Volar aviones de línea de $ 450 millones fue una vez un trabajo soñado, y no faltaron oportunidades. El año pasado, Boeing estimó que las aerolíneas necesitarían agregar 800 000 pilotos en los próximos 20 años para alimentar un boom de viajes liderado por Asia; Algunos transportistas en China ofrecían salarios de más de $ 300 000 al año, más beneficios, para atraer a los veteranos de la industria.

Luego, el coronavirus comenzó a extenderse y los viajes al extranjero se detuvieron, lo que redujo el 51% de la flota global del mundo. Mientras esperan para ver si alguna vez volverán a la cabina, los pilotos se han convertido en una mezcla de trabajos extraños y carreras de segunda opción.

Apenas están solos: alrededor de mil millones de trabajadores en todas las industrias de todo el mundo podrían enfrentar desempleo o recortes salariales como resultado de cierres patronales, cierres de fronteras y parálisis económica. Pero pocos trabajos han pasado de una terca y severa escasez a un enorme excedente en cuestión de semanas, y ofrece una idea de cómo una fuerza laboral especializada se está adaptando a un potencial golpe de martillo.

“Haremos todo lo posible por resolver problemas y gestionar los riesgos para proteger a nuestras familias”, dijo Chris Riggins, piloto de Delta Air Lines Inc. y portavoz de la Asociación de Pilotos de Air Line. “Si eso significa trabajar en una tienda de comestibles, los pilotos lo harán”.

De hecho, algunos están trabajando en supermercados, otros en compañías telefónicas, aún más aprendiendo a conducir camiones o trabajando en servicios financieros. Muchos están descubriendo que los conciertos secundarios que han desarrollado a lo largo de los años son ahora el pilar principal.

QRichard Garner Fotógrafo: Ian Waldie / Bloomberg

Hace dos años, el piloto de Qantas Airways Ltd., Richard Garner, con sede en Brisbane, creó una empresa para proporcionar asesoramiento financiero y concertar préstamos para el personal de la aerolínea. Nunca fue una carrera: voló en su primer avión a los 14 años y nunca quiso hacer nada más. Hasta marzo, volaba Airbus A330 en rutas populares de larga distancia entre Australia y Asia, luego Qantas dejó a dos tercios de sus 30 000 empleados, incluido Garner, de 43 años.

Ahora, dijo, su firma, Crew Financial, “se ha convertido en el concierto número 1. No es la historia que realmente quería tener, pero cuando el mundo te dé limones, haz limonada. ¿No es eso lo que dices? “

Los vuelos nacionales están comenzando a despegar nuevamente en muchos países, incluidos China y EE. UU., Los dos mercados de viajes aéreos más grandes del mundo. American Airlines Group Inc., por ejemplo, está aumentando su calendario de julio en un 74% en comparación con junio, y todavía está muy por debajo de su capacidad para 2019.

Si bien el aumento proporciona algo de alivio, los vuelos en todo el mundo han caído más de dos tercios en comparación con esta vez el año pasado, según el rastreador de vuelos OAG Aviation Worldwide Ltd. Las aerolíneas en Europa occidental, América Latina y el sur de Asia estuvieron más de un 70% por debajo sus horarios de vuelo previos al virus a partir del 8 de junio, dijo OAG.

Aeronaves Delta y JetBlue aterrizadas almacenadas en Pinal Airpark, Arizona, el 16 de mayo. Fotógrafo: Christian Petersen / Getty Images

No está claro cuándo, si alguna vez, la industria se recuperará por completo. Las aerolíneas de todo el mundo están considerando pérdidas de $ 84.3 mil millones y una caída del 50% en los ingresos este año, según la Asociación Internacional de Transporte Aéreo. Cathay Pacific Airways Ltd. dijo la semana pasada que necesitaba recaudar HK $ 39 mil millones del gobierno y los accionistas de Hong Kong para evitar el colapso, y el presidente Patrick Healy advirtió sobre “decisiones difíciles” en el cuarto trimestre para que la aerolínea tenga “el tamaño correcto y forma.”

Eso apunta a un futuro sombrío para los pilotos de carrera, muchos de los cuales se enamoraron de los aviones cuando eran niños. “Nadie tropieza con el trabajo por accidente”, dijo Robert Bor, director clínico del Centro de Psicología de la Aviación, que ayuda a evaluar a los pilotos de muchos transportistas del Reino Unido. “Atrae a los dedicados, los apasionados y, a veces, los ligeramente obsesivos”.

En Leeds, en el norte de Inglaterra, Dave Fielding soñaba con aviones de combate voladores desde que recibió un avión de juguete cuando tenía 7 años. Después de descubrir que era propenso a las enfermedades del aire, se convirtió en piloto comercial. Ahora, un capitán de 53 años, Fielding ha volado con British Airways desde 1993.

No ha volado durante meses, e incluso el mejor de los casos requiere más espera. Como condición para su ayuda gubernamental, las aerolíneas del Reino Unido pueden comenzar a traer a los pilotos de regreso a tiempo parcial en julio, pero algunos saldrán al menos hasta octubre, tal vez más. British Airways apunta a recortar hasta 12 000 empleos, comenzando con jubilaciones voluntarias.

Recién conectado a tierra, Fielding y algunos colegas se pusieron a trabajar para establecer salones en hospitales para apoyar a los trabajadores de salud de primera línea y servirles té, café y bocadillos. El Proyecto Wingman, como se le llama, ahora tiene más de 5 000 voluntarios de la tripulación aérea repartidos en más de 50 hospitales.

Un asistente de cabina atiende a trabajadores médicos en la sala Project Wingman del Hospital Whittington, en Londres, el 15 de junio. Fotógrafo: Simon Dawson / Bloomberg

Se está alentando al personal de la aerolínea a que solicite todo tipo de trabajos en los hospitales, según Fielding. “Si Covid nos ha enseñado algo, es que es un mundo nuevo”, dijo. “Este proyecto ha abierto opciones para nuestros voluntarios”.

En la popular Red de rumores de pilotos profesionales, los pilotos sin permiso están hablando de sus nuevos trabajos. Un piloto del Boeing 737 dice que apilar los estantes de los supermercados en Australia es “muy difícil teniendo en cuenta que tengo un poco más de 60-70k de deuda”. Un piloto del Airbus A320 escribe sobre un trabajo de seguridad a tiempo parcial, que paga “en una semana lo que gané en medio día”. Otro es arreglar e instalar piscinas.

Puede ser todo temporal. Boeing señala que la demanda de pasajeros se ha recuperado repetidamente después de los shocks del mercado. Los reveses recientes incluyen el brote de SARS en 2003, los ataques terroristas del 11 de septiembre en 2001 y la crisis financiera menos de una década después.

“Lo mismo comenzará a suceder a medida que la pandemia de Covid-19 disminuya”, dijo Boeing en un comunicado. “A largo plazo, los fundamentos que impulsan la demanda de transporte aéreo y flete aéreo, y los pilotos y técnicos que lo hacen posible, todavía están en su lugar”.

En el corto plazo, las principales aerolíneas estadounidenses, incluidas Delta y United Airlines Holdings Inc., deben reducir aproximadamente el 20% de sus pilotos, según un informe del 3 de junio de Cowen and Co. La mayoría de esos recortes, entre 11 000 y 13 000 en todos serán orquestados hasta la jubilación anticipada. Los transportistas no pueden implementar despidos hasta después del 30 de septiembre bajo los términos de la ayuda del gobierno, lo que hace que el 1 de octubre “sea un día que muchos en la industria estén temiendo”, escribió la analista de Cowen Helene Becker.

El piloto de British Airways, Dave Fielding, ha pasado tiempo como voluntario en un hospital de Londres. Fotógrafo: Simon Dawson / Bloomberg

Las aerolíneas de todo el mundo ya planean eliminar a decenas de miles de trabajadores para preservar el efectivo durante la recuperación de años. Deutsche Lufthansa AG ha dicho que puede tener un superávit de 22 000 puestos, Alitalia un exceso de 6 800. Emirates Group, el mayor operador de larga distancia del mundo, está considerando recortar a unos 30 000 empleados.

La Air Line Pilots Association de Delta está negociando un paquete de jubilación anticipada que otorgaría algunos pagos y beneficios hasta que los pilotos elegibles alcancen la edad obligatoria de jubilación de 65 años. American Airlines, Southwest Airlines Co. y JetBlue Airways Corp. han ofrecido incentivos similares.

En última instancia, la agitación puede poner a los viajeros en manos de pilotos menos experimentados, según Mark Charman, director ejecutivo y fundador de la compañía de aviación y contratación de pilotos Goose Recruitment. A medida que la crisis empuja a los veteranos, también disuade a otros de unirse, especialmente cuando normalmente pagan $ 150 000 para calificar para el vuelo comercial.

“Una fuga de cerebros de talento experimentado que se queda en la parte superior y la falta de suficiente talento nuevo en la parte inferior generará una gran escasez de habilidades futuras”, dijo Charman. “Convertirse en piloto no es tan atractivo como lo era antes”.

© 2020 Bloomberg

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