Abdul Kareem fue forzado a abandonar la escuela y a una vida de trabajos extraños como reparar bicicletas antes de que finalmente lograra sacar a su familia de la pobreza extrema transportando mercancías a través de la capital india en un mini camión.

El trabajo, y la escasa seguridad financiera que lo acompañaban, fue el primer peldaño hacia una vida mejor.

Todo eso se ha ido ahora que India se tambalea bajo el impacto económico de su prolongado bloqueo de coronavirus. Kareem se quedó sin trabajo y quedó varado en su pueblo en el estado norteño de Uttar Pradesh con su esposa y sus dos hijos. Se han agotado sus minúsculos ahorros de sus 9 000 rupias ($ 119) por mes, y se ha gastado el dinero que ahorró en libros y uniformes escolares.

“No sé cuál será la situación laboral en Delhi una vez que regresemos”, dijo Kareem. “No podemos quedarnos con hambre, así que haré lo que sea que encuentre”.

Se espera que al menos 49 millones de personas en todo el mundo se sumerjan en la “pobreza extrema”, quienes viven con menos de $ 1.90 por día, como resultado directo de la destrucción económica de la pandemia e India lidera esa proyección, con el Banco Mundial estimando unos 12 millones de sus ciudadanos serán empujados a los márgenes este año.

Un miembro de la policía dirige a una fila de personas que usan máscaras protectoras en las orillas del río Yamuna para ser transferidos a un refugio durante un bloqueo impuesto por el coronavirus en Nueva Delhi, el 15 de abril de 2020.

Unos 122 millones de indios se vieron obligados a dejar el trabajo solo el mes pasado, según las estimaciones del Centro de Monitoreo de la Economía India, un grupo de expertos del sector privado. Los trabajadores asalariados diarios y los empleados de pequeñas empresas han sido los más afectados. Estos incluyen vendedores ambulantes, vendedores ambulantes, trabajadores empleados en la industria de la construcción y muchos que se ganan la vida empujando carros de mano y rickshaws.

Para el primer ministro Narendra Modi, quien llegó al poder en 2014 y prometió sacar a los ciudadanos más pobres de la India de la pobreza, las consecuencias del bloqueo conllevan un riesgo político significativo. Ganó una mayoría aún mayor en el segundo mandato el año pasado gracias a los programas sociales populares de su gobierno que se dirigieron directamente a los pobres, como la provisión de bombonas de gas para cocinar, electricidad y vivienda pública. La amplitud y profundidad de este dolor económico renovado solo aumentará la presión sobre su gobierno mientras trabaja para reorientar la economía del país.

“Gran parte de los esfuerzos del gobierno indio para mitigar la pobreza a lo largo de los años podrían negarse en cuestión de unos pocos meses”, dijo Ashwajit Singh, director gerente de IPE Global, una consultora del sector de desarrollo que asesora a varias agencias multinacionales de ayuda. Al señalar que no esperaba que las tasas de desempleo mejoraran este año, Singh dijo: “Más personas podrían morir de hambre que el virus”.

Tiempos desesperados

Singh señala un estudio de la Universidad de las Naciones Unidas que estima que 104 millones de indios podrían caer por debajo de la línea de pobreza determinada por el Banco Mundial de $ 3.2 por día para los países de ingresos medios bajos. Esto llevará la proporción de personas que viven en la pobreza del 60%, o 812 millones actualmente, al 68% o 920 millones, una situación que se vio por última vez en el país hace más de una década, dijo Singh.

Un informe del Banco Mundial encontró que India había estado haciendo progresos significativos y estaba cerca de perder su estatus como el país con la mayoría de los ciudadanos pobres. El impacto del bloqueo de Modi corre el riesgo de revertir esas ganancias.

Las estimaciones del Banco Mundial y el CMIE se publicaron a fines de abril y principios de mayo, respectivamente. Desde entonces, la situación en India solo se ha vuelto más sombría, con imágenes desgarradoras de personas que hacen intentos desesperados por llegar a sus aldeas, en autobuses llenos de gente, en las plataformas de camiones e incluso a pie o en bicicleta dominando la cobertura de los medios.

Los trabajadores migrantes y sus familias llevan su equipaje mientras caminan por un Connaught Place casi vacío durante un encierro parcial impuesto por el coronavirus en Nueva Delhi, el 14 de mayo.

El Centro Rustandy para la Innovación del Sector Social en la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago analizó los datos de desempleo del CMIE, recopilados a través de encuestas que cubrieron alrededor de 5 800 hogares en 27 estados indios en abril.

Los investigadores encontraron que las áreas rurales fueron las más afectadas, y la miseria económica fue el resultado del bloqueo, en lugar de la propagación de infecciones en el interior. Más del 80% de los hogares indios habían experimentado una caída de ingresos y muchos no sobrevivirán mucho más sin ayuda, escribieron en un informe.

El gobierno prometió crédito barato a los agricultores, transferencia directa de dinero a los pobres y facilitó el acceso a los programas de seguridad alimentaria, pero esto ayuda a las personas que tienen alguna documentación, que muchos de los más pobres no tienen. Con millones de indios empobrecidos ahora en tránsito en todo el país, la situación de seguridad alimentaria es grave: están surgiendo informes de noticias de personas que se alimentan a través de montones de fruta podrida o comiendo hojas.

Economía destrozada

La economía de la India ya estaba creciendo a su ritmo más lento en más de una década cuando el virus atacó. El bloqueo, que entró en vigencia el 25 de marzo, lo ha golpeado, paralizando la actividad comercial y poniendo freno al consumo, empujando a la economía a lo que podría ser su primera contracción de todo el año en más de cuatro décadas.

Es lo suficientemente grave como para garantizar que el país salga de su bloqueo, como lo ha estado haciendo progresivamente desde el 4 de mayo, incluso cuando sus infecciones están aumentando. India es ahora el punto de acceso de virus de Asia con infecciones que cruzan 151 000 según datos de la Universidad Johns Hopkins.

Modi, que ha sido criticado por el dolor infligido a los pobres de India, ha dicho que su gobierno gastará $ 265 mil millones o alrededor del 10% de su PIB para ayudar a la tercera economía más grande de Asia a sobrellevar las consecuencias de la pandemia. Pero los expertos dicen que solo una parte es un estímulo fiscal directo, y probablemente más pequeño que el daño total causado a la economía durante el período de cierre.

“Lo que es especialmente preocupante es la respuesta del gobierno”, dijo Reetika Khera, profesora de economía en el Instituto Indio de Tecnología de Delhi. “La epidemia aumentará las desigualdades existentes, y ya altas, en la India”.

Aún así, las medidas económicas no se aplicarán durante algún tiempo y la industria probablemente tendrá dificultades para reiniciarse debido a la fuga de mano de obra de los centros industriales de la India.

Y a medida que se desarrolla el duro verano de la India, hay más dolor en las aldeas que ahora se ocupan de los trabajadores migrantes que regresan.

“No hay fábricas ni industrias aquí, solo hay colinas”, dijo Surendra Hadia Damor, que había caminado casi 100 kilómetros (62 millas) desde Ahmedabad, Gujarat, antes de que una organización voluntaria lo llevara a su aldea en el vecino estado de Rajasthan. “Podemos sobrevivir durante un mes o dos y luego tratar de encontrar un trabajo cerca, veremos qué sucede”.

© 2020 Bloomberg

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