Una vez conocida como la farmacia en el mundo, Alemania ahora tiene mucho trabajo por hacer para suministrar suficientes medicamentos a sus propios ciudadanos.

El cambio impulsado por la globalización en la fabricación de medicamentos de la mayor economía de Europa a lugares más baratos no fue un gran problema hasta la crisis del coronavirus, cuando India impuso restricciones a las exportaciones de productos como el paracetamol. Ese analgésico de venta libre se usó clínicamente por primera vez en Alemania, que dominó la industria antes de la Primera Guerra Mundial.

La decisión de India hizo que los funcionarios de Berlín y Bruselas se dieran cuenta del riesgo de escasez de productos farmacéuticos. Su desafío, ahora priorizado por Alemania en su actual presidencia de la Unión Europea, es cómo garantizar el suministro de los llamados genéricos, medicamentos baratos desde analgésicos hasta antibióticos cuyas patentes han expirado, cuando pocas empresas en la región los fabrican.

“Tenemos problemas de entrega en Alemania y en Europa en general, y están empeorando”, dijo Mathias Arnold, vicepresidente de la organización de farmacéuticos ABDA del país, que dirige una farmacia en Halle, en el este de Alemania. Si bien la prohibición de India estuvo en vigor solo unas pocas semanas, “¿qué hubiéramos hecho si hubiera durado medio año? Hubiéramos tenido un problema realmente serio “.

El negocio de los genéricos está sometido a presiones extremas de precios: en los sistemas estatales de salud de Europa, una pastilla de antibiótico puede venderse por menos de un chicle. Por lo tanto, la mayoría de los ingredientes activos se producen en lugares más baratos como India y China, incluida la provincia de Hubei, donde se originó el virus Covid-19.

Fabricado en austria

Una fábrica en la pequeña ciudad austriaca de Kundl muestra el problema. El propietario Sandoz, una unidad del gigante farmacéutico suizo Novartis AG, dice que es el último fabricante restante en el mundo occidental que alberga todos los pasos de producción del antibiótico penicilina que salva vidas, desde la síntesis de ingredientes activos hasta las píldoras terminadas, bajo un mismo techo.

El ministro de salud de Alemania, Jens Spahn, quiere reducir la dependencia de la producción asiática que deja el suministro de la región a merced de gobiernos extranjeros, y está utilizando la presidencia rotatoria de la UE del país para lograrlo.

“No se trata de acabar con la globalización por completo, ni de tener todo en Europa, sino de identificar ciertos productos que queremos que se fabriquen en Europa”, dijo a los legisladores de la UE el 6 de julio. “Y hablar de cómo podemos hacer que esto suceda. “

Europa sigue siendo un centro de fabricación de medicamentos recetados más lucrativos, y la respuesta más obvia podría ser construir más fábricas allí.

Costos más altos

Pero a menos que los precios de los genéricos aumenten significativamente, eso no sería económicamente viable. Morris Hosseini, socio senior de la consultora Roland Berger, calcula que una farmacéutica tendría que cobrar 46 centavos de euro (0,54 dólares) por dosis de antibióticos para iniciar la producción en Alemania. Los precios actuales están entre 6 y 16 céntimos de euro.

Reconociendo el problema, el gobierno de Austria llegó a un acuerdo con Novartis para invertir 150 millones de euros en la instalación de Kundl para garantizar que pueda producir suficiente penicilina para la UE.

“Es importante que Austria y Europa no dependan demasiado de otros países”, dijo la ministra de Economía de Austria, Margarete Schramboeck, en una conferencia de prensa el 27 de julio.

Sin embargo, un impulso a nivel de la UE sobre el asunto puede producir poco más, ya que los líderes el 21 de julio redujeron el tamaño de un programa de salud planificado cuyos objetivos incluyen acortar las líneas de suministro de medicamentos. La iniciativa “EU4Health”, que ahora asciende a 1.700 millones de euros, es menos de una quinta parte del tamaño propuesto inicialmente, lo que amenaza con socavar una nueva estrategia farmacéutica para la región.

“Por supuesto, estoy decepcionado de que el acuerdo alcanzado por los líderes del gobierno de la UE redujera significativamente el presupuesto propuesto”, dijo la comisaria europea de Salud Stella Kyriakides. Sin embargo, “aunque muchas de las acciones previstas tendrán que reducirse, también es importante tener en cuenta” que el gasto sanitario planificado de 1.700 millones de euros sigue siendo mayor que los presupuestos anteriores.

Asegurar las reservas

Otra opción para la UE podría ser buscar financiar la innovación en procesos que podrían hacer más factible la producción local más barata.

En lugar de reconstruir la capacidad de producción, sería más barato y más fácil fortalecer el suministro de Europa penalizando a las empresas que se quedan sin productos, un enfoque que algunos países han adoptado con éxito, según Martin Loesch, socio senior especializado en la consultora McKinsey & Company.

“Eso es algo que se puede hacer para todos los mercados europeos”, dijo. “Ese podría ser un método muy simple para estimular una mejor disponibilidad de genéricos”.

El ejecutivo de Sandoz a cargo de la estrategia cree que la resiliencia de la oferta podría ser una mejor opción que retroceder el reloj en la producción. Aboga por establecer dos fuentes para los componentes cruciales, así como por mantener suficientes reservas para salvar los cuellos de botella.

“No puedes simplemente tener tu pastel y comértelo”, dijo Christian Pawlu, jefe de estrategia de Sandoz. “Si pensamos en unos años que podemos dar marcha atrás y traer de vuelta la fabricación a Europa y América del Norte, creo que, en última instancia, esto no es deseable”.

© 2020 Bloomberg

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