En las plantaciones de banano de las tierras bajas tropicales de Ecuador, los trabajadores reciben ropa protectora y se les proporciona desinfectante para sus herramientas.

Las precauciones de seguridad implementadas en las granjas que se extienden entre los Andes y la costa del Pacífico no son simplemente para protegerse contra el coronavirus. Son un anticipo de lo que se requerirá para proteger el valioso cultivo contra otra enfermedad, que representa una amenaza existencial para una industria de $ 25 mil millones.

Los plátanos afirman ser el primer producto globalizado del mundo moderno y siguen siendo la fruta más exportada del planeta. Sin embargo, el comercio que comenzó hace unos 130 años es ahora un símbolo potente de la fragilidad subyacente de la globalización. La forma en que se adapta y responde puede sugerir un camino hacia la reconstrucción del consenso internacional en la era posterior a la pandemia.

La fruta rica en fibra y vitaminas es un elemento tan cotidiano que es fácil pasar por alto los problemas ambientales, sociales y políticos inherentes a su origen, y la realidad económica de lo que se necesita para llevarlos a los supermercados. Cultivada en el sur y enviada a los mercados en el norte, gran parte de la cadena de suministro establecida en el siglo XIX todavía se usa en la actualidad.

Así como el coronavirus asola el mundo en ausencia de una vacuna, el marchitamiento del fusarium de la enfermedad del banano marcha inexorablemente por todo el mundo, dejando un rastro de plantaciones quemadas a su paso. Una cepa conocida como Tropical Race 4 (TR4) identificada por primera vez en Taiwán hace unas dos décadas se ha extendido por Asia hasta el Medio Oriente y África antes de su llegada al corazón del banano de América Latina a fines del año pasado, cuando se detectó en Colombia.

Se considera una de las enfermedades de plantas más destructivas, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, o FAO. Se recomiendan “medidas de bioseguridad”, incluida la “cuarentena en la granja”, para mitigar su propagación, pero al igual que con Covid-19, no hay tratamiento. Una vez que el suelo está contaminado, no hay esperanza de eliminación; El único recurso es abandonar la tierra y mudarse a otra parte.

La industria estaba empezando a adaptarse a la amenaza del fusarium, y las mismas medidas de bioseguridad destinadas a proteger contra ella se están utilizando en la respuesta al coronavirus, dijo Juan José Pons, coordinador del Cluster del Plátano de Ecuador que incluye los gremios y asociaciones de la industria.

Los 8 000 productores de banano de Ecuador necesitarán “volverse más productivos, más eficientes, con mejores controles de bioseguridad que puedan garantizar la sostenibilidad futura”, dijo.

En realidad, el comercio del banano estaba en una encrucijada antes de que TR4 llegara a América Latina, que junto con el Caribe representa más de las tres cuartas partes de las exportaciones mundiales de banano.

Agregue Covid-19, y “la industria está realmente en un punto de inflexión”, dijo Pascal Liu, economista senior de la FAO en Roma y coordinador del Foro Mundial Bananero, un grupo de partes interesadas para todos, desde productores hasta minoristas, ONG y institutos de investigación.

El cambio climático, la degradación ambiental, el poder de los supermercados para dictar los precios y la creciente presión para mejorar la cantidad de trabajadores, la industria bananera ha estado bajo asedio en múltiples frentes desde hace algún tiempo.

Como el mayor exportador del mundo, Ecuador está en su epicentro. El país en la costa del Pacífico de América Latina representó alrededor de un tercio de los 20 millones de toneladas de bananas enviadas a nivel mundial el año pasado. La fruta vale más para Ecuador que la industria petrolera después del colapso de los precios del crudo: unos 3.200 millones de dólares el año pasado, el equivalente al 3% de la economía.

También ha sido el hogar de uno de los peores brotes de coronavirus en América Latina, en un punto con cuerpos en las calles del puerto de Guayaquil, la ciudad más grande de Ecuador.

Los plátanos cosechados se sientan en grandes baños para lavar el látex que proviene de los racimos recién cortados. Imagen: Vicente Gaibor / Bloomberg

La epidemia causó dificultades logísticas en el puerto, con escasez de personal y la falta de contenedores con temperatura controlada, lo que provocó interrupciones temporales en los envíos. Sin embargo, hubo poca o ninguna interrupción para trabajar en las plantaciones.

De hecho, el plátano parece uno de los ganadores de la crisis, y su reputación como merienda saludable ayuda a impulsar la demanda mundial durante los bloqueos. Como anécdota, las ventas aumentaron en la Unión Europea, el mayor importador mundial.

Pero eso no se ha traducido en una bendición para los productores o importadores de banano, cuyos costos han aumentado debido a las interrupciones logísticas y la implementación de medidas de seguridad. Los factores estacionales también han influido, bajando los precios al contado de una caja de 40 libras (18 kilogramos) a tan solo $ 2 o $ 3.

“Definitivamente existe presión sobre el 30% de los productores que están vendiendo muy barato porque tienen que vender”, dijo Kléber Sigüenza, presidente del productor de banano Orodelti, que tiene cerca de 3 000 trabajadores en dos docenas de plantaciones ecuatorianas, principalmente en Guayas. provincia, cuya capital es Guayaquil.

Sigüenza vende bananas a exportadores, incluidas multinacionales bajo contratos fijos. Pero las filas de productores más pequeños que emplean a unos 40 000 trabajadores no tienen tales garantías. Si bien el impacto inmediato puede ser limitado, no ve un rebote significativo en el corto plazo. Eso tiene consecuencias para la capacidad de la industria para manejar sus problemas más profundos.

Los precios más bajos limitan la capacidad de los productores para responder a las preocupaciones ambientales sobre el uso de pesticidas tóxicos, que contaminan las aguas subterráneas. También reducen la posibilidad de adaptarse al cambio climático, cuyos efectos ya se están sintiendo en el Caribe. Las Islas de Barlovento han sufrido repetidos daños por huracanes que afectaron la producción, mientras que Jamaica dejó de exportar bananas por completo.

“No se puede pedir a un productor que aumente los sistemas de producción sostenibles o que use técnicas de producción más sostenibles si al mismo tiempo reduce su margen”, dijo Liu de la FAO. “Y su margen es casi nada”.

El comercio del banano fue tradicionalmente lucrativo. La relación entre la fruta y el dinero es clara desde la posición de los antiguos Banana Docks en Manhattan, justo debajo de Wall Street. En Londres, las bananas de Jamaica fueron aterrizadas en los Royal Docks, ahora el sitio del Aeropuerto de la Ciudad.

También tiene una historia oscura. En los primeros años del siglo XX, se libraron “guerras bananeras” para garantizar los intereses de los Estados Unidos sobre las tierras de plantación en América Central y del Sur.

El comercio se convirtió en sinónimo de poder corporativo de los EE. UU. A expensas de los trabajadores y los gobiernos de los países productores, las “repúblicas bananeras” originales. La llamada masacre de plátanos en huelga de trabajadores de United Fruit Company por tropas del ejército en 1928 fue adaptada por Gabriel García Márquez para su novela “Cien años de soledad”.

La fruta favorita del mundo también se ha ganado un lugar en la cultura popular. El álbum debut de Velvet Underground en 1967 presentaba una versión de banana de Andy Warhol. En la Europa del Este comunista eran un signo de riqueza, con las familias privilegiadas de los funcionarios del partido en Polonia apodadas la juventud bananera. Incluso ahora, el disfraz de Halloween más popular para los bebés estadounidenses en 2019 fue el plátano, según un informe de Google Trends.

La influencia ejercida por los antiguos comerciantes se desvaneció hace mucho tiempo a medida que el mundo se globalizó. La United Fruit Company se incorporó a Chiquita Brands International Inc., que ahora está en manos de un negocio agrícola brasileño, Grupo Cutrale. Fyffes, la marca de frutas más antigua del mundo, fue vendida a Sumitomo de Japón en 2016.

Al igual que con tantos productos, el poder real ahora recae en las cadenas de supermercados, que despliegan los plátanos como arma en las guerras de precios, vendiéndolos con pérdidas para atraer a los clientes. Los minoristas tienen la influencia del comercio entre consumidores y productores, lo que les permite establecer precios y, a menudo, reducir los márgenes.

David McCann, presidente de Fyffes, el mayor proveedor de banano de Europa, dice que la llegada del “gran comercio minorista” es uno de los desarrollos más importantes para el comercio de las últimas décadas. Está a favor de un precio más alto para los plátanos, de modo que “todos tengan un poco más de participación”.

“No es fácil ser un minorista, por lo que, naturalmente, presionan por un producto de buena calidad al mejor precio posible”, dijo. Pero a él “ciertamente le encantaría ver un boleto minorista un poco más alto con todos en la cadena obteniendo un poco más de él”.

En la ciudad belga de Amberes, el puerto bananero más grande del mundo, un barco típico descargará más de 2 millones de bananas empacadas en 50 contenedores en una mañana. A partir de ahí, se transportan por Europa por ferrocarril, carretera o barcaza para madurar según el gusto. (Los belgas y los alemanes comen el suyo más verde que los británicos; los escandinavos los prefieren más grandes).

Las nuevas medidas de seguridad introducidas debido al coronavirus significan que las terminales y las cámaras frigoríficas permanecen completamente operativas, y los volúmenes de banano “son bastante estables”, dijo una portavoz del puerto.

Eso es un reflejo de la importancia del plátano para la cadena alimentaria. En un mundo donde la seguridad alimentaria ha catapultado la agenda, el plátano y su primo el plátano se ubican por delante del maíz como un alimento básico en unos 80 países. El primer ministro irlandés, Leo Varadkar, eligió una instalación de maduración de Fyffes en Dublín para asegurar al público que pasarían alimentos frescos.

Para Alistair Smith, coordinador internacional de Banana Link, un grupo de campaña que aboga por los pequeños productores y trabajadores, la pandemia está enfocando las mentes dentro del comercio para reevaluar cómo funciona.

Sobre todo en una era de enfermedades, la dependencia del comercio de exportación de una sola variedad, Cavendish, plantea preguntas incómodas sobre su viabilidad futura.

“La industria está muy preocupada por su propia sostenibilidad en todas las definiciones de sostenibilidad: económica, ambiental o social”, dijo Smith. “Necesitamos ver el mundo del banano de manera diferente a como lo hemos visto hasta ahora, que es como un producto de exportación para satisfacer los mercados del norte y mantenerlo barato y abundante”.

Sin embargo, a pesar de todos sus problemas, la industria ha estado aquí antes. Hasta la década de 1950, un plátano conocido como “Gros Michel” – o “Big Mike” – era la variedad de exportación dominante. Una encarnación anterior de fusarium lo eliminó, pero la industria se recuperó y presentó el Cavendish a los consumidores.

McCann de Fyffes ha visto una versión del futuro de cerca: visitando granjas de banano en Columbia en febrero, tuvo que usar un traje de materiales peligrosos, no para protegerse contra Covid-19 sino fusarium. Sostiene que hay “todas las razones para tener confianza”.

“De alguna manera espero que tengamos problemas, molestias y costos y, finalmente, una variedad ligeramente diferente lo resolverá”, dijo. “Poco a poco vamos llegando”.

Hay signos alentadores. Los principales actores están comenzando a aunar sus recursos de investigación y desarrollo para desarrollar una variedad resistente a las enfermedades. En febrero, el gigante minorista francés Carrefour introdujo dos nuevas variedades, la Pointe d'Or orgánica y una banana producida sin insecticidas utilizando métodos “agroecológicos”.

Amberes cita un aumento en la demanda de plátanos orgánicos, que vale la pena para los productores, mientras que el ministro de Desarrollo alemán, Gerd Mueller, ha pedido que los criterios de sostenibilidad formen parte de cada acuerdo comercial que la UE suscriba. Solo el 13% del precio de venta de un plátano normal va al productor, mientras que para los plátanos Fairtrade es del 43%, dice, argumentando un precio mínimo para evitar los “salarios de esclavos” en los países productores.

Incluso aquellos minoristas que han estado entre los más agresivos en reducir los márgenes han aumentado sus precios, aunque modestamente, dijo Smith de Banana Link. Cita un “cambio radical en la conciencia” entre las grandes compañías “en cuanto a cómo será el futuro de la producción”.

En Ecuador, sin embargo, el cambio sigue siendo difícil, según Jorge Acosta, líder del sindicato de trabajadores bananeros ASTAC en Guayaquil. Las grandes granjas, o haciendas, “están trabajando más o menos normalmente”, pero a los pequeños productores no se les está pagando el precio oficial, que es casi imposible de hacer cumplir por el gobierno.

Para Acosta, ahora es “el momento adecuado para que las empresas latinoamericanas se reúnan y exijan un precio más justo” por las bananas de la región. ASTAC propuso que las plantaciones y las empresas reduzcan la producción, y que los importadores y los minoristas de supermercados compensen pagando una tasa más alta. Todavía está esperando una respuesta. “Los trabajadores son los que siempre terminan pagando por las crisis bananeras”, dijo Acosta.

Esta crisis podría ser diferente. Así como Covid-19 conducirá a nuevas formas de producción y consumo, también puede estimular el cambio de la industria bananera, dice Liu de la FAO. “Esta pandemia es un desastre para el mundo”, dijo. “Pero tal vez el lado positivo es que los humanos pueden pensar en hacer las cosas de una manera más sostenible”.

© 2020 Bloomberg

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