La startup de utensilios de cocina Our Place se siente a medida para este momento de despertar cuando se acabó. Mientras que los consumidores se alejan de las tiendas, la compañía es un juego de comercio electrónico puro. En un momento en que la preparación de alimentos es terapia y la familia distante es un agujero en los corazones de las personas, Our Place está dirigido a los cocineros caseros e irradia nostalgia por la tradición. La marca es entusiastamente multicultural, perfecta para una crisis cuyo grito de reunión no oficial es “Estamos juntos en esto”.

Entonces, mientras otras nuevas empresas están girando locamente, Shiza Shahid y su esposo, Amir Tehrani, han cambiado muy poco las suyas. El negocio de 12 empleados, con sede en Los Ángeles, que se lanzó en septiembre y se volvió rentable en abril, está en camino de generar $ 20 millones en ingresos en 2020. Las ventas están subiendo más del 50 por ciento cada mes.

“Nuestro mensaje desde el principio fue hacer algo con tus manos con las personas que amas”, dice Shahid sobre Our Place. “Ahora ese mensaje está resonando. Pero desearía que no hubiera sucedido de esa manera”.

Esta es la primera compañía con fines de lucro para Shahid, quien en 2013 cofundó el Fondo Malala con la ganadora del Premio Nobel de la Paz Malala Yousafzai. Nuestro lugar se abrió paso el año pasado con su primer producto, el Always Pan, un artículo de cocina multifuncional de $ 145 que, en abril, Oprah Winfrey ungió una de sus cosas favoritas.

Al principio, Shahid, Tehrani y un tercer socio, Zach Rosner, no reconocieron la importancia de cocinar durante la pandemia. Pero a medida que la gente pasó de acaparar Doritos a audicionar recetas de pan de plátano, la comunidad de redes sociales de Our Place se puso en marcha. La compañía, que en nueve meses ha acumulado 60,000 seguidores de Instagram y tiene una lista de correo electrónico grande y comprometida, respondió con más contenido para y sobre los cocineros por primera vez, tratando de infundir confianza.

Una de las primeras en adoptar es Adrianne Benzion, directora de arte con sede en Los Ángeles para una agencia de publicidad. Benzion compró un Always Pan poco después de su debut y lo usa todos los días. “Puedo cocinar huevos en la mañana. Puedo hacer helado en él”, dice ella. “Si quiero pasar una noche fría, puedo tomar algunas albóndigas de Trader Joe's, tirarlas en la canasta de vapor y luego tirarlas en la sartén”. Benzion siguió su compra de la sartén con una cuchilla Our Place y los platos, cuencos y cristalería de la compañía.

De activista a emprendedor

Shahid creció en Pakistán y se convirtió en activista y voluntario, liderando protestas y donaciones para beneficiar a las víctimas de desastres naturales. Ella ganó una beca para Stanford, donde estudió relaciones internacionales. Mientras estaba allí, vio un video en YouTube de Yousafzai, cuya escuela había sido cerrada por los talibanes, y creó un campamento de verano para la activista educativa en ciernes y 26 de sus compañeros de clase. “Quería convertirme en un puente para estas chicas que luchaban por que se escucharan sus voces e historias”, dice ella.

En 2012, Yousafzai, que entonces tenía 15 años, recibió un disparo durante un intento de asesinato por parte de los talibanes. Shahid estaba en Dubai en ese momento, trabajando para McKinsey & Company. Se apresuró al lado de Yousafzai y comenzó a manejar la avalancha de atención de los medios. Tres meses después, formaron el Fondo Malala para ayudar a 130 millones de niñas en todo el mundo a obtener educación.

Pero Shahid se sintió dividido entre los mundos sin fines de lucro. En Stanford, escuchó por primera vez el término “emprendedor”, que no existía en su urdu natal. Le encantaba la idea de implementar un cambio social a través de nuevas empresas. En 2017, dejó su cargo de CEO en el Fondo Malala para comenzar NOW Ventures, un fondo ángel que invierte en nuevas empresas impulsadas por la misión. (NOW Ventures permanece activo; Shahid continúa invirtiendo). Dos años más tarde llegó Our Place.

En 2016, Shahid se casó con Tehrani, un empresario iraní de inmigrantes y productos de consumo, que había crecido ayudando en la empresa de artículos para el hogar de su familia. En su casa de Los Ángeles, la pareja disfrutó organizando cenas, pero Shahid descubrió que los enormes juegos de utensilios de cocina de las marcas de utensilios de cocina eran abrumadores. La pareja pasó dos años haciendo bocetos y trabajando con diseñadores de productos para crear el Always Pan.

Shahid y Tehrani recaudaron $ 4 millones de inversores, incluido el fondo VC Dreamers de Will Smith y el brazo de riesgo de FabFitFun. Establecieron la fabricación en una fábrica de mujeres en China. Intencionados con la sostenibilidad, diseñaron envases que permitieron enviar los productos en una sola caja, para reducir la huella de carbono.

Dentro de la cocina global

El producto distintivo de nuestro lugar es multifuncional. Su marca es multicultural. Shahid y Tehrani eran fanáticos de Anthony Bourdain, cuyas visitas a cocineros caseros durante un viaje a Irán en 2014, dice Shahid, “mostraron su cultura de una manera humanizante por primera vez”.

Al igual que Bourdain, los fundadores de Our Place querían explorar cómo los cocineros de todo el mundo expresan cultura y significado con la comida. Y querían ayudar a los inmigrantes a recrear sabores y tradiciones que los transportarían mentalmente a través de miles de millas hasta las cocinas de sus madres.

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Con ese fin, Our Place planea crear productos alrededor de dos a cuatro tradiciones de cocina casera cada año. Luego se asociará con inmigrantes en esas comunidades para contar las historias de sus tradiciones. Siempre que sea posible, la compañía fabricará productos en los países que representa.

La primera colección multicultural centrada en el Año Nuevo Lunar. Los fundadores comenzaron entrevistando a los estadounidenses de origen chino para comprender cómo cocinan y poner mesas para esa celebración. Con base en su investigación, crearon una versión del Always Pan en rojo brillante con una vaporera de bambú y palillos de cocina; una cuchilla y dos platos diseñados por un ilustrador chino-estadounidense como un riff juguetón en el familiar patrón de porcelana azul y blanca china. La comercialización de la colección es rica en fotografías y entrevistas con artistas, cocineros caseros y chefs chinos estadounidenses.

Los fundadores tenían la intención de lanzar una colección con el tema de Eid al-Fitre, una fiesta a fines de mayo que marca el final del Ramadán. La idea era enviar fotógrafos para capturar celebraciones familiares en una variedad de hogares musulmanes y recopilar una crónica vívida para su sitio web y redes sociales. Pero las reuniones familiares, sin mencionar las sesiones de fotos profesionales de las reuniones familiares, actualmente no son factibles.

Entonces Our Place ha pospuesto sus ofertas multiculturales hasta que las circunstancias mejoren. Mientras tanto, está acelerando el desarrollo de productos cotidianos. Shazid cree que algunos hábitos arraigados durante la pandemia perdurarán, en beneficio de Nuestro Lugar. “Acumular papel higiénico no es un cambio de comportamiento”, dice ella. “Cocinar y comprar en línea es un cambio de comportamiento”.

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