Durante el último mes y medio, a medida que los estados de EE. UU. Se lanzaron a planes de reapertura, muchos propietarios de pequeñas empresas se prepararon para regresar a algo parecido a la normalidad.

Es posible que necesiten seguir esperando. El coronavirus que devastó tanto el noreste está aumentando su ritmo en el sur y el sudoeste en el peor momento, ya que las restricciones se relajan aún más y el clima veraniego atrae a las personas fuera de sus hogares. El resultado: Estados como Florida, Arizona, Alabama y Texas están reportando casos diarios récord de Covid-19.

Algunos restaurantes y tiendas en esos estados ya han cerrado sus puertas nuevamente después de que los empleados o clientes informaron infecciones. Según algunos funcionarios de salud, esta es menos una segunda ola y más una progresión de la primera: los estados del sur y oeste fueron de los primeros en reabrir y los consumidores respondieron, amontonándose en centros comerciales, restaurantes y salones de belleza reabiertos. De hecho, el martes, el Departamento de Comercio de EE. UU. Informó un aumento del 17,7 por ciento en las ventas minoristas el mes pasado, el mayor salto desde que el gobierno comenzó a rastrear dichos datos en 1992.

La recuperación minorista podría venir con un precio más alto. “Una recuperación sustancial en nuevos casos podría apagar cualquier tipo de recuperación económica incipiente”, dice Bernard Baumohl, economista jefe global de la firma de pronósticos The Economic Outlook Group, con sede en Princeton, Nueva Jersey. “En lo que respecta a las pequeñas empresas, es una cuestión de cuánto tiempo pueden mantener su solvencia financiera. Especialmente las tiendas familiares, muchas de ellas realmente tienen poco dinero”.

Los estados que no experimentaron oleadas severas de infecciones cuando el país cerró en marzo ahora enfrentan un enigma particular de Covid, dice Daniel Kuritzkes, jefe de la división de enfermedades infecciosas en el Hospital Brigham and Women's de Boston. “Vieron más del dolor económico y menos del beneficio para la salud del cierre”, dice. “Pero la epidemia claramente ha migrado, y creo que la reapertura coincidió con la migración”.

Ese parece ser el caso en Texas, que informó un récord estatal de 2.500 nuevos casos diarios el miércoles pasado. Dos días después, el gobernador Greg Abbott le dijo a un afiliado de CBS con sede en Tyler, Texas, que “no hay una necesidad real de que retrocedamos en la apertura de negocios”.

Sin embargo, el aumento de las infecciones podría hacerlo por él, ya que las empresas cierran nuevamente para mantener seguros a sus empleados y clientes. Jeff Moseley, CEO de la Asociación de Negocios de Texas, dice que los propietarios de pequeñas empresas de su estado ahora tienen más preguntas que respuestas. “No hay duda de que las pequeñas empresas realmente enfrentan decisiones muy extremas y difíciles”, dice Moseley. “Hay una demanda acumulada de servicios, y verá que muchos consumidores regresan al mercado”.

Muchos de esos consumidores han estado menos inclinados a la distancia social o usar máscaras, y aunque Moseley reconoce que un aumento en los nuevos casos de Covid-19 podría implicar la necesidad de algunas restricciones, dice que las órdenes de bloqueo general podrían ser problemáticas para el vasto estado economía diversa “Nadie quiere volver al encierro general”, dice. “Esa es la esperanza principal: que los datos nos muestren dónde es necesario aislarnos y nos permitirán decidir por sector”.

Algunas empresas dicen que están más preparadas para un segundo bloqueo, gracias a sus experiencias a principios de este año. Podium, una startup de software empresarial con sede en Lehi, Utah, fue remota a mediados de marzo. El cofundador Dennis Steele dice que los 750 empleados de la compañía se desempeñaron lo suficientemente bien como para que la compañía sea “más remota” a largo plazo. Eso ya se está poniendo a prueba: el jueves pasado, Utah pausó sus planes de reapertura después de informar su propio récord para los casos diarios de Covid-19, 522, el 6 de junio.

Podium, que apareció en la lista Inc. 5000 de compañías de más rápido crecimiento en Estados Unidos en 2018 y 2019, ayuda a las empresas locales a conectarse con los clientes a través de plataformas de mensajería digital, lo que significa que recientemente se hizo mucho más popular. Steele dice que ha visto un “amplio abrazo” de esas herramientas digitales en los últimos tres meses, y agregó que las oportunidades de ventas de la compañía se han triplicado desde que comenzó la pandemia. “Las personas lo aceptaron porque tenían que hacerlo, pero también continúan adelante, lo cual es alentador”, dice.

Aún así, los números minoristas que reaparecen muestran que las personas tienen hambre de experiencias en la tienda y servicios personales como cuidados de belleza. Kuritzkes dice que dos políticas pueden ayudar a los gobiernos y a los propietarios de negocios a minimizar el daño y el latigazo cervical: asegúrese de que todos usen máscaras y apliquen protocolos de distanciamiento social. “La mayoría de las empresas, ya sean tiendas minoristas o de fabricación u oficina, pueden encontrar formas de reabrir y trabajar de manera muy efectiva y sin mayores riesgos”, dice. Advierte, sin embargo, que mientras las personas viajen de un estado a otro, podemos esperar oleadas de infecciones de diversos grados hasta que haya una vacuna.

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