BANGKOK (Reuters) – Investigadores en Tailandia comenzaron a recolectar muestras de murciélagos de herradura para evaluar el coronavirus en medio de preocupaciones de que podrían representar una amenaza para los residentes locales, dijo el sábado un comunicado del gobierno.

Planean recolectar 300 murciélagos durante tres días en una cueva en la provincia de Chanthaburi, en el sureste del país. Los murciélagos serán lanzados después de las pruebas.

Tailandia tiene 23 especies del murciélago herradura, pero no ha habido una investigación antes.

La fuente del virus sigue siendo un tema de debate después de que surgió en China a fines del año pasado.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) dijo en abril que toda la evidencia disponible sugiere que se originó en murciélagos en China, pero no estaba claro cómo el virus había brincado la barrera de las especies a los humanos.

El equipo de investigación en Tailandia incluye a Supaporn Wacharapluesadee, quien identificó el primer caso de COVID-19 en el país en enero.

“La razón por la que necesitamos investigar el murciélago de herradura es porque hay informes de China de que el virus COVID-19 es similar al virus encontrado en el murciélago de herradura”, dijo Supaporn.

Tailandia fue el primer país fuera de China en registrar un caso del virus. Hasta el momento ha informado 3.134 casos y 58 muertes.

Investigadores del Departamento de Parques Nacionales, el Hospital Chulalongkorn y la Universidad de Kasetsart ingresaron a la cueva el jueves por la noche y volvieron a emerger en las primeras horas del viernes con muestras de sangre de murciélago, saliva y heces.

Los investigadores estaban preocupados de que los aldeanos en el área pudieran estar en riesgo de infección.

Se sabe que los lugareños comen murciélagos, dijo Supaporn, y agregó que se necesitan programas de educación e información adecuados.

Las transmisiones locales han disminuido en las últimas semanas con nuevos casos provenientes de los tailandeses que regresan del extranjero.

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