Cuando el nuevo coronavirus se extendió rápidamente por todo el mundo, la evidencia de su efecto en los niños aún era escasa y el cierre de las escuelas parecía lo más responsable.

Ahora que hay más evidencia, mi colega Nic Spaull y yo hemos investigado si la reapertura gradual de las escuelas en Sudáfrica es lo mejor para los niños.

Nos basamos en muchas fuentes de datos y prestamos la mayor atención a la evidencia acumulada sobre los patrones de edad de infección y mortalidad en todo el mundo.

El riesgo de mortalidad para los niños de abrir escuelas es bajo

Usando los datos de StatsSA para 2016, el riesgo de mortalidad “regular” en Sudáfrica varía de una probabilidad de 1 en 1000 de morir de 0 a 19 años a una probabilidad de 1 en 7 para los mayores de 80 años.

Los escenarios más pesimistas para las muertes por Covid-19 varían hasta 48 000 en 2020, considerablemente menos que las 435 000 muertes anuales en Sudáfrica por causas “regulares”.

Aplicando la distribución de mortalidad por edad Covid-19 de la provincia del Cabo Occidental, proyectamos la mortalidad de Covid-19 para 2020 por edad en el escenario más pesimista. El riesgo de muerte por Covid-19 en 2020 varía de una probabilidad de 1 en 76788 (0.001%) para niños menores de 19 años a una probabilidad de 1 en 94 para los mayores de 80 años.

Comparación del riesgo de muerte en un año normal y el riesgo de muerte por infección por Covid-19 por edad.
Proporcionado por el autor.

La evidencia de las escuelas y guarderías estadounidenses que permanecieron abiertas durante el cierre para los hijos de trabajadores esenciales muestra que las tasas de infección de tales niños y maestros no fueron significativamente más altas de lo normal. Desde que se redactó nuestro documento, tanto la Asociación Americana de Pediatras como las Asociaciones de Pediatría de Sudáfrica han manifestado un fuerte apoyo a la reapertura de las escuelas. El último cita “evidencia creciente” de que la transmisión del coronavirus por parte de niños pequeños es poco común, en parte porque son menos propensos a contraerlo en primer lugar.

Entonces, después de determinar que los riesgos de reapertura de las escuelas son extremadamente pequeños para la mayoría de los niños, vale la pena considerar los costos del cierre continuo de las escuelas.

Los costos del cierre de las escuelas.

Incluso antes del cierre, 2.5 millones de niños experimentaron hambre y casi un tercio de los niños que murieron estaban gravemente desnutridos. Las encuestas rápidas realizadas por StatsSA y el Consejo de Investigación de Ciencias Humanas muestran aumentos en el hambre desde el cierre, ya que muchos trabajadores perdieron sus ingresos y los niños ya no recibieron comidas escolares gratuitas.

Revisiones internacionales recientes muestran que los cierres, cierres de escuelas y desastres naturales aumentan los niveles de abuso de sustancias, depresión, miedo, soledad, violencia doméstica y abuso infantil. Las preocupaciones financieras agregan estrés a muchos hogares, elevando los niveles de agotamiento emocional, depresión y ansiedad.

Encuestas recientes en muchos países han demostrado que los niños tienen un mayor riesgo de sufrir trastornos psicológicos duraderos, incluida la depresión. Por ejemplo, después de un mes de cierre de escuelas en Hubei, una provincia en el centro de China, una cuarta parte de los niños entre las edades de ocho y 12 años mostraron síntomas de depresión.

A principios de agosto, los niños sudafricanos habrán perdido entre 30 y 59 días de escuela, dependiendo de su grado. Parece que muchos asistirán solo la mitad de los días escolares en la segunda mitad del año debido a cómo las escuelas implementan el distanciamiento social.

Los maestros no podrán completar el plan de estudios, dejando muchas brechas en la educación de los niños. Los alumnos y las escuelas más pobres tienen menos capacidad para ponerse al día. La investigación internacional muestra que tales pérdidas de aprendizaje podrían tener implicaciones duraderas, incluso extendiéndose al mercado laboral y afectando las ganancias de por vida.

Reabrir la economía mientras las escuelas permanecen cerradas aumenta el riesgo de que los niños se queden solos en casa. Si todos los trabajadores empleados regresaran al trabajo, más de 2 millones de niños de 0 a 15 años se quedarían sin un hermano mayor (15 años o más) o un cuidador adulto.

La mayor preocupación es que casi un millón de niños (974 000) menores de seis años no tienen otro cuidador adulto, excepto un padre que trabaje. Miles de estos niños podrían quedarse solos en casa si su cuidador empleado se viera obligado a regresar al trabajo para mantener a la familia. Aunque la mayoría de los sectores de la economía han reabierto, las guarderías tempranas y las guarderías permanecen cerradas.

Avanzando

Al revisar los datos sobre el tamaño de las clases en Sudáfrica junto con las regulaciones gubernamentales y las realidades espaciales de las aulas sudafricanas, está claro que al menos la mitad de los estudiantes sudafricanos no podrán practicar el distanciamiento social dentro de un aula.

Enseñar grandes clases al aire libre sería difícil incluso sin tener en cuenta el clima.

Dado que el riesgo de mortalidad de Covid-19 es muy bajo en comparación con el riesgo de mortalidad regular, y prácticamente inexistente para los niños, el Departamento de Educación Básica debería reconocer que no es factible para la mayoría de las escuelas sudafricanas practicar el distanciamiento social dentro del aula. Pero debería requerir el uso de máscaras para los niños mayores y el distanciamiento social en el patio de recreo.

Es nuestra opinión que ya no deberíamos mantener a los niños fuera de la escuela. Los profundos costos de los niños y las familias se sentirán por lo menos durante los próximos 10 años.La conversación

Servaas van der Berg, profesor de economía y cátedra de investigación sudafricana en economía de la política social, Universidad de Stellenbosch

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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