Entonces, quizás de manera tranquilizadora, resultó que el tabaco no era tan defensivo durante esta crisis de salud global después de todo.

Después de los indicios al principio de la pandemia de que el tabaco puede mantenerse, British American Tobacco Plc redujo el martes sus pronósticos de crecimiento de ventas para todo el año, ya que los bloqueos de Covid-19 perjudicaron los negocios en los mercados emergentes. El fabricante de los cigarrillos Dunhill, Lucky Strike y Rothmans depende de las naciones en desarrollo para una cuarta parte de sus ingresos.

Sudáfrica ha prohibido las ventas de productos de tabaco como parte de una estricta política de cierre que BAT y otras compañías están luchando. El consumo de cigarrillos ha sido interrumpido por los toques de queda en algunos mercados, como Bangladesh. Además, fumar en mercados como Vietnam a menudo se lleva a cabo en bares y restaurantes. Con los establecimientos cerrados, o los consumidores reacios a aventurarse, había menos tentación de encender.

Esta desaceleración proporciona una buena razón para la pausa de los inversores en BAT, liderada por el relativamente nuevo presidente ejecutivo Jack Bowles. Con tasas de tabaquismo más altas y el potencial para que los consumidores cambien a marcas más caras a medida que crecen los ingresos promedio, se supone que estas regiones compensan el deterioro en los mercados desarrollados a medida que las personas allí dejan de fumar. Pero ahora, debido al impacto del coronavirus, BAT espera una disminución del 7% en los volúmenes de ventas de cigarrillos y dispositivos de tabaco calentado de la industria mundial este año, más que la caída anticipada del 5%.

Este escenario tiene implicaciones para competidores como Philip Morris International Inc. y Japan Tobacco Inc., que produce cigarrillos Winston y Benson & Hedges. Japan Tobacco ha estado utilizando su sólido balance general para comprar marcas de mercados emergentes en los últimos años.

A medida que el contagio se extendió y destacó los riesgos potenciales relacionados con fumar, los bloqueos significaron que BAT tuvo que retrasar el lanzamiento de nuevos dispositivos que calientan en lugar de quemar tabaco y cigarrillos electrónicos, porque las tiendas donde se venden estaban cerradas. El mercado estadounidense, el más grande del mundo para cigarrillos electrónicos, ya estaba luchando por recuperarse después de una serie de enfermedades y muertes el año pasado relacionadas con el vapeo.

En consecuencia, BAT espera alcanzar su objetivo de ventas anuales de 5 mil millones de libras ($ 6,4 mil millones) de alternativas al tabaco un año más tarde de lo planeado, en 2025. La dislocación entre cigarrillos y productos más nuevos conducirá a un crecimiento de las ganancias subyacentes más bajo este año de lo previsto anteriormente , así como una reducción más lenta de la deuda.

Sin embargo, aún es demasiado pronto para descartar la tesis de que las personas alcanzarán los cigarrillos sin importar lo que esté sucediendo. En los mercados desarrollados, el consumo se mantiene. En los Estados Unidos, por ejemplo, los volúmenes de la industria ahora podrían caer solo un 4% este año, en comparación con el 5% anticipado anteriormente, en medio de signos que apuntan a que BAT gana participación de mercado y pocos consumidores están cambiando a marcas más baratas.

Vapear como categoría todavía se tambalea, pero BAT está avanzando con sus marcas Vuse y Vype. Y continúa invirtiendo en su dispositivo de calentamiento de tabaco Glo, así como en el tabaco oral Velo. La estrategia de tener una cartera equilibrada de productos de nueva generación es sabia. Todavía no está claro cuál de estas categorías será la ganadora a medida que disminuyan las ventas tradicionales de cigarrillos.

Es cierto que BAT tuvo que reducir su perspectiva y existe el riesgo de que los fumadores busquen marcas más baratas en una recesión, pero al menos la compañía actualiza a los inversores regularmente. También sigue comprometido con su política de pagar el 65% de las ganancias subyacentes por acción. Rival Imperial Brands Plc recortó sus dividendos el mes pasado.

BAT no ha sido inmune a la pandemia, pero la compañía se está posicionando bien para el futuro. Y quién sabe, su subsidiaria de biotecnología podría incluso inventar una vacuna Covid-19.

© 2020 Bloomberg

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