En el centro de visitantes local, aprenderá algunas cosas sobre Latrobe, Pensilvania: la ciudad de 8,000, al este de Pittsburgh, es el hogar original de la leyenda del golf Arnold Palmer, Fred Rogers de la televisión y la cerveza Rolling Rock. El postre de banana split se originó aquí.

Si lee entre líneas, también comprenderá cuánto están luchando los empresarios de la región. Briana Tomack, la presidenta y directora ejecutiva de la Cámara de Comercio de Greater Latrobe-Laurel Valley, o su único empleado a tiempo completo, deben estar atendidos la mayoría de los días en el centro de visitantes. El 15 de abril, ambos fueron suspendidos. Tomack regresó a principios de este mes, y ya está preocupada por el dinero nuevamente.

La mayoría de las casi 500 compañías miembros de su cámara ya no pueden pagar las cuotas. Las órdenes de quedarse en casa y las restricciones de eventos han hecho que la recaudación de fondos adicional sea casi imposible. Sin una nueva fuente de financiación, dice Tomack, su cámara, y otras similares, no sobrevivirán el año. Eso sería un gran golpe para la calle principal de Latrobe: el ochenta y cinco por ciento de los miembros de la cámara son empresas “muy pequeñas” con pocos empleados. Utilizan los recursos de la cámara para ayudar en sus esfuerzos de recursos humanos, marketing y reclutamiento.

La cámara de Tomack es una de las muchas que se encuentran en pequeñas ciudades o áreas rurales de todo el país al borde del colapso, y a pesar de su importancia para las pequeñas empresas, hasta ahora se les ha prohibido explícitamente el alivio federal Covid-19. Algunas organizaciones sin fines de lucro, organizaciones benéficas públicas, fundaciones privadas y organizaciones de veteranos, son elegibles para el Programa de Protección de Cheques de Pago (PPP), el programa de préstamos perdonables de $ 667 mil millones del gobierno federal. Los grupos de membresía como las cámaras de comercio no lo son, debido a sus diferentes designaciones impositivas.

A partir del 23 de julio, el presupuesto del PPP aún tiene $ 150 mil millones restantes. Tomack espera que finalmente gane la elegibilidad para ese dinero en el próximo proyecto de ley de alivio Covid-19 de la Fase 4 del Congreso. “Contando julio, necesitamos $ 100,000 para ayudarnos a fin de año”, dice ella. “Nuestros mayores gastos son la nómina y el alquiler. Aquí somos muy frugales, no gastamos dinero en cosas que no necesitamos”.

Es probable que las historias como la de Tomack no se denuncien ampliamente, porque a las cámaras pequeñas no les gusta admitir públicamente la debilidad. Quieren preservar su competitividad frente a cámaras regionales más grandes y mantener la moral en sus ecosistemas comerciales locales, según Tom Sullivan, vicepresidente de política de pequeñas empresas de la Cámara de Comercio de EE. UU. ¿Cuántas cámaras están cerca de fallar? Tomack dice que el número es alto. “Una cámara en Ohio cerró recientemente”, dice ella. “Tengo uno en el camino (en Pennsylvania) en la misma situación que nosotros”.

Si las cámaras locales comienzan a fallar, las pequeñas empresas en todo el país podrían tener dificultades. Una encuesta de 2012 realizada por la firma de consultoría con sede en Atlanta, el Grupo Schapiro, señala que la membresía de la cámara aumenta la conciencia del consumidor de una compañía en un 73 por ciento, y la probabilidad de que un consumidor elija hacer negocios con esa compañía aumenta en un 80 por ciento.

A principios de mayo, la Cámara de Comercio de los Estados Unidos envió una carta al Congreso en nombre de todas las organizaciones sin fines de lucro que no son elegibles para el PPP. Fue firmado por más de 4,000 organizaciones, incluidas más de 2,000 cámaras de comercio, aproximadamente un tercio de todas las cámaras locales en todo el país.

“Es la carta de coalición más grande que he visto en las cámaras locales”, dice Sullivan.

Tal defensa aún no ha tenido éxito. Sullivan dice que algunos legisladores ven las cámaras de comercio principalmente como organizaciones de cabildeo, y no quieren dar rescates a los cabilderos. Su reticencia se ve agravada por un problema de designación fiscal: las cámaras son organizaciones sin fines de lucro 501 (c) (6), junto con juntas de bienes raíces y ligas profesionales de fútbol. La óptica de permitir que organizaciones como la National Football League accedan al PPP sería perjudicial, por decir lo menos.

Para Sullivan, la solución es fácil: limitar los beneficiarios de préstamos por tamaño y específicamente prohibir que el dinero se use para presionar. Él dice que personalmente ha sido testigo de cómo políticos como la presidenta Nancy Pelosi (demócrata por California) y la senadora Lindsay Graham (republicana por Carolina del Sur) están de acuerdo, por lo que está desconcertado de que aún no haya sucedido. “Ha sido increíblemente frustrante estar en llamadas de Zoom con político tras político”, dice Sullivan. “Cada uno de ellos ha estado de acuerdo con la necesidad de que las cámaras locales tengan acceso a estos préstamos. Se han aprobado cuatro proyectos de ley en los últimos cinco meses, y ninguno de ellos ha incluido esta disposición. Desafía la lógica”.

En Pensilvania, Tomack usó su tiempo libre para lanzar los negocios más grandes de su región para donar a su cámara, una tarea desafiante, dice, cuando el dinero debería ir a organizaciones como bancos de alimentos. Una vez que Pensilvania lo permitió, lanzó un evento de recaudación de fondos socialmente distanciado de 100 personas para reunir más fondos, que cubrirán parcialmente los gastos operativos durante los próximos meses. Después de eso, el juego podría haber terminado.

“No me rindo”, dice Tomack. “Trabajo con muchos líderes de la comunidad. Voy a seguir luchando para hacer lo que pueda para que sigamos adelante. Pero necesitamos fondos”.

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