Tesla necesita tener éxito en China si quiere dominar el mundo de los autos eléctricos, especialmente en un mundo posterior al virus. Para hacer eso, Elon Musk está recurriendo a un ingeniero de baterías que una vez ayudó a Apple a extender la vida útil de sus computadoras portátiles MacBook.

Zeng Yuqun, de 52 años, incorporó la tecnología contemporánea Amperex en el campeón de la batería de China en menos de una década, creando el mayor productor mundial de celdas recargables para los vehículos enchufables considerados el futuro de los automóviles. Ese esfuerzo ha ayudado a impulsar a Zeng de una modesta aldea en la ladera y un trabajo de $ 30 al mes con una compañía estatal a una fortuna estimada de $ 17 mil millones.

Los productos de CATL se encuentran en los vehículos de casi todas las principales marcas mundiales de automóviles, y a partir de este mes también impulsarán automóviles eléctricos fabricados por Tesla en su nueva fábrica en las afueras de Shanghai. Es una alianza con un potencial lucrativo, que combina el modelo enchufable más popular del sector, el Tesla Model 3, con baterías de bajo costo en un mercado que el año pasado compró más de tres vehículos eléctricos por cada uno vendido en los Estados Unidos, pero enfrenta un futuro incierto mientras la pandemia sacude la economía global.

Zeng Yuqun Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

Según Zeng, ya existe una asociación en desarrollo entre los dos ejecutivos. Ambos intercambian mensajes de texto para discutir posibles innovaciones en tecnología, sus respuestas a los desafíos provocados por el coronavirus y la obsesión principal del jefe de Tesla: baterías y vehículos más baratos.

“Elon habla sobre el costo durante todo el día, y le dije que se asegurara de que tendría soluciones”, dijo Zeng en una entrevista en la sede de CATL en Ningde, donde su oficina del piso 20 da a un centro de pesca en la costa sureste de China ahora transformada por grupos de plantas de baterías y laboratorios. “Nos llevamos bien. Es un tipo divertido “.

Las baterías de CATL pueden ofrecer a la compañía con sede en Palo Alto, California, ventajas clave en China, particularmente el potencial de aumentar los márgenes y bajar los precios de las calcomanías en un mercado en camino de tener 59 millones de vehículos eléctricos en el camino para 2030, incluso después del impacto del virus. . Lo más importante es que se espera que Zeng suministre a Tesla baterías de litio-hierro-fosfato (LFP) que usan una mezcla más barata de materias primas y cuestan aproximadamente un 20% menos que otros tipos comunes de paquetes, según BloombergNEF.

Tesla y CATL, este último confirmado en una presentación en febrero de que se convertiría en un proveedor para el fabricante de automóviles, se negaron a revelar detalles precisos, incluidos los tipos de paquetes involucrados. Las acciones de CATL se han más que duplicado este año, subiendo un 9,9% el lunes para cerrar a un nivel récord en el comercio de Shanghai.

Trabajar con un proveedor nacional como CATL podría mejorar aún más las relaciones de Tesla con las autoridades de China, que han sido clave para su éxito local. Además, Zeng sirve en la Conferencia Consultiva Política del Pueblo Chino, el órgano asesor de los principales líderes. Allí, ha presentado propuestas para centrarse aún más en las energías renovables.

Elon Musk en la ceremonia de entrega del modelo 3 de Tesla, hecho en China, en la Gigafactory de la compañía en Shangai, enero de 2020. Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

Para CATL, la alianza llega en un momento crucial. Las ventas de baterías cayeron casi un tercio en los primeros cinco meses de 2020, según SNE Research, ya que las compras de automóviles se desplomaron en China en medio de la pandemia, la guerra comercial y la reducción de los subsidios del gobierno. Las ventas de automóviles eléctricos han disminuido aproximadamente un 38% desde hace un año, dijo la Asociación de Fabricantes de Automóviles de China el 10 de julio, y eso corre el riesgo de exponer el impulso de EV multimillonario del país como una burbuja.

La cuota de mercado nacional del productor de baterías también disminuyó cuando Tesla lanzó sus primeros modelos 3 fabricados en China con baterías de LG Chem y Panasonic. A partir del próximo año, CATL debería suministrar componentes para aproximadamente la mitad de la producción de la planta de Shanghai, según Sanford C. Bernstein.

Baterías de vehículos en exhibición en la sede de CATL. Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

Alinearse con Tesla aumentará las ventas nacionales, aunque CATL también necesita asegurar clientes adicionales para mejorar sus perspectivas fuera de China, donde LG Chem y Samsung SDI Co., entre otros, se están posicionando a un ritmo rápido.

“El éxito de CATL se debe principalmente a la fuerte demanda en China”, dijo el analista de BNEF Daixin Li. “En el futuro, dado que los mercados de vehículos eléctricos fuera de China están creciendo rápidamente, mantener e incluso aumentar la participación de mercado en el mercado global dependerá de cuán exitosamente pueda asegurar la demanda fuera de China”.

El proveedor de baterías está interesado en extender los vínculos con Tesla en el extranjero, incluida la primera fábrica europea del fabricante de automóviles en construcción fuera de Berlín. CATL, que también suministra a Volkswagen AG y BMW AG, está construyendo sus propias instalaciones en el centro de Alemania y alentando a los proveedores con sede en China a establecer puestos de avanzada allí.

“No excluiremos la posibilidad de suministrar su Gigafactory de Berlín”, dijo Zeng en la entrevista.

Tesla no respondió a las solicitudes de comentarios.

Zeng ha entregado en el pasado para socios de primera línea. Su equipo ayudó a la empresa conjunta de BMW en China a desarrollar sus primeros modelos con baterías, y CATL ahora tiene un contrato de suministro de 11 años con la matriz alemana. En la compañía precursora de CATL, Zeng ayudó a Apple a entregar baterías de larga duración para el MacBook Air.

El edificio de la sede de CATL en Ningde, provincia de Fujian. Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

El proveedor ahora ve una ventaja en acelerar la investigación sobre los costos más bajos de la batería para ayudar a los automóviles eléctricos a alcanzar la paridad de precios y, posteriormente, suplantar a los consumidores de gasolina.

“Hay que ser más innovador, más rentable, con un mejor rendimiento”, dijo Zeng. “Esa es la única forma de vencerlos”.

CATL está lista para comercializar nuevos tipos de baterías hechas sin cobalto, entre las materias primas más caras. Más allá de eso, quiere eliminar otros metales costosos, como el níquel y el manganeso.

Según Zeng, el proveedor también es capaz de producir una batería de larga duración que dura 16 años y 2 millones de kilómetros (1,24 millones de millas), y está destinada para su uso en múltiples vehículos y en el almacenamiento de energía. Ese es un hito que otros, incluidos Tesla y General Motors, están persiguiendo.

Una sección transversal de la batería de un vehículo eléctrico. Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

Se están construyendo más instalaciones de investigación en Ningde, donde manzanas enteras están llenas de laboratorios y torres de departamentos para el personal de CATL, incluido el vecindario “Cloud-Capped Pavilion”, donde Zeng y su esposa tienen una casa en el último piso. Un complejo de investigación y desarrollo de 3.300 millones de yuanes ($ 470 millones) está destinado a ser un buque insignia mundial.

“Las mejoras incrementales pueden construir una empresa con buen desempeño, pero no una excelente”, dijo Zeng. Un modelo de arena del centro planeado se sienta en el piso junto a la puerta de su oficina. “Invertimos en genios”. El mismo Zeng obtuvo un doctorado en física de materia condensada de la Academia de Ciencias de China en Beijing.

El gasto de CATL en I + D aumentó aproximadamente un 50% el año pasado, a casi 3.000 millones de yuanes, y la empresa cuenta con casi 5.400 empleados centrados en las tareas. Incluyen a 143 trabajadores con doctorados, que reciben beneficios tales como su propia cantina y pueden aprovechar un servicio de citas administrado por la compañía que obtuvo crédito por 52 matrimonios el año pasado.

Incluso antes del nuevo centro de investigación, los esfuerzos de CATL lo ubican entre los niveles más altos de la industria, dijo Hu Feng, socio del Centro de Investigación de Baterías de Litio Gao Gong, con sede en Shenzhen, que ha seguido el trabajo de Zeng durante casi una década.

Los sofisticados laboratorios y las nuevas fábricas que vienen en China y Alemania son un marcado contraste con las líneas de producción improvisadas de la carrera inicial de Zeng. Los miembros del personal cubrieron las baterías con un pincel en una mano y un secador de pelo en la otra, y Zeng una vez usó clips de papel como una solución temporal para evitar que el equipo vibrante dañe las células.

Ahora, el personal se pone ropa protectora de estilo médico para limitar la propagación del polvo antes de pasar por una ducha de aire a alta presión. En un laboratorio cercano, las baterías se agitan, se trituran, se sumergen en agua durante 48 horas y se colocan en cajas calentadas a 130 grados Celsius (266 grados Fahrenheit).

“Lo que hacemos es tratar de aportar innovaciones a la estructura y al sistema químico, lo que permitirá a los autos Tesla conducir un mayor alcance a un mejor costo”, dijo Zeng, apoyado en un sillón en un espacio de reunión en el quinto piso decorado con un chino pintura en la pared y un juego de té en una mesa. “Probablemente por eso le gustamos a Tesla”.

Un prototipo de EV que se carga bajo un dosel de paneles solares cerca de la sede de CATL. Fotógrafo: Qilai Shen / Bloomberg

Al usar las baterías más pequeñas y baratas de CATL para el Modelo 3, los costos de Tesla por automóvil podrían caer entre $ 600 y $ 1 200, según Bernstein. Los paquetes LFP tradicionalmente no han sido tan potentes como las alternativas más caras, pero la tecnología se está poniendo al día.

“Podría ser bastante explosivo si lo consiguen en el mercado internacional porque nadie más está usando LFP fuera de China en vehículos eléctricos puros”, dijo Mark Newman, un analista senior de Bernstein con sede en Hong Kong. “Tesla tendría una ventaja bastante significativa”.

© 2020 Bloomberg

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