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© Reuters. FOTO DE ARCHIVO: Un empleado del café Farley’s East, que cerró debido a la crisis financiera causada por la enfermedad del coronavirus (COVID-19), lleva alimentos donados después de ser despedido del café en Oakland

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Por Ann Saphir y Howard Schneider

SAN FRANCISCO / WASHINGTON (Reuters) – Cuando el gobierno de los Estados Unidos lanzó por primera vez préstamos perdonables a pequeñas empresas a principios de abril bajo el Programa de Protección de Cheques de Pago, los oficiales de préstamos del Bank of the West en Grapevine, Texas, trabajaron de noche y fines de semana para procesar un tsunami de solicitudes .

Pero desde esas primeras semanas frenéticas, la demanda “se acabó”, dijo la presidenta del banco, Cindy Blankenship. El 15 de mayo, el banco dejó de aceptar solicitudes de préstamos PPP.

A nivel nacional, el programa permanece activo. Pero los datos de la Administración de Pequeñas Empresas muestran que los préstamos semanales netos de APP han sido negativos desde mediados de mayo, ya que menos empresas solicitaron préstamos y algunos prestatarios devolvieron fondos. https://tmsnrt.rs/2ZuvQvc

En total, la SBA dice que había aprobado $ 512,2 mil millones en préstamos PPP al 21 de mayo. Eso es casi $ 150 mil millones menos que los $ 660 mil millones asignados al programa, que fue diseñado para mantener a los estadounidenses en las nóminas de las empresas y fuera de la asistencia por desempleo.

Muchos de los prestatarios PPP del Bank of the West no han tocado sus depósitos de préstamos PPP, que suman un total de $ 87 millones, dice Blankenship, en parte porque están confundidos acerca de los términos. “Creo que es una mezcla de incertidumbre, ansiedad y miedo, y el factor incontrolable sobre el empleo y la recontratación”.

El dinero no se tomó prestado y no se gastó bajo el programa, un buque insignia del esfuerzo de $ 2.9 billones del Congreso para amortiguar la crisis económica de la pandemia de coronavirus, representa una oportunidad perdida. Se suponía que las empresas debían usarlo para retener a los trabajadores, pero pueden haberlos despedido en lugar de aprovechar el dinero.

Unos 38,6 millones de personas han solicitado un seguro de desempleo desde que comenzó la crisis, y se espera que la tasa de desempleo se acerque o supere el récord del 25% alcanzado en la Gran Depresión.

La SBA no proporciona estimaciones de cuántos trabajos han sido protegidos por los 4.4 millones de préstamos otorgados hasta la fecha bajo el programa.

La agencia no respondió a las solicitudes de comentarios de Reuters.

(Gráfico: El PPP se desvanece, https://fingfx.thomsonreuters.com/gfx/editorcharts/xlbpggrzkpq/eikon.png)

IMPERDONABLE

Los dueños de negocios vieron por primera vez el programa como un salvavidas durante la crisis del coronavirus. Ahora les preocupa que las reglas confusas y cambiantes les impidan convertir el dinero en una subvención, lo que significa que tendrán que devolverlo.

Para garantizar el perdón, por ejemplo, las empresas deben gastar las tres cuartas partes de los fondos en la nómina. Pero para algunas empresas que no dejan suficiente para cubrir los gastos generales. Otros no tienen suficiente trabajo para justificar la recontratación de muchos de sus empleados anteriores a la crisis.

Una encuesta realizada por el grupo de cabildeo de pequeñas empresas Main Street Alliance mostró que el 55% de los miembros que eran prestatarios de PPP estaban preocupados por la condonación de préstamos.

Existen razones más amplias para la pérdida de popularidad del programa que están fuera del control de la SBA.

Fue diseñado para cubrir ocho semanas de pago, lo que permite a las empresas mantenerse a flote, retener empleados y estar listos para reiniciar rápidamente cuando se alivian las restricciones pandémicas.

Pero incluso cuando los estados como Texas vuelven a abrir, las autoridades de salud están limitando la capacidad en restaurantes y tiendas, y los clientes han tardado en regresar.

Los prestatarios potenciales son “inciertos cuando vamos a reabrir, inciertos sobre cómo se verá la demanda, inciertos sobre el uso de los fondos del programa”, dijo Bill Keller, presidente del Community Bank of the Bay, con sede en Oakland.

Otra barrera para el uso de PPP es competir con los programas de estímulo. Los trabajadores que pierden sus empleos debido al virus obtienen $ 600 adicionales por semana hasta julio como parte de los beneficios de desempleo mejorados aprobados en marzo, lo que le da a muchos trabajadores de servicios más que si regresaran a un trabajo subsidiado por PPP.

Algunas compañías han optado por el Crédito Tributario por Retención de Empleados (ERTC), también creado por el Congreso en marzo, porque proporciona más certeza que el PPP, dice Sarah Crozier de Main Street Alliance. El ERTC, un crédito fiscal reembolsable contra los salarios pagados, no se puede combinar con un préstamo PPP, y esencialmente actúa como un subsidio de nómina.

DEVUELTO PERO NO REUTILIZADO

Las empresas públicas han devuelto un total de $ 453 millones en préstamos PPP, según los datos recopilados por FactSquared.

Los retornos se produjeron después de que el Departamento del Tesoro dijo que los grandes prestatarios serían auditados y no serían los destinatarios previstos. Alrededor de una cuarta parte del monto fue del grupo hotelero Ashford (NYSE 🙂 Inc. y afiliados, lo que generó fuertes críticas por tomar los préstamos.

Esos fondos no se han prestado nuevamente, según los datos de la SBA hasta la fecha. Ashford y sus afiliados han despedido a unos 13,000 desde que comenzó la pandemia, según los documentos presentados.

Esta semana, el Congreso considerará proyectos de ley para facilitar algunas de las reglas del PPP, permitiendo a las empresas más margen de maniobra para usar los fondos y pagar los que no se hayan perdonado.

“Necesitan hacerlo más atractivo, o al menos aplicable a las personas que lo necesitan”, dijo Blankenship del Bank of the West.

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