De cara al verano, las empresas de los EE. UU. Se animaron ante la perspectiva de reapertura. Renegociaron alquileres, modernizaron tiendas y equipos, y volvieron a contratar empleados. Pero a medida que Covid-19 continúa su terrible marcha por el sur y el oeste, muchos estados y municipios han pausado o revertido sus planes de reapertura, dejando a las pequeñas empresas una vez más mirando a la incertidumbre aplastante.

En Texas, el gobernador Greg Abbott cerró bares y restaurantes por segunda vez, ya que la estrategia de reapertura temprana de ese estado fue abrumada por un número creciente de casos de Covid-19. El alcalde de Los Ángeles, Eric Garcetti, ha amenazado con nuevas órdenes de quedarse en casa en dos semanas si los casos de Covid-19 no disminuyen. El gobernador de Arizona Doug Ducey forzó recientemente el cierre de bares, gimnasios, cines y otros negocios durante 30 días. El gobernador de Florida, Ron DeSantis, volvió a comer en el interior. En la ciudad de Nueva York, el alcalde Bill de Blasio retrasó indefinidamente el reinicio de las comidas en el interior de los miles de restaurantes de la ciudad, programado para esta semana.

Si bien los problemas de salud son reales y difíciles de discutir, las empresas dicen que la orientación sobre la reapertura ha sido discordante y potencialmente perjudicial para sus perspectivas a largo plazo.

Frank S. Velucci (izquierda) y Silvana Nardone, presidenta y CMO de Sweetcatch Poke.

CRÉDITO: empresa de cortesía

“Estamos en el limbo”, dice Frank S. Vellucci, el dueño de cinco restaurantes SweetCatch Poke en Nueva York. Si bien cuatro de los cinco lugares permanecieron abiertos durante la pandemia, ofreciendo solo pedidos de recogida y entrega, el negocio estaba listo para ver un aumento en el esfuerzo de reapertura de la fase 3 del estado, que incluyó la reinstauración de comidas limitadas en interiores. “Estábamos aumentando con los empleados y el inventario; luego (los funcionarios locales) decidieron detener los asientos en el interior … ahora que han reducido las cosas, habrá pérdidas”.

Esas pérdidas se suman. Para SweetCatch Poke, es el pescado de grado sushi que termina en la basura. Es el tiempo perdido y el dinero gastado en capacitar a los empleados, que pueden pasar a otros conciertos. Son los dólares de marketing gastados en anunciar nuevos elementos de menú que los clientes no podrán disfrutar en persona.

Para empeorar las cosas, estos gastos tienden a depender del costo de la modificación, que puede involucrar todo, desde instalar sistemas de purificación de aire, cambiar sistemas de HVAC, ampliar pasillos y crear nuevas barreras entre los huéspedes. Una nueva encuesta de la Asociación Nacional de Pequeñas Empresas, un grupo de defensa empresarial, establece el costo de ese tipo de cambios en el espacio de trabajo en $ 11,729, en promedio por ubicación.

Si bien es cierto que millones de empresas se han beneficiado de los programas de estímulo federales y locales, que han proporcionado subvenciones o préstamos a bajo interés, para muchos esa ayuda se ha agotado, o está a punto de hacerlo.

Incertidumbre enorme

“Esto es lo que hará que los dueños de negocios se vuelvan completamente locos”, dice Mark Cohen, analista minorista independiente y profesor de negocios adjunto en la Universidad de Columbia. Señala que la incertidumbre causada por la falta de orientación confiable de los funcionarios en todos los niveles del gobierno pone a las empresas en desventaja. “Todas las empresas, incluso las muy pequeñas, deben poder planificar, aunque solo sea para determinar si tienen suficiente efectivo con el que puedan abrir sus puertas y traer de vuelta a las personas”. En este momento, agrega, “tiene una enorme incertidumbre, y la incertidumbre en la vida y en un entorno empresarial es extremadamente difícil”.

Por esta razón, Allan Reagan dice que dedica al menos el 20 por ciento de su tiempo a cabildear a los representantes locales sobre cuestiones como la estandarización del uso de máscaras faciales y la nivelación del campo de juego regulatorio para empresas como la suya. Es el cofundador y CEO de Flix Entertainment, una pequeña cadena y microcervecería de teatros con sede en Round Rock, Texas, que generó $ 54 millones en ingresos en 2019 y llegó al número 2162 en el Inc. 5000 del año pasado, una lista de los más rápidos. crecientes empresas privadas en los Estados Unidos.

Con 10 ubicaciones en Iowa, Wisconsin, Indiana, Texas, Oklahoma, Nuevo México y Arizona, Flix se encuentra en el punto de mira de la ruta actual del coronavirus, y como tal, está luchando con un mosaico de regulaciones y orientación que cambia casi diario. “Haremos que los gobiernos estatales digan que está bien ir a la iglesia, porque obviamente hay presión política, pero no está bien ir al cine”, dice.

A Reagan se le ha permitido legalmente abrir varios teatros en medio de la pandemia. Sin embargo, con la excepción de una prueba de dos semanas en San Antonio para probar el nuevo sistema HVAC y los protocolos de seguridad de la compañía, todos los teatros de Flix han permanecido cerrados desde mediados de marzo. “Estamos en una situación en la que esencialmente no tenemos ingresos”, dice Reagan. “Definitivamente ha sido un gran desafío … (mantener) una organización y poder mantener a raya a los propietarios, mantener a raya a todos los lobos y, con suerte, tener trabajos para que la gente regrese”.

Mantenerse cerrado no es una estrategia comercial ideal, por supuesto. Dada la trayectoria cambiante del virus y los cambios de orientación resultantes de los funcionarios y la falta de éxitos de taquilla, o cualquier otra película nueva, que salga de Hollywood en estos días, Reagan dice que no ve una forma de evitarlo.

Covid Safe

Sin embargo, incluso las empresas que pueden abrir de manera segura pueden necesitar cerrar, lo que confunde aún más las cosas. Cuando las primeras órdenes de quedarse en casa llegaron a Carolina del Norte a fines de marzo, Doug Centola y Mike Shoniker solicitaron su negocio, la franquicia Charlotte de la marca de terapia de privación sensorial True REST Float Spa, que se considerará esencial. Su reclamo: las personas con estilos de vida activos dependen de la privación sensorial como una forma de terapia y, por lo tanto, necesitan el servicio de bienestar.

Doug Centola (izquierda) y Mike Shoniker (derecha) con la ex empleada Allie Morris (centro).

CRÉDITO: empresa de cortesía

Además, dicen los propietarios, el negocio es inherentemente socialmente distante. Las personas pueden reservar citas en línea, que se pueden escalonar para que no coincidan con otros clientes; van a una habitación individual donde flotan durante una hora en un tanque de 180 galones lleno de 1,000 libras de sal de Epsom. Se duchan antes y después de tomar un baño, agrega Centola. “Somos un negocio naturalmente estéril”.

Si bien a los propietarios se les negó inicialmente el estado de servicio esencial, intentarán nuevamente. “Seguiremos siendo optimistas”, dice Centola. “Si bien nunca podríamos haber pronosticado algo como que Covid cerrara casi todo el mundo durante unos meses, nos ha enseñado mucho en términos de cómo planear que algo así vuelva a suceder”.

Aún así, ese optimismo está empezando a disminuir. Los socios habían estado buscando abrir una segunda ubicación en Charlotte justo antes de la pandemia, y ahora ya no están tan seguros de que la expansión sea una buena idea.

Probablemente sea prudente repensar todo en este momento, incluso su modelo de negocio, dice Josh Knauer, cofundador de JumpScale, una firma de asesoría de inversión de impacto centrada en el bienestar con sede en Pittsburgh. La supervivencia, para muchas empresas, implicará reducir el negocio a sus partes más básicas y superar este período potencialmente prolongado, dice. Recomienda hacer las siguientes preguntas antes de reabrir: ¿Se pueden proporcionar sus productos o servicios virtualmente? ¿Puedes operar virtualmente? ¿Cuál es su modelo de negocio y cómo necesita cambiar? ¿Cómo interactúan sus clientes con usted y cómo puede hacer que esa interacción sea segura?

Knauer agrega que en ningún caso debe abrir un negocio si no puede operar de manera segura tanto para los empleados como para los clientes. “Si no es seguro para Covid, sus clientes no se sentirán seguros y no volverán, ni tampoco sus empleados”. De hecho, ahora es el momento de las llamadas difíciles, está de acuerdo Cohen. “Como no puedes saber cuándo volverá a surgir la normalidad, tendrás que profundizar, te guste o no”.

Esa es una dura realidad para Vellucci de SweetCatch, que hizo crecer su negocio desde una sola ubicación, que compró en 2018. “Lanzamos cuatro tiendas más en 2019 con la premisa de poder operar una cocina central y un servicio de catering central”. Agrega que si tuviera que cerrar permanentemente una o dos ubicaciones debido al virus, las economías de escala no funcionarían. “Se hace imposible tener éxito en las dos ubicaciones restantes”, dice Vellucci. “Son entidades separadas pero todas son una sola empresa”.

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