El 14 de junio, el Ministerio de Recursos Minerales y Energía de Sudáfrica emitió un controvertido comunicado iniciando un proceso que podría conducir a la construcción de una nueva central nuclear. El momento del lanzamiento, un domingo por la noche con el país completamente enfocado en la pandemia de Covid-19, sugirió un resurgimiento secreto del muy difamado acuerdo nuclear de la era Zuma.

La declaración acompañó una solicitud oficial de información con la intención de permitir al ministerio “obtener información sobre el costo del programa, las posibles estructuras de propiedad, la recuperación de costos, el costo del usuario final y la sostenibilidad del programa”. Se invita a las partes interesadas a presentar propuestas no vinculantes sobre cómo podrían construir, operar y financiar instalaciones nucleares con una capacidad de generación de 2500 MW. Esto es un poco más grande que Koeberg, la única planta nuclear existente en Sudáfrica.

La energía nuclear se ha convertido en un modo de generación de electricidad cada vez menos popular, especialmente porque la caída en el costo de la energía eólica y solar permitió que estas tecnologías se introdujeran en los mercados de energía. El año pasado, la tasa de terminación global de las nuevas centrales nucleares se redujo a cuatro, de alrededor de 30 por año a mediados de la década de 1980.

Las plantas que aún se están construyendo ahora suelen estar muy atrasadas y los costos de construcción son mucho más altos de lo previsto inicialmente.

La tendencia a alejarse de la energía nuclear se refleja en el Plan Integrado de Recursos Eléctricos más reciente de Sudáfrica. Este marco guía la toma de decisiones del gobierno en el sector de generación de energía. No hay nuevas plantas nucleares programadas para entrar en funcionamiento durante el período cubierto por este plan, 2019-2030.

Contradicciones

Pero hay una declaración sobre la nueva energía nuclear en el plan de recursos integrados que también es central en la controversia actual:

Comience los preparativos para un programa de construcción nuclear de hasta 2500 MW a un ritmo y escala que el país pueda pagar.

Esta cláusula presumiblemente fue objeto de un debate sustancial y desacuerdo en la reunión del gabinete que aprobó este plan. Reemplazó un borrador de cláusula anterior para “comenzar inmediatamente el programa de construcción nuclear”, sin ninguna consideración de asequibilidad. Conocemos este borrador anterior porque fue publicado por error en la Gaceta del Gobierno en los días que siguieron a la reunión del gabinete.

Vincular una posible construcción nuclear con la condición de asequibilidad es un viejo compromiso diseñado para encubrir grietas profundas dentro del gobierno y el partido de gobierno entre los defensores y los opositores del desarrollo nuclear.

Pero el problema sigue siendo que la posición está ampliamente abierta a la interpretación y se utiliza para respaldar puntos de vista diametralmente opuestos.

Los economistas sostienen que Sudáfrica no puede permitirse el lujo de nuevas centrales nucleares en el futuro previsible. Esto es especialmente cierto a la luz de los problemas presupuestarios posteriores a Covid-19 y los excesos de costos masivos en los megaproyectos recientes como las centrales eléctricas de carbón Medupi y Kusile. En respuesta, los defensores de la energía nuclear argumentan que una construcción nuclear mejoraría la seguridad eléctrica e impulsaría el desarrollo de la infraestructura.

La ambigüedad de la posición del gobierno se está convirtiendo en una fuente de incertidumbre política. Las preocupaciones sobre las inversiones imprudentes en megaproyectos también han acelerado las rebajas de calificación crediticia.

Lo que empeora las cosas es que el ministerio ha sido lento y obstructivo en la implementación de un aspecto a mucho más corto plazo del Plan Integrado de Recursos: el despliegue de nuevas plantas de energía renovable. Esto ha expuesto al gobierno a acusaciones de que no se puede confiar para implementar sus propias estrategias energéticas.

El arrastre de los talones a las energías renovables está en marcado contraste con la velocidad con la que el gobierno se está moviendo con respecto a la energía nuclear. Especialmente porque de acuerdo con el Plan Integrado de Recursos, cualquier planta nuclear nueva solo comenzará a funcionar después de 2030.

Intentando dar sentido a los mensajes mezclados

La aparente adopción del nuevo nuclear por parte del gobierno puede interpretarse de varias maneras:

Deliberadamente no estoy considerando la percepción popular de que la energía nuclear puede ser apoyada debido a mejores oportunidades de ganancia personal a través de licitaciones.

  • El estado cree que los nuevos desarrollos nucleares son una solución óptima y rentable para estabilizar la crisis del suministro eléctrico.
  • Reconoce que la energía nuclear es demasiado cara, pero considera que hay razones políticas para utilizar esta tecnología. Esto ofrecería una oportunidad para reparar las relaciones con Rusia, a las que efectivamente se les prometió un acuerdo de construcción nuclear durante el mandato del ex presidente Jacob Zuma. Este plan fracasó después de estar asociado con el escándalo de captura estatal.
  • El gobierno ve una Solicitud de información como una oportunidad para precisar el tan discutido costo de la energía nuclear y, por lo tanto, demostrar que la tecnología es inasequible.

Si el último punto es la motivación, es poco probable que esto funcione. Ningún licitador presentaría una estructura de precios u opciones de financiamiento bajo la solicitud de información que parecería inaccesible para el país. Los verdaderos costos proyectados solo se revelarán una vez que el país se comprometa con una construcción nuclear e invite a ofertas vinculantes. Incluso entonces es probable que aumenten los costos.

También se especula que una de las opciones que pueden aparecer en una solicitud de información es el llamado Reactor Modular Pequeño. Esta es una mini planta nuclear de nueva tecnología defendida por individuos como Bill Gates. Sin embargo, la tecnología aún no está disponible comercialmente y se espera que no sea competitiva en comparación con las energías renovables.

No es momento de hablar de grandes nucleares

La incertidumbre política y los mensajes mixtos relacionados con la posición de Sudáfrica en materia nuclear dañarán la recuperación económica posterior a Covid-19 de Sudáfrica. No hay forma de que una construcción nuclear se pueda llevar a cabo con fondos estatales en estos tiempos de déficit presupuestario y deuda creciente.

Una opción alternativa es una construcción nuclear financiada en parte por un desarrollador extranjero. Pero esto implica incurrir en una deuda nacional adicional que eventualmente tendría que pagarse con intereses o tasas de electricidad más altas.

Hartmut Winkler es profesor de Física, Universidad de Johannesburgo.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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