El presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, y el secretario del Tesoro, Steven Mnuchin, presiden el rescate económico más masivo en la historia de los Estados Unidos, un esfuerzo hercúleo para mitigar el impacto del coronavirus al fortalecer a los trabajadores y las familias, los negocios y los mercados crediticios, los sistemas de salud y educación, y gobiernos estatales y locales con al menos $ 5.7 billones en fondos públicos y garantías.

La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, recientemente subió la apuesta, proponiendo otros $ 3 billones en gastos federales, pero su proyecto de ley de la Cámara de Representantes recibió una fría recepción del líder de la mayoría del Senado, Mitch McConnell. Entre otras cosas, el plan de Pelosi duplicaría la ayuda a los trabajadores y reforzaría el apoyo a los gobiernos locales al tiempo que señala las prioridades más amplias de los demócratas.

El proyecto de ley de la Cámara también aborda las deficiencias en la ronda anterior de financiación y, al prometer comprometer más dólares de los contribuyentes, resalta las preguntas centrales para el rescate: ¿Funcionará? ¿Se está poniendo el dinero en las manos correctas? ¿Y cuánto hay que gastar?

Covid-19 sigue siendo el comodín en todo esto. Si el coronavirus deja de atacar vidas y la economía pronto, entonces el alcance y la duración del rescate se enfocarán. Si el virus sigue siendo mortal, especialmente si aparece un segundo aumento más adelante en el año, entonces las líneas de vida del gobierno deberán alargarse y el libro de jugadas del rescate necesitará ser reescrito.

En testimonio ante el Comité Bancario del Senado la semana pasada, el primero de una serie de actualizaciones trimestrales sobre el rescate financiero, Powell señaló que 20 millones de estadounidenses han perdido sus empleos y que una “caída precipitada en la actividad económica ha causado un nivel de dolor que es difícil de controlar”. capturar en palabras “. Dijo que la Fed está “comprometida a utilizar nuestra gama completa de herramientas para apoyar a la economía en este momento difícil, incluso cuando reconocemos que estas acciones son solo una parte de una respuesta más amplia del sector público”.

Mnuchin, en la misma audiencia, dijo que los bloqueos de coronavirus estaban disminuyendo y que esperaba que la economía comenzara a recuperarse a fines del verano. “Estoy orgulloso de haber trabajado con todos ustedes, de manera bipartidista, para brindar alivio a las manos de los estadounidenses y las empresas que trabajan tan rápido como sea posible”, dijo. “Si bien estos son tiempos difíciles y sin precedentes, estos programas están teniendo un impacto positivo en las personas”.

Las acciones tanto de la Fed como del Tesoro deben medirse por su velocidad e impacto, como señaló Mnuchin. Si bien el ritmo de sus acciones ha sido relativamente fácil de rastrear, su impacto ha sido más difícil de medir, en parte porque todavía es temprano pero también porque gran parte de la respuesta sigue siendo turbia. Powell y Mnuchin solo han ofrecido un resumen general del rescate hasta ahora. Powell prometió al Senado que proporcionará más detalles sobre las acciones de la Fed más adelante. Mnuchin dijo a los senadores que el Departamento del Tesoro también se enorgullece de ser transparente, lo que generó cierto escepticismo del senador Jon Tester, un demócrata, que se quejó de la falta de divulgación de la agencia. Mnuchin insistió en que los detalles se pueden encontrar en línea, pero el propio sitio web del Tesoro solo ofrece información general sobre el rescate y no revela quién o qué está recibiendo financiación.

El siguiente cuadro describe cómo se asignan $ 2.3 billones en gastos federales y otro tipo de apoyo exigido por la Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica de Coronavirus. También incluye $ 380 mil millones adicionales que el Congreso se vio obligado a proporcionar a las pequeñas empresas después de que una primera ronda de financiación fallara:

El gobierno se apresuró a recibir pagos únicos para los estadounidenses promedio después de que la Ley CARES se convirtiera en ley el 27 de marzo. Mnuchin declaró que se han gastado $ 240 mil millones de los $ 293 mil millones asignados. Pero si la pandemia se prolonga y las personas permanecen sin trabajo, esos cheques, fijados en $ 1,200 para adultos y $ 500 por niño para cada trabajador que gana $ 75,000 o menos anualmente, no proporcionarán un alivio suficiente. (Mnuchin dijo que una familia típica de cuatro personas recibió $ 3,400).

Los trabajadores despedidos también son elegibles para recibir $ 600 adicionales por semana en seguro de desempleo, que ha brindado un apoyo significativo y provocó un debate miope sobre los incentivos. Los estados generalmente ofrecen 26 semanas de desempleo; La Ley CARES extiende eso por 13 semanas.

Más de la mitad de los fondos de la Ley CARES, aproximadamente $ 1.57 billones de $ 2.7 billones, se han comprometido a pequeñas y grandes empresas. Los recortes de impuestos corporativos por valor de $ 241 mil millones entraron en vigencia de inmediato. Otros $ 510 mil millones destinados a ayuda para grandes empresas, gobiernos locales y el Servicio Postal de los Estados Unidos han sido más misteriosos. Se supone que el Servicio Postal recibirá $ 10 mil millones, pero la Casa Blanca retuvo el dinero en un tira y afloja político. Los otros $ 500 mil millones no han sido desembolsados. Mnuchin tiene control directo de $ 46 mil millones; los $ 454 mil millones restantes están bajo el control de Powell y están destinados a apuntalar un conjunto designado de programas de préstamos de la Fed.

En su testimonio, Powell dijo que uno de esos programas, dirigido a empresas medianas, debería estar funcionando para junio. Los senadores presionaron a Powell y Mnuchin para que respondieran si finalmente estarían dispuestos a absorber una pérdida de $ 454 mil millones. “Hay escenarios”, dijo Mnuchin, “donde podríamos perder todo nuestro capital, y estamos preparados para hacerlo”. (Un recordatorio: cuando Mnuchin se refiere a “nuestro capital”, está hablando del dinero de los contribuyentes).

La mayor parte de los $ 46 mil millones en ayuda corporativa que controla Mnuchin está destinada a aerolíneas. El Tesoro no ha revelado completamente los términos de esa ayuda, aunque varias aerolíneas importantes que han solicitado apoyo han dicho que los préstamos tienen provisiones que podrían otorgar participaciones de capital del gobierno en sus operaciones. Esta ayuda será una combinación de préstamos a bajo interés y $ 25 mil millones en apoyo de nómina para trabajadores con baja laboral. Aunque ninguno de los préstamos ha sido desembolsado, al menos $ 19,2 mil millones para los trabajadores de las líneas aéreas sí. En la audiencia del Senado, la senadora Elizabeth Warren presionó a Mnuchin sobre cómo se aseguraría de que las aerolíneas gasten el dinero en trabajadores. Mnuchin respondió que las compañías tendrían que hacer “sus mejores esfuerzos”, pero no dijo cómo se aseguraría de que lo hicieran.

Ignorar tales detalles, intencionalmente o no, ha marcado el otro gran impulso de rescate: el apoyo a las pequeñas empresas. Desde marzo, se han destinado $ 729 mil millones a empresarios. Pero el Departamento del Tesoro y la Administración de Pequeñas Empresas buscaron el lanzamiento de los primeros $ 349 mil millones de esa pila, dejando a la mayoría de las pequeñas empresas en la estacada y canalizando una parte significativa del dinero en los cofres de compañías relativamente grandes y adineradas. La segunda ronda de financiación parece haber llegado a empresas más auténticamente pequeñas en una gama más diversa de estados y comunidades. Pero Mnuchin no ha proporcionado detalles sobre exactamente qué compañías han recibido dinero, por lo que el programa sigue siendo difícil de evaluar.

Mnuchin le dijo al Senado que $ 530 mil millones en los llamados fondos del Programa de Protección de Cheques de Pago han sido otorgados a empresarios. Ese financiamiento, que proviene del grupo de $ 729 mil millones, está destinado a permitir que las pequeñas empresas mantengan a los trabajadores en la nómina. Pero aquí nuevamente, Mnuchin y el Departamento del Tesoro no han revelado cómo se asegurarán de que el dinero se use de esa manera.

Mnuchin también dijo que el Tesoro ha enviado alrededor de $ 150 mil millones a los gobiernos estatales, locales y tribales. Es un comienzo razonable, pero no será suficiente para detener los presupuestos locales devastados por el coronavirus. Pelosi estima que los gobiernos locales pueden necesitar hasta $ 1 billón para navegar la crisis, una cifra que varios gobernadores demócratas también han dicho que deberán evitar los despidos masivos de trabajadores públicos y los recortes en los servicios esenciales. Algunos republicanos del Congreso y la Casa Blanca han mirado con recelo esos números. McConnell ha dicho que puede ser mejor dejar que los gobiernos estatales y locales quiebren, un enfoque arriesgado y mal informado que de alguna manera no mencionó cuando aprobó enviar cientos de miles de millones a la comunidad empresarial.

En el lado monetario, Powell ha sido rápido y audaz. Ha tenido pocas opciones. Los bloqueos de coronavirus aplastaron la demanda de bienes y servicios no esenciales, causando despidos masivos y amenazando con socavar enormes sectores de la economía. Hace dos meses, partes del sistema financiero también estaban al borde del colapso. Muchos veteranos de Wall Street que experimentaron las agotadoras crisis del mercado de 1987 y 2008 dicen que la agitación a mediados de marzo fue peor. El principal culpable fue una corrida anticuada en el sistema de crédito: los inversores se apresuraron a recaudar efectivo descargando bonos, pero encontraron pocos compradores. El desajuste provocó la incautación de los mercados, lo que dificultó las transacciones de los inversores y las empresas y municipios financiaron nóminas, pagaron a los proveedores y mantuvieron los servicios. Los diferenciales de crédito, o la diferencia en el rendimiento entre bonos del Tesoro y bonos de prestatarios menos acreditados, se ampliaron al ritmo más rápido registrado.

Powell no perdió tiempo en volver a visitar e incluso expandió algunas de las medidas de emergencia que desplegó la Fed en 2008. Bajó las tasas de interés a corto plazo cerca de cero y señaló que las mantendría bajas hasta que la economía volviera a la normalidad. Para mantener los mercados de bonos líquidos y en funcionamiento, recogió bonos del Tesoro y valores respaldados por hipotecas, prestó dinero a los operadores primarios en los mercados de crédito y ofreció apoyo ilimitado a los mercados de dinero. Fue una demostración muscular de fortaleza y fe en la viabilidad a largo plazo de los mercados estadounidenses. Los mercados de bonos se recuperaron casi de inmediato.

Por supuesto, esta crisis no es solo financiera. Powell sabe que las fortificaciones que ha construido se derrumbarán si la comunidad empresarial y los gobiernos estatales y locales continúan despidiendo a millones de trabajadores porque no pueden ganar ni recaudar dinero. Así que ha llevado a la Fed a un nuevo territorio al posicionarla para prestar directamente a empresas y gobiernos municipales. Según el testimonio de Powell y los datos disponibles, parece que hasta ahora ha hecho poco con este poder. La Reserva Federal es un gigante financiero, y una muestra de buena fe, en ausencia de una muestra real de fuerza, a veces es suficiente para estabilizar los mercados, incluso en tiempos caóticos. Powell puede apostar que los gestos son suficientes por ahora. Pero la crisis del coronavirus es un evento sísmico, y puede probar la capacidad de la Fed no solo de ayudar a los mercados sino también de rescatar a corporaciones y municipios.

En estas primeras etapas, Powell ha disfrutado de algunas ventajas que Mnuchin no ha tenido. Las palancas digitales y financieras que lleva a los mercados estables, como ajustar las tasas de interés y comprar deuda, son más directas y rápidas que los préstamos, garantías y otras herramientas que Mnuchin tiene a su disposición. Powell también puede actuar con más autonomía y se ha comprometido a gastar todo lo necesario para corregir la economía. Mnuchin, la Casa Blanca y el Congreso a menudo se han visto envueltos en desacuerdos, algunos que deben resolverse, otros que no, sobre el alcance del estímulo.

Sin embargo, las promesas de Powell pueden no ser fáciles de cumplir si el virus amenaza a las comunidades y la economía por más tiempo de lo que esperan los responsables políticos. Si las cosas vuelven a ponerse mal, la escala del estímulo requerido para mantener la economía con soporte vital probablemente será mucho mayor que los compromisos actuales de la Reserva Federal. En teoría, Powell puede seguir imprimiendo dinero. Pero el balance de la Fed ya ha crecido a aproximadamente $ 7 billones, de $ 4 billones a principios de año, una hinchazón sin precedentes. (Antes de 2008, los pasivos de la Fed nunca habían aumentado por encima de $ 1 billón). Llegamos a nuestra estimación de que el rescate hasta ahora representa un compromiso de $ 5,7 billones al combinar el crecimiento en el balance general de la Fed ($ 3 billones) con la cantidad comprometida bajo CARES Ley y programas asociados ($ 2.7 billones).

Las preocupaciones generalizadas de que más gasto federal provocará la inflación son comprensibles pero exageradas. Mientras los consumidores se escondan en sus hogares, vigilen sus presupuestos o incluso sufran despidos, es probable que gasten menos y, en consecuencia, es más probable que los precios caigan que aumenten. Pero eso no impedirá que los líderes empresariales y políticos resistan más poder de fuego monetario y fiscal para combatir la crisis. El retroceso que recibió la factura de gastos de Pelosi muestra cuán acalorados pueden llegar a ser los desacuerdos.

También hay otras dificultades. Si Powell tiene que dedicarse a préstamos directos, descubrirá lo difícil que es supervisar efectivamente un programa de préstamos que involucra a innumerables empresas y municipios. Tal esfuerzo puede relajarse fácilmente si no se maneja con previsión y atención, como descubrió Mnuchin. Y si la economía se debilita aún más, no está claro cómo manejaría la Fed lo que podría convertirse en una ola de impagos.

Entrar en el negocio de los préstamos hundirá a Powell en un pantano que sus predecesores estaban ansiosos por evitar. Él o sus lugartenientes inevitablemente tendrán que elegir quién recibe un rescate y quién no, un proceso de selección de ganadores y perdedores que fue muy impopular durante los rescates de 2008. Además, parte del dinero para las líneas de crédito de Powell es apropiado por el Congreso a través de la Ley CARES, y eso desdibuja la línea entre las pasiones de la política partidista y el cálculo frío de la política monetaria que la Fed siempre ha intentado adoptar.

El gobierno federal, sin duda, se ha movido rápidamente para enfrentar la crisis del coronavirus, y para eso todos los involucrados deben inclinarse. Cuando Mnuchin y Powell dicen que tenían que actuar rápidamente, deberían tomarse la palabra. Era esencial tener los pagos adicionales y los beneficios de desempleo mejorados que Mnuchin canalizaba a los trabajadores, así como a los topes que Powell diseñó para los mercados financieros.

Por otro lado, los formuladores de políticas federales han sido peligrosamente lentos para apoyar la atención de salud pública y los gobiernos estatales y locales, y esta vacilación podría volverse para perseguirlos. Además, dada la falta de supervisión, es imposible saber si el experimento masivo del Congreso en préstamos corporativos y para pequeñas empresas podría haber sido, y aún podría ser, más eficiente y efectivo si se maneja de manera diferente.

Si la crisis se calma, algo de esto puede no importar. Pero si persiste o se acelera, el gobierno federal deberá responder una lista de preguntas complicadas: ¿Cuál es la mejor manera de apoyar a millones de trabajadores despedidos y despedidos cuando expira su seguro de desempleo? ¿Deberían rescatarse las grandes corporaciones y, de ser así, cuáles? ¿Qué pasa con las pequeñas empresas? ¿Cómo puede el gobierno garantizar la viabilidad continua de servicios esenciales como la educación, el transporte y la atención médica en medio de una pandemia caótica?

© 2020 Bloomberg

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