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© Reuters. Miembros del sistema judicial posan para una foto

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Por John Shiffman y Michael Berens

EUREKA SPRINGS, Arkansas (Reuters) – Tenía 30 años, estaba desempleada y enfrentaba una pelea por la custodia de dos niños pequeños. Para mantener a sus hijos, necesitaba un abogado, alguien barato y dispuesto a verla rápidamente.

Tim Parker parecía ideal. Estaba disponible y su tarifa era aproximadamente la mitad de lo que otro abogado citó. Según el testimonio confidencial revisado por Reuters, la mujer dijo a las autoridades estatales que Parker acordó representarla a fines de 2013, y luego le ofreció algunos consejos inesperados.

“Need Necesitas un Sugar Daddy”, es exactamente lo que dijo “, dijo la mujer en el testimonio confidencial. “Fue muy persistente y sabía que estaba bastante arruinado”.

La mujer dijo a las autoridades que cubrió parte de sus honorarios legales al tener relaciones sexuales con Parker, y que Parker le pagó al menos $ 3,000 por más sexo en los próximos dos años. Por lo general, las denuncias de que un abogado tuvo relaciones sexuales con un cliente o intercambiaron servicios por sexo serían manejadas por la policía local o los funcionarios de ética estatales.

Pero el caso de Parker fue complicado: no era solo un abogado. También fue juez a tiempo parcial para el Tribunal de Distrito del Condado de Carroll.

Eso le dio a la agencia de supervisión judicial de Arkansas la jurisdicción para investigar a Parker. Aunque la mujer se negó a hablar con Reuters, alegó en testimonio secreto a la agencia que Parker también había usado su autoridad como juez para ayudar a sus amigas a salir de la cárcel, nuevamente a cambio de sexo. La presunta conducta no fue aislada, de acuerdo con los registros confidenciales revisados ​​por Reuters y las entrevistas con ocho funcionarios encargados de hacer cumplir la ley en Arkansas.

La policía de la ciudad, la oficina del sheriff, la policía estatal, la Oficina Federal de Investigación y un gran jurado federal investigaron a Parker durante unos cuatro años. Los testigos dieron evidencia de que el juez reveló la identidad de un informante confidencial; intercambiaron dinero y opioides por sexo; y dio un trato favorable a las mujeres jóvenes en su sala de audiencias, encontró Reuters.

A pesar del intenso escrutinio, Parker, de 58 años, nunca fue acusado de ningún delito. En breves entrevistas con Reuters, Parker dijo que no hizo nada malo, como juez o como abogado. En un comunicado, el abogado de Parker dijo que las acusaciones de uso ilegal de drogas y conducta sexual inapropiada son “absolutamente falsas”.

Aún así, el mandato de Parker en el banquillo terminó en desgracia, cuando la comisión judicial estatal obligó a su destitución y renuncia a lo que ya estaba programado para ser su último día en el cargo.

La historia de Tim Parker muestra lo difícil que puede ser eliminar a un juez estadounidense sospechoso de corrupción. También ilustra cómo, incluso después de que la mala conducta en el banco se convierta en un secreto a voces, un juez puede permanecer en el poder durante años cuando sus víctimas son personas que suelen ser testigos pobres, en este caso, delincuentes menores y drogadictos.

En su investigación sobre mala conducta judicial en todo Estados Unidos, Reuters buscó identificar a las personas perjudicadas como resultado de jueces que violan la ley o violan sus juramentos. Durante una docena de años, la agencia de noticias encontró al menos 5.206 personas que fueron directamente afectadas por la mala conducta de un juez. Las víctimas iban desde personas que fueron encarceladas ilegalmente hasta personas sometidas a comentarios o acciones racistas, sexistas y otros abusos.

Sin embargo, el caso de Parker también brinda una lección diferente y más esperanzadora sobre garantizar la rendición de cuentas en los tribunales estatales y locales de Estados Unidos. Demuestra cómo una agencia de supervisión judicial estatal persistente y bien dotada de personal, la excepción, no la regla, en los Estados Unidos, puede pedir cuentas a los jueces cuando otras autoridades no pueden hacerlo.

“Muchas veces, el público e incluso las fuerzas del orden no sabían que estábamos allí o qué podíamos hacer”, dijo Lance Womack, investigador jefe de la Comisión de Discapacidad y Disciplina Judicial de Arkansas entre 2000 y 2017. “No lo hicieron”. No nos damos cuenta de que podríamos sacar a un juez de la banca o disciplinarlo por ética, incluso cuando no haya suficiente para obtener una condena penal ”.

Como parte de su investigación nacional sobre la mala conducta judicial, Reuters analizó el personal y las medidas disciplinarias de las comisiones de supervisión estatal durante una docena de años, desde enero de 2008 hasta diciembre de 2019.

La agencia de noticias descubrió que Arkansas tiene una de las agencias de supervisión mejor dotadas de personal en los Estados Unidos. A nivel nacional, las comisiones tienen en promedio un empleado de tiempo completo por cada 155 jueces. Arkansas tiene aproximadamente un miembro del personal por cada 53 jueces estatales.

Arkansas tomó medidas disciplinarias contra un juez 40 veces desde 2008 hasta 2019, una frecuencia mayor que en todos menos cinco estados, determinó Reuters. A nivel nacional, las comisiones en promedio disciplinaron públicamente a 6 de cada 100 jueces. En Arkansas, la proporción fue de 13 por 100.

Un personal capacitado y experimentado es fundamental, dijo Robert Tembeckjian, quien ha supervisado más de 2,500 investigaciones judiciales y dirige la comisión de Nueva York.

“No es suficiente adoptar un código de ética”, dijo. “Sin una supervisión enérgica, los jueces pueden actuar con impunidad, y los litigantes y el público perderán la fe en los tribunales”.

La comisión de Arkansas es una de las pocas que investiga quejas anónimas y hace públicas todas las decisiones disciplinarias. Ha presentado cargos formales contra jueces de la corte suprema del estado y ha resuelto casos que han enviado a jueces de primera instancia a prisión.

El director de la comisión de Arkansas, David Sachar, hijo de un predicador, es el ex presidente de la Asociación Nacional de Asesores Disciplinarios Judiciales y habla con frecuencia en conferencias internacionales sobre mala conducta de los jueces. Él y su ex diputada, Emily White, dijeron que persiguieron a Parker y a otros con la misma mentalidad que aplicaron anteriormente en sus carreras que los fiscales de delitos sexuales en Little Rock.

“No se puede esperar que el ciudadano promedio ignore el comportamiento inapropiado o indigno de un juez”, dijo Sachar en un discurso de 2018 en una conferencia de las Naciones Unidas. “El desequilibrio de poder es tal que un empleado, partido o profesional en ese tribunal no tiene forma de responder sin temor a una contra-respuesta dura o vengativa de un poderoso funcionario público”.

“NO VIMOS LO QUE VIENE”

Encaramado en una cresta remota en las montañas Ozark del noroeste de Arkansas, Eureka Springs es una ciudad de 2.000 personas, a unas cuatro horas en coche de Little Rock, la capital del estado.

Sus tiendas, bares, spas y hoteles de la época victoriana atraen a un millón de turistas al año, dijo el alcalde Butch Berry. Esos visitantes alimentan la economía local. También representan muchos arrestos por delitos relacionados con la fiesta, como exceso de velocidad, conducir ebrio y consumo de drogas.

Como gran parte de Eureka Springs, el palacio de justicia de piedra caliza en Main Street se ha conservado y se ve muy parecido a cuando se inauguró en 1908. Parker había servido allí desde 1999 hasta 2004 como juez de la corte de distrito. Y así, en 2013, después de que el titular renunció para centrarse en un trabajo legal corporativo, el gobernador designó a Parker para llenar la vacante.

El concierto a tiempo parcial no era inusual. En cientos de pequeñas ciudades y condados rurales de EE. UU., Donde el número de casos es bajo y la corte se reúne solo unas pocas veces al mes, se nombra o elige a un abogado local como juez a tiempo parcial. Los abogados pueden continuar con sus prácticas privadas, generalmente su principal fuente de ingresos, pero están sujetos a códigos de ética para abogados y jueces.

Cuando Parker fue elegido para el banquillo, prometió tratar a todos de manera justa. “Planeo ser un juez humilde que cumpla con la ley”, dijo al periódico local.

Al principio, Parker disfrutó del respaldo de la comunidad debido a su período anterior como juez, recordó Earl Hyatt, el jefe de policía de 1996 a 2014.

“En realidad le escribí una carta al gobernador apoyando su nombramiento”, dijo Hyatt a Reuters. “No vimos lo que venía: drogas, sexo y el uso de su posición en el banquillo para promover sus intereses personales”.

“RUMOR ES QUE TENGO CARAMELO”

Entre los puntos de referencia en Eureka Springs hay una estatua de Jesús de seis pisos. Otro es Cathouse Lounge y Pied Piper Pub & Inn, un bar y restaurante para motoristas que se describe a sí mismo a unos pasos del palacio de justicia. Parker era un patrón frecuente.

Desde el Pied Piper el 19 de abril de 2013, según muestran los registros telefónicos, el juez envió un mensaje de texto a una mujer de la mitad de su edad. La policía dice que los intercambios estuvieron llenos de referencias de drogas codificadas.

“Se rumorea que tengo dulces”, escribió Parker.

“Omg”, respondió la joven.

Cuando Parker le envió un mensaje de texto diciendo que no podía encontrarse de inmediato, ella dijo: “¿Y si hago que valga la pena?”

“Claro, eso funcionará”, respondió el juez.

El 22 de abril de 2013, Parker volvió a enviar mensajes de texto a la misma mujer desde su oficina: “Estoy completamente sola”.

Su respuesta: “LOL ooooh !! Entonces, ¿soy 🙂 pudiste encontrarme algo bueno? Si es así, podría ser fuuuun;) “

Sí, Parker respondió el mensaje de texto. Siete píldoras de hidrocodona opioide, “más un montón de cápsulas azules y amarillas”.

El juez le preguntó si debería pasar por su casa.

“Ok, qué bien”, respondió ella.

“En mi camino”, respondió el mensaje de texto.

Los mensajes de texto figuran entre los registros confidenciales revisados ​​por Reuters, recopilados durante cuatro años por las autoridades policiales federales, estatales y locales. Los registros identifican por nombre a seis mujeres que informaron a los investigadores sobre las interacciones con Parker relacionadas con drogas, sexo o ambos. Él niega las acusaciones. Reuters no nombra a las mujeres, a quienes la policía considera víctimas.

“Apuesto a que todavía temo represalias”, dijo una de las mujeres a Reuters. “Era un juez y yo soy un peón. Sí, soy un delincuente, pero también soy humano y no tengo menos derechos “.

La mujer habló con Reuters bajo condición de anonimato, al igual que la mujer que Parker envió un mensaje de texto desde el bar. Ambos dijeron que eran adictos a los opioides en ese momento y ahora están en recuperación.

“En aquel entonces haría cualquier cosa para arreglarme”, dijo la mujer que Parker envió un mensaje de texto. “Estaba luchando para llegar a fin de mes. Definitivamente se aprovechó de eso “.

El abogado de Parker negó que su cliente haya ofrecido drogas para el sexo o haya tenido píldoras sin receta.

En el verano de 2013, unos meses después del intercambio de mensajes de texto, el ex novio de la mujer llevó su teléfono a la policía de la ciudad. Lo enviaron al FBI para extraer los textos y los registros de llamadas.

“Sé que eres un chiflado”

Una de las tareas más delicadas de un juez es aprobar órdenes de allanamiento. Por lo general, las órdenes de detención están selladas para permitir a la policía sorprender a los sospechosos y proteger la identidad de los informantes.

En declaraciones juradas, la policía de la ciudad dice que se alarmaron al principio de la gestión de Parker cuando los nombres de los informantes en los casos de metanfetamina comenzaron a filtrarse. Un informante mostró a la policía un mensaje de texto que recibió de un conocido de Parker, según los registros.

Según un testimonio jurado del ex jefe de policía Hyatt, el texto decía en parte: “Sé que eres un soplón. Parker me dijo lo que has estado haciendo … Podrías morir por esto “.

Hyatt dijo que alertó al FBI sobre el mensaje de texto.

“Nos lo tomamos muy en serio”, dijo Hyatt a Reuters. “Eso podría terminar en lesiones corporales graves o la muerte de un informante”.

El abogado de Parker, John Everett, calificó la acusación de “simplemente no es cierto”. Como juez a tiempo parcial, Parker mantuvo su práctica legal cuando no estaba en el banquillo, dijo Everett en una declaración escrita. Parker aprendió las identidades de los informantes confidenciales a través de su trabajo como abogado, no como juez, dijo Everett, y nunca reveló sus identidades a nadie “mientras se desempeñaba como juez”.

Para la policía, un punto de inflexión llegó un sábado por la mañana en septiembre de 2013, cuando una de las clientas de Parker fue arrestada en Pied Piper por posesión de metanfetamina. Parker llegó a la cárcel ese sábado y ordenó su liberación. El abogado de Parker dijo que la acción del juez no era infrecuente o poco ética.

La policía local lo vio de manera diferente. La mayoría de las personas arrestadas el sábado no irían ante un juez hasta el lunes, dijeron. Para ellos, la intervención de Parker fue escandalosa. Thomas Achord, entonces detective de la ciudad, dijo que había estado buscando a la mujer arrestada como parte de una investigación de drogas local y federal.

“Cuando fue contratada, recibí una alerta automática por correo electrónico”, dijo a Reuters. “Llamé a la cárcel, pero dijeron que el juez Parker ya había venido y la había puesto en libertad. No podía creerlo “.

Otros agentes de policía también se quejaron de que el juez se negaba habitualmente a hacer cumplir la ley estatal de conducir con discapacidad en los tribunales y parecía favorecer a las jóvenes acusadas.

En respuesta, Hyatt le encargó a un detective que compilara registros judiciales y fotos policiales de todos los arrestados por conducir ebrios o con problemas de manejo desde que Parker había tomado el banquillo. El detective concluyó que era más probable que el juez desestimara los casos contra mujeres de 20 a 4 años, siempre que no fueran obesas, que otras detenidas por los mismos delitos. La policía entregó al FBI una carpeta con las fotos y los registros, esperando que los agentes persiguieran un caso de corrupción pública.

El abogado de Parker, Everett, dijo que el juez siempre siguió el procedimiento de fianza adecuado y que el análisis policial del registro de Parker “raya en ser ridículo”.

“Seguramente los oficiales de investigación tienen algo mejor que hacer con su tiempo que revisar este tipo de registros”, dijo.

Un portavoz del FBI remitió las consultas al Departamento de Justicia, que declinó hacer comentarios.

Hyatt, el ex jefe de policía, dijo que asumió que las autoridades federales perseguirían al juez. “Quería un enjuiciamiento penal”, dijo a Reuters. “Quería que se enfrentara a lo mismo que cualquier otra persona, dadas las circunstancias”.

En agosto de 2015, Parker llamó la atención de otra agencia de aplicación de la ley, la Oficina del Sheriff del Condado de Carroll, que desconocía las otras investigaciones.

Una mujer fue arrestada por golpear a su hijo adulto, clavándole un arma en la cara y amenazando con matarlo, según el informe de arresto. Desde la cárcel, llamó a Parker en su bufete de abogados. Reuters revisó una grabación de la conversación.

“Oh, Dios mío, por favor, Tim, sácame de aquí”, le dijo la mujer a Parker. “Es horrible.”

Cuando la mujer comenzó a soltar detalles de su arresto, Parker la interrumpió.

“Simplemente tranquilízate”, dijo Parker, advirtiendo que se registran las llamadas de la cárcel. “No digas nada por teléfono”.

Cuando Parker preguntó sobre el estado de su caso, la mujer dijo que estaba esperando que un juez “establezca una fianza o algo esta tarde”

Parker la interrumpió. “Puedo entrar y hacer eso”, dijo.

Unas horas más tarde, el juez se dirigió a la cárcel, ordenó la liberación de la mujer sin derecho a fianza y la alejó, según declaraciones juradas de los agentes de policía. Un año después, los fiscales retiraron los cargos contra la mujer.

Parker, quien dijo que una vez representó al esposo de la mujer, dijo a Reuters que no recuerda la llamada de la cárcel. Pero dijo que era apropiado para él responder a una solicitud de un acusado para una audiencia de fianza. Negó haber sacado a la mujer de la cárcel.

J.J. Reddick, un teniente del sheriff, dijo que cuando escuchó sobre la llamada, comenzó a investigar al juez.

“Él vino, hizo una audiencia de fianza y la llevó a su casa”, dijo Reddick. “¿Quién se involucra personalmente así, como juez? Eso fue increíble para mí “.

Reddick comenzó a cavar, con cuidado, para no avisar a Parker. En el otoño de 2015, comenzó a entrevistar a mujeres jóvenes que ya estaban en la cárcel por delitos menores. Uno le dijo que conocía a siete mujeres, incluida ella misma, que habían tenido relaciones sexuales con Parker por dinero en efectivo o bonos reducidos.

Reuters revisó un video de la entrevista de esa mujer con Reddick. Durante la entrevista, bromeó diciendo que podría nombrar aún más mujeres si tuviera acceso a su lista de amigos de Facebook (NASDAQ :).

“Así de malo es”, dijo la mujer.

Luego comenzó a describir su propio encuentro con Parker, pero se detuvo de repente. Reddick le aseguró que no debería avergonzarse.

La mujer asintió con la cabeza. “La prostitución es mala”, dijo, “pero donde él me dice que establecerá mi vínculo bajo donde podría salir, creo que es diferente, porque eso está usando su poder contra otras personas”.

“Si no me acostara contigo, ¿lo pondrías alto?” dijo la mujer. “Eso es más jodido”.

En un momento, la mujer se exasperó, notando que ya había discutido la conducta de Parker con las autoridades federales. “¡Lo malo es que les dije esto hace un año!”

Reddick, que no estaba al tanto de la investigación del FBI, dijo con calma: “Te prometo que no voy a dejar que esto desaparezca. Si no consigo que alguien me escuche, voy a ir a otra persona y seguiré adelante. No me importa si tengo que ir a Little Rock “.

“TODOS SABEN QUE ESTÁ COBRADO”

Aproximadamente seis meses después, Reddick se acercó a un funcionario de la comisión judicial, con sede en la capital de Little Rock. En ese momento, la primavera de 2016, la comisión estaba ocupada con una investigación de alto perfil, una muy similar al caso de Parker.

Un juez al otro lado del estado, Joseph Boeckmann, era sospechoso de conducta sexual inapropiada con jóvenes que enfrentaban delitos menores y delitos de tránsito. El manejo de la comisión judicial del caso Boeckmann ofrece un ejemplo de cómo una agencia de supervisión agresiva puede tener un impacto decisivo: condujo a una acusación federal que acusa al juez de abuso de poder. Boeckmann se declaró culpable de desestimar casos a cambio de “conducta sexual”. Fue sentenciado a cinco años de prisión, dos más de lo que buscaban los fiscales.

“Él es el juez de tránsito en un pueblo pequeño”, dijo la jueza de distrito de los Estados Unidos, Kristine Baker, mientras sentenciaba a Boeckmann. “Él es el sistema. Actuó corruptamente mientras realizaba su deber principal como juez “.

Con Boeckmann esposado, el director de la comisión, Sachar, recurrió a Parker.

Para entonces, Sachar tuvo que darse prisa. Fue a mediados de octubre de 2016, y a Parker le quedaban solo 75 días en su mandato. La mayoría de las investigaciones judiciales no se pueden completar tan rápido. Recopilar pruebas contra un juez puede llevar meses, a veces años. Y si un juez impugna las acusaciones, como lo muestran los registros de Parker, el proceso puede extenderse aún más.

Sachar siguió adelante. Llegó a la conclusión de que si se podía presentar un caso contra Parker, un hallazgo de la comisión enviaría los mensajes necesarios: a Parker, sus víctimas, otros jueces y el público. Después de todo, en opinión de Sachar, una pequeña ciudad se había rendido esencialmente a la autoridad de un juez corrupto. Esto no podía continuar o no podía volver a ocurrir, razonó.

“Todo el mundo sabe que está torcido”, dijo Sachar. “Todos. El juez está haciendo favores personales, quid pro quo, y la gente lo sabe. ¿Qué les dice eso a las personas que fueron encerradas y no salieron? “

Además de la indignación y la urgencia de Sachar: testimonio alarmante de una mujer que alegó que había tenido relaciones sexuales con Parker por dinero en efectivo y favores judiciales. La mujer alegó que, después de recibir una citación de la comisión para declarar sobre Parker, él le pagó $ 100 por una copia de la citación y le ofreció consejos sobre qué decirle a los investigadores.

La mujer no pudo recordar las palabras precisas del juez, pero dijo a los investigadores de la comisión que Parker dijo, en efecto, “no te estoy diciendo que mientas, pero si lo haces, no diré nada”.

El abogado de Parker negó que el juez le pagara a nadie por una copia de una citación o le aconsejó a alguien que mintiera a las autoridades.

Sachar llegó a un acuerdo con Parker en su último día en el cargo, el 31 de diciembre de 2016. El juez impugnó las acusaciones de sexo y drogas, pero admitió que sacó de la cárcel a amigos y ex clientes de manera inapropiada. Según el acuerdo, él “renunció” pero también fue “removido”. Igual de importante: a Parker se le prohibió de por vida volver al banco. El resultado, cree Sachar, puso a otros jueces en aviso.

“Sentí que simplemente no podíamos dejar que se fuera”, dijo Sachar. “Simbólicamente, quería que lo retiraran para hacer una declaración”.

El caso contra Parker no terminó el último día de 2016. Habría al menos dos investigaciones más.

Un fiscal estatal especial solicitó el expediente del caso de Sachar para examinar las pruebas de uso de drogas, prostitución y corrupción. El FBI también recibió la evidencia y un gran jurado federal escuchó testimonios, según los registros, pero no se presentaron cargos. Un portavoz federal declinó hacer comentarios.

En enero de 2018, más de dos años después de la renuncia de Parker, el fiscal especial de Arkansas Jason Barrett completó su investigación sin presentar cargos. Citó la dificultad de localizar testigos y víctimas. Otros cinco funcionarios encargados de hacer cumplir la ley también dijeron a Reuters que lucharon para construir casos contra Parker porque las presuntas víctimas del ex juez fueron testigos pobres.

Las mujeres resultaron difíciles de localizar y reacias a cooperar, dijeron las autoridades. En la jerga policial, la mayoría eran “viajeros frecuentes”: personas atrapadas en un ciclo de delitos menores, adicciones, multas judiciales cada vez mayores y violaciones de la libertad condicional que condujeron a repetidas estancias en la cárcel. La mayoría eran madres jóvenes. Rotaron trabajos, direcciones y números de teléfono cada pocos meses, a medida que el dinero, las drogas y las relaciones iban y venían. Varios tenían órdenes de arresto pendientes, y temían que el hecho público pudiera desencadenar sus arrestos.

“Simplemente querían que desapareciera”, dijo el diputado Reddick. “No querían tener que subir al estrado y enfrentar a la gente y hacerles saber lo que habían hecho”.

Como una madre soltera que intercambió sexo con el juez por píldoras y efectivo le dijo a Reuters: “Odio que esto haya sucedido”. Otro dijo: “Siento vergüenza”.

El fiscal especial le dijo a Reuters que envió un archivo a la agencia de disciplina fiscal estatal para revisar si Parker violó las reglas de conducta para los abogados. El director de esa agencia, Stark Ligon, dijo que no podía comentar sobre el caso, excepto para decir que “el archivo permanece abierto y bajo investigación”.

Mientras tanto, Parker ha seguido practicando derecho. En febrero, el ex juez compareció en el juzgado de Eureka Springs, esta vez como abogado defensor. Entre los cargos contra su cliente: posesión ilegal de opioides y agresión a una mujer.

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