Middle East Law Firm SAL. Los datos disponibles al público muestran que la empresa fue fundada en 2001 por Makhlouf, su hermano y socios libaneses. Según el Registro Comercial del Líbano, el bufete de abogados sigue funcionando y sus actividades incluyen la gestión de empresas dentro y fuera del Líbano y transacciones de comercio exterior. Reuters no pudo comunicarse con el bufete de abogados o sus socios para hacer comentarios, ni la agencia pudo determinar si Makhlouf desempeña algún papel allí hoy.

Un antiguo socio comercial con conocimiento de primera mano dijo que Makhlouf estableció entidades en Jersey y las Islas Vírgenes. “Makhlouf compraría suministros y equipos para el gobierno de empresas que en última instancia posee. Él crearía estas empresas fantasma que serían proveedores”, dijo el ex socio, accionista de Makhlouf's Cham Holding, un desarrollador inmobiliario.

La riqueza personal de Makhlouf ha sido estimada por socios comerciales sirios entre $ 5 mil millones y $ 15 mil millones. Su verdadera escala es un secreto muy bien guardado. En una de sus apariciones recientes en video, Makhlouf dijo que las ganancias de sus negocios se utilizaron para causas benéficas, como la financiación de veteranos de guerra heridos y familias en duelo, a través de una sociedad de cartera que posee.

LA CAÍDA

Con la ayuda de Rusia e Irán, Assad ha cambiado el rumbo de la guerra de Siria. Pero la victoria en el campo de batalla ha tenido un costo.

La economía de Siria está en ruinas. La libra siria ha perdido casi el 80% de su valor durante una década de guerra. Los enfrentamientos causaron daños por valor de decenas de miles de millones de dólares, interrumpieron la agricultura, devastaron la industria y aniquilaron los flujos de divisas del turismo y las exportaciones de petróleo. La inflación es desenfrenada y muchos sirios luchan por permitirse incluso lo básico, como alimentos y electricidad. Ocho de cada 10 personas viven por debajo del umbral de pobreza en Siria, según Naciones Unidas.

Si bien Rusia ha respaldado a Assad militarmente y con suministros de alimentos, su intervención no es gratuita. Siria tiene que pagar gran parte del trigo ruso que importa y el armamento.

En los últimos meses, una crisis bancaria en el vecino Líbano ha cortado una fuente vital de dólares para el régimen, agravando el impacto económico y agravando las ya tensas relaciones monetarias entre Assad y Makhlouf.

Si bien gran parte de Siria está en ruinas, dos de los hijos de Makhlouf han estado viviendo vidas de lujo. En las redes sociales, publicaron fotos, muchas de ellas borradas, de lujosos autos deportivos, un jet privado y casas opulentas.

En un video, en el verano de 2019, Mohamed Makhlouf, uno de los hijos de Rami, apareció conduciendo un Ferrari (NYSE 🙂 en el sur de Francia. La cámara hizo zoom en el velocímetro mientras aceleraba el motor. Otro video lo mostró en una fiesta en la playa en la isla griega de Mykonos. Alguien comentó debajo del mensaje: “Han pasado 45 años y todavía le están robando a la gente”.

A medida que la economía colapsaba, Assad se decidió a llevarse a casa los miles de millones de dólares que Makhlouf tenía en empresas extraterritoriales, dijeron más de una docena de fuentes. Estas fuentes incluyen personas bien conectadas en la comunidad financiera de Siria, un funcionario con vínculos con el gobierno de Assad y fuentes de inteligencia occidentales.

En el verano de 2019, Assad y su hermano Maher, jefe de la Guardia Republicana que defiende la sede del poder de Assad en Damasco, se reunieron con Ali Mamlouk, jefe de la agencia de inteligencia de Siria, la Dirección General de Inteligencia. En esa reunión, los Assad le dijeron a Mamlouk que rastreara la riqueza de Makhlouf en el extranjero, dijo una persona aliada con el gobierno sirio y una fuente de inteligencia occidental que fue informada sobre la reunión. Reuters no pudo verificar de forma independiente esta cuenta. Las autoridades sirias no respondieron a las preguntas sobre el asunto.

“Era el momento de poner la casa en orden” ahora que las presiones de seguridad sobre el régimen habían disminuido después de contener la insurgencia, dijo la fuente de inteligencia occidental.

Una primera señal de la caída en desgracia de Makhlouf se produjo en diciembre de 2019, cuando la dirección de aduanas de Siria acusó a Makhlouf y a algunos otros empresarios de importar mercancías sin declarar su valor real. La orden, que fue revisada por Reuters, congeló los activos de Makhlouf y su esposa. Fue firmado por el ministro de Finanzas de Siria. Makhlouf ha dicho desde entonces que pagó siete mil millones de libras sirias ($ 3 millones) para resolver la disputa. Las autoridades sirias no comentaron.

Las sumas acumuladas en el extranjero por Makhlouf, estimadas en más de $ 10 mil millones por miembros de la comunidad empresarial de Siria, tienen consecuencias económicas reales. Un diplomático occidental dijo que repatriar el dinero “es de importancia existencial para el régimen”.

Aunque cedió en la disputa aduanera, Makhlouf se ha resistido a entregar sus vastas propiedades. Le dijo al presidente que buscara dólares en otra parte, de otros magnates, dijeron banqueros y socios comerciales familiarizados con el asunto.

A principios de este año, las fuerzas de seguridad sirias comenzaron una campaña de arrestos que atrapó a decenas de empleados en Syriatel de Makhlouf, sin explicación legal. Fuentes en Siria dijeron que las personas fueron arrestadas, a veces liberadas y luego arrestadas nuevamente. Reuters no pudo determinar si se han presentado cargos. Un banquero de Damasco con conocimiento del asunto dijo que se interrogó a los empleados sobre las transferencias de fondos a empresas pantalla creadas por Makhlouf en las Islas Vírgenes Británicas y Jersey.

“Los estaban interrogando sobre los detalles de las empresas offshore que han firmado acuerdos de gestión con Syriatel”, dijo el banquero de Damasco. No dio más detalles y Reuters no pudo determinar si se había repatriado dinero.

Un empresario dijo que las detenciones fueron diseñadas para enviar un mensaje a los que trabajan para Makhlouf “que está en desgracia”.

La ruptura entre Assad y Makhlouf se hizo pública el 30 de abril, cuando Makhlouf publicó el primero de tres videos en las redes sociales. En los videos, dijo que el gobierno le había pedido que renunciara a sus empresas, incluida Syriatel. También habló de amenazas de personas no especificadas en el régimen de revocar la licencia de Syriatel y confiscar sus activos si no cumplía.

El 19 de mayo de 2020, el Ministerio de Finanzas congeló los activos de Makhlouf, su esposa y un número no especificado de sus al menos dos hijos, según un documento revisado por Reuters. También ordenó la incautación de activos en el extranjero “para garantizar el pago de las cuotas a la autoridad reguladora de telecomunicaciones”. El gobierno ha dicho que Syriatel le debe al regulador de telecomunicaciones 134.000 millones de libras sirias (60 millones de dólares) en relación con los términos de la licencia de la empresa. Makhlouf insistió en una de sus publicaciones en las redes sociales que está dispuesto a pagar.

Una orden separada prohibió a Makhlouf obtener contratos gubernamentales durante cinco años.

Un ex socio comercial dijo que años de actuar como depositario de dinero de confianza y tesorero familiar de Assad hicieron que Makhlouf se sintiera como un socio. “Makhlouf le estaba diciendo a sus primos (los Assad), 'somos socios', y le ha sorprendido que ahora le digan, 'no, no lo eres, solo nos estás sirviendo'”, dijo el asociado, que solía trabajar con Makhlouf.

BÚSQUEDA DE EFECTIVO

Mientras Makhlouf ha caído, otros han ocupado su lugar.

Un hombre poderoso que ha emergido en la cima de una nueva élite es Samer Foz, un contratista de construcción que se convirtió en comerciante de materias primas. Foz, un musulmán sunita, fue sancionado por Estados Unidos en junio de 2019, junto con más de una docena de personas y empresas, por brindar apoyo financiero a Assad.

“Samer Foz, sus familiares y su imperio empresarial han aprovechado las atrocidades del conflicto sirio en una empresa generadora de ganancias”, dijo el entonces subsecretario de Terrorismo e Inteligencia Financiera, Sigal Mandelker, en un comunicado. “Este oligarca sirio está apoyando directamente al régimen asesino de Assad y construyendo desarrollos de lujo en tierras robadas a quienes huyen de su brutalidad”.

Foz no hizo comentarios para este artículo y le dijo a Reuters: “Puede escribir lo que quiera. No tengo nada que decirle a la prensa”.

En septiembre de 2019, el gobernador del banco central, Hazem Karfoul, reunió a algunos de los jugadores más ricos de Siria para una reunión a puerta cerrada en el Sheraton de Damasco. Los medios sirios informaron anteriormente que la reunión tuvo lugar, pero los detalles de lo que se discutió se revelan aquí por primera vez.

En la superficie, la reunión se proyectó al público como un esfuerzo para fortalecer la moneda en dificultades a través de donaciones de la élite rica de Siria. Pero la reunión no fue sobre caridad, dijeron tres fuentes informadas por personas que asistieron.

El gobernador del banco central enumeró las propiedades y otros activos de los empresarios, y los lucrativos acuerdos que habían logrado. Sugirió que sus fortunas podrían ser confiscadas si no aportaban una contribución significativa a las arcas del Estado.

Foz prometió $ 10 millones, según las fuentes. El gobernador del banco central le dijo que eso no era suficiente, a lo que Foz respondió, “considérelo un primer pago”, dijo una de las fuentes. Foz no hizo ningún comentario.

“Esto fue para mostrar que estos mercaderes de guerra estaban siendo presionados para que hicieran su granito de arena por el país”, dijo un ejecutivo empresarial cercano a algunos de los asistentes y amigo personal del gobernador del banco central. “Todo el mundo sabe quiénes son y cómo hicieron su riqueza y para quién trabajan”.

El banco central de Siria no respondió a las preguntas de Reuters sobre la reunión.

“NO DEBEMOS ESTAR EN DESACUERDO”

En los últimos meses, Makhlouf se ha proyectado a sí mismo como un hombre espiritual, en un aparente intento de atraer a los miembros de la fe practicada por la secta minoritaria alauita, una rama del Islam chiíta, a la que pertenecen Makhlouf y Assad. Reuters no pudo determinar cómo se reciben los mensajes de Makhlouf en la comunidad. La gente se mostró reacia a discutir el asunto con Reuters por teléfono.

Los alauitas llegaron a dominar el sistema político en la mayoría sunita de Siria después de controlar el ejército tras un golpe de Estado que llevó al partido Baath al poder en 1963. La influencia de los alauitas se ha extendido a los negocios, socavando un establecimiento mercantil sunita que tradicionalmente había dominado el comercio.

Una de las publicaciones de Makhlouf en las redes sociales después de que la ruptura se hizo pública fue una oración pidiéndole a Dios que pusiera fin a la injusticia en su contra, escrita en el dialecto alauita.

Al comentar sobre las publicaciones de Makhlouf en las redes sociales y sus mensajes, un asesor financiero que participó en transacciones con él antes de 2011 dijo que los videos estaban claramente hechos para atraer al campo alauita leal.

“Le está diciendo a Bashar, 'Somos defensores de nuestra comunidad, no deberíamos estar en desacuerdo'”.

En una publicación reciente, el 9 de julio, Makhlouf se mantuvo desafiante. Los arrestos de sus empleados, dijo, no se habían detenido. “Ahora sólo quedan nuestras mujeres”, dijo. “Aun así, no consiguieron lo que querían para obligarnos a rendirnos”.

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí