La industria estadounidense de fuegos artificiales había esperado que 2020 fuera una explosión. Con el 4 de julio cayendo un sábado, muchos trabajadores tendrían el viernes libre. La industria estaba preparada para un fin de semana largo y gloriosamente rentable de cohetes de botella en el patio trasero y celebraciones de iluminación del cielo en todo el país.

Luego vino la pandemia, y las cosas se pusieron extrañas. Con las exhibiciones pirotécnicas públicas organizadas por profesionales canceladas o atenuadas, los aficionados se han hecho cargo. Aburridos, los estadounidenses confinados en sus hogares están comprando fuegos artificiales al por menor como locos, y muchas ciudades se quejan de misteriosos bombardeos de fuegos artificiales nocturnos.

El negocio de los fuegos artificiales es realmente dos industrias que enfrentan perspectivas divergentes. Hay alrededor de 150 negocios profesionales de exhibición de fuegos artificiales, que ofrecen entretenimiento explosivo en eventos organizados desde el puerto de Nueva York hasta el National Mall y el Strip de Las Vegas. La mayoría de ellos son tiendas familiares que datan de principios del siglo pasado o antes. Su resultado final depende de grandes eventos con grandes multitudes. Entonces, cuando docenas de ciudades cancelaron sus extravagancias del Día de los Caídos y el 4 de julio para evitar la propagación del coronavirus, la temporada de verano les explotó.

Sin ninguna forma de usar su inventario, que es costoso de almacenar de forma segura, algunas compañías verán que sus ingresos caen hasta un 90 por ciento, dice Julie L. Heckman, directora ejecutiva de la American Pyrotechnics Association. “Nadie está teniendo un buen año”, dice Heckman. En un año típico, hay 16,000 espectáculos de fuegos artificiales del Día de la Independencia en todo el país, dice, y agrega que la APA generalmente publica una lista de las 10 principales exhibiciones que hay que ver en todo el país. “No habrá una lista este año”.

American Fireworks en Hudson, Ohio, fundada en 1902, vende fuegos artificiales al por mayor y al por menor y realiza exhibiciones. Este año ha sido “una historia de dos ciudades”, dice Roberto Sorgi, uno de los propietarios de la compañía.

Cuando gran parte del país cerró en marzo, los clientes de pantallas comenzaron a cancelar por docenas casi a diario. “Filmamos alrededor de 600 exhibiciones públicas un verano en un año no Covid”, dice Sorgi. Las cancelaciones significan grandes pérdidas: los espectáculos de fuegos artificiales municipales comienzan en alrededor de $ 7,500 para las ciudades más pequeñas, con un costo para las principales ciudades de seis cifras. La compañía sugirió a los clientes que pospongan, no cancelen, eventos, dividan espectáculos entre varios lugares o usen fuegos artificiales a mayor altitud para que el público pueda extenderse de manera más segura. Aún así, dice, la compañía tendrá suerte si se aferra al 20 o 25 por ciento de su negocio de exhibición normal durante el año.

Las ventas minoristas están, sí, explotando. Cuando llegó el fin de semana del Día de los Caídos, el negocio minorista de la compañía era tres veces más de lo que esperaba. Y la demanda no ha disminuido. “Después del Día de los Caídos, generalmente hay una gran pausa porque tienes un mes completo hasta el cuatro de julio”, dice Sorgi. Pero ese martes, vio casi 25 autos en el estacionamiento de la tienda, en lugar de los seis o siete habituales. “Todos los días han sido así”, dice. “Ha sido una locura”.

Los estadounidenses están comprando fuegos artificiales en cantidades récord y antes que nunca. “Parece que este año habrá un máximo histórico en ventas y uso de fuegos artificiales para el consumidor en el patio trasero”, dice Heckman. (Cirujanos de mano, tomen nota). Incluso antes de la temporada alta, que se intensifica a fines de junio y alcanza su punto máximo en los primeros cuatro días de julio, los minoristas informaron que duplicaron o triplicaron las ventas en comparación con la misma época del año pasado, ella dice.

Sorgi lo atribuye al aburrimiento pandémico. Muchos de sus nuevos clientes nunca antes han comprado fuegos artificiales. Con las celebraciones públicas canceladas, los entusiastas de los fuegos artificiales están ansiosos por recrear el Cuarto en casa. Y American Fireworks ha cambiado su comercialización para que coincida. “Si estás en uno de nuestros estados”, dice Sorgi, “y ves una valla publicitaria a un lado de la carretera, literalmente dice: '¿Exhibición pospuesta por la comunidad? Ten tu propio espectáculo'”

Heckman está viendo el mismo fenómeno. “La gente quiere algo que hacer”, dice, y los fuegos artificiales son divertidos, fáciles de conseguir y usar, y económicos, especialmente con tiendas que ofrecen descuentos atractivos y pedidos en línea. La familia promedio gasta entre $ 150 y $ 200 en una exhibición de patio trasero, dice Sorgi, pero un paquete de cohetes puede costar tan poco como $ 4.99.

En consecuencia, los fuegos artificiales ilegales están en auge. Para estar seguros, cada verano, los vendedores oportunistas transportan cargas de explosivos desde estados legales de fuegos artificiales a aquellos donde son ilegales: Pennsylvania a Nueva York / Nueva Jersey e Indiana a Illinois. Pero este año es diferente. En la ciudad de Nueva York, los residentes llamaron al 911 para reportar fuegos artificiales ilegales 13.315 veces entre el 1 de enero y el 21 de junio, en comparación con 1.007 veces en el mismo período del año pasado, según Gothamist. Solo en junio se realizaron más de 12,000 llamadas. Chicago, Boston, Syracuse y otras ciudades y condados han visto aumentos igualmente dramáticos. Según los informes, los vendedores están gastando cientos e incluso miles de dólares en este lucrativo ajetreo.

Todavía falta una semana para el 4 de julio, e incluso cuando las agencias de aplicación de la ley intentan tomar medidas enérgicas contra los proveedores pequeños, y los habitantes de apartamentos privados de sueño recurren a las redes sociales para rogar a sus vecinos que ya se callen, el país seguramente será un verano largo y ruidoso.

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