La obesidad y las enfermedades relacionadas con la dieta, como la diabetes tipo 2, son los principales problemas de salud pública en Sudáfrica. Pero muchos en la industria alimentaria se oponen firmemente a las políticas recomendadas a nivel mundial que podrían abordar estos problemas. Dichas políticas incluyen restricciones en la comercialización de comida chatarra para niños y mejoras en el etiquetado de alimentos.

En un nuevo estudio, identificamos estrategias utilizadas por la industria de alimentos y bebidas en Sudáfrica para influir en las políticas de salud pública. Las estrategias incluyen la construcción de relaciones cercanas con los departamentos gubernamentales, influir en la investigación científica y patrocinar eventos comunitarios.

Hace dos años, Sudáfrica aumentó los impuestos sobre las bebidas azucaradas a pesar de la fuerte oposición de la industria. Los expertos en salud temen que aquellos con intereses creados puedan frustrar o retrasar otras iniciativas diseñadas para proteger la salud de las personas. Existe una propuesta, por ejemplo, para aumentar el impuesto a las bebidas azucaradas en un 5%. También hay esfuerzos para poner nuevas etiquetas de advertencia en alimentos poco saludables y restringir su comercialización.

Nuestro estudio se centró en las estrategias políticas utilizadas por diez actores principales de la industria de alimentos y bebidas en Sudáfrica en 2018 y 2019. Identificamos las tácticas que usaron al examinar información disponible públicamente, como informes de empresas, comunicados de prensa y documentos gubernamentales.

Encontramos 107 ejemplos de prácticas de la industria alimentaria diseñadas para influir en la política de salud pública a su favor.

Las estrategias que observamos hacen eco de las tácticas utilizadas por las compañías tabacaleras de todo el mundo para contrarrestar las políticas recomendadas de salud pública.

Alianzas entre la industria alimentaria y el gobierno.

Los actores que vimos incluyeron a los mayores productores de alimentos del país, así como a las compañías mundiales de bebidas.

Encontramos varias asociaciones de alto perfil entre empresas y algunos departamentos gubernamentales. Estos incluyeron los departamentos de educación básica, deporte y recreación y salud. Los programas de desayuno escolar de la compañía y las campañas educativas fueron algunas de las iniciativas.

La industria alimentaria también patrocinó una serie de eventos comunitarios. Por lo general, tenían una gran marca, con material promocional dirigido a los niños.

Esto contradice los compromisos de la industria de no comercializar a niños menores de 12 años.

Muchos programas comunitarios patrocinados por empresas se centraron en el alivio de la pobreza y la desnutrición.

También encontramos ejemplos en los que la industria alimentaria donó azúcar a los esfuerzos de seguridad alimentaria.

Estas asociaciones entre el gobierno y la industria alimentaria podrían comprometer la credibilidad, la independencia y las prioridades de los ministerios. Por ejemplo, es probable que las donaciones de azúcar estén en oposición al objetivo de reducir las tasas de diabetes tipo 2 y obesidad.

También encontramos ejemplos de la industria alimentaria presionando a los formuladores de políticas gubernamentales. Esto fue en gran medida contrario al impuesto sobre las bebidas azucaradas que se implementó en abril de 2018.

Los actores de la industria alimentaria enfatizaron su papel en la economía, con un enfoque en la creación de empleo. Ignoraron el costo que la mala salud relacionada con la dieta tiene para el sistema de salud.

Además, enmarcaron la conversación sobre prevención de enfermedades como actividad física y responsabilidad individual. Este lenguaje desvía la atención de la nocividad de los productos alimenticios poco saludables. También lleva la culpa a los consumidores.

Concluimos de nuestros hallazgos que las tácticas de la industria alimentaria fueron diseñadas para reducir la probabilidad de que el gobierno adopte recomendaciones globales para abordar las crecientes tasas de obesidad y mejorar las dietas de la población. Estos incluyen restricciones en la comercialización de comida chatarra para niños y mejoras en el etiquetado de alimentos.

Las tácticas de la industria también aumentan las posibilidades de que el gobierno adopte las soluciones favorecidas por la industria. Esto a pesar de la evidencia de que las soluciones preferidas por la industria, como la autorregulación del marketing para niños, son mucho menos efectivas que otras soluciones, como las restricciones obligatorias para comercializar productos alimenticios poco saludables.

¿Qué se puede hacer?

Existen varios mecanismos que podrían usarse para contrarrestar la influencia e interferencia de la industria en la formulación de políticas.

Para empezar, el gobierno podría poner más información a disposición del público. Esto podría hacerse mediante la inclusión de donaciones políticas y obsequios a funcionarios del gobierno, la publicación de los diarios de ministros y otros empleados gubernamentales de alto nivel, y la publicación pública de correspondencia entre corporaciones y funcionarios del gobierno.

En la academia y la sociedad civil podría haber divulgación pública de posibles conflictos de intereses. Se pueden divulgar subvenciones y premios de corporaciones.

Dada la urgencia del problema, el gobierno debe ser responsable de su papel en el tratamiento de la obesidad y las enfermedades relacionadas con la dieta, como la diabetes tipo 2, en Sudáfrica.

Y la industria alimentaria debe abstenerse de utilizar prácticas que puedan retrasar la adopción e implementación de políticas de salud pública recomendadas a nivel mundial.

La pandemia de COVID-19 ha resaltado la importancia de un fuerte liderazgo gubernamental para la salud. En consecuencia, es importante fortalecer los mecanismos existentes para gestionar la influencia de la industria.

Esto podría abrir el camino a políticas más fuertes que marquen una diferencia a largo plazo para la salud de los sudafricanos.

Gary Sacks, profesor asociado, Universidad de Deakin; Eric Crosbie, profesor asistente, Universidad de Nevada, Reno, y Melissa Mialon, investigadora honoraria, Universidad de São Paulo.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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