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© Reuters. El gobernador de la provincia de Gyeonggi de Corea del Sur, Lee Jae-myung, habla durante una entrevista con Reuters en Seuwon

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Por Hyonhee Shin, Hyunjoo Jin y Josh Smith

SEUL (Reuters) – Cuando un hombre en Seúl dio positivo por el nuevo coronavirus en mayo, las autoridades surcoreanas pudieron confirmar sus amplios movimientos dentro y fuera de la ciudad en minutos, incluidos cinco bares y clubes que visitó en una noche reciente fuera.

La respuesta rápida, muy por delante de muchos otros países que enfrentan brotes, fue el resultado de fusionar los métodos ya avanzados de Corea del Sur para recopilar información y rastrear el virus en un nuevo sistema de intercambio de datos que une los datos de ubicación de teléfonos celulares y los registros de tarjetas de crédito.

El Sistema de Apoyo a la Investigación de Epidemias (EISS), introducido a fines de marzo, eliminó efectivamente las barreras tecnológicas para compartir esa información entre las autoridades, al construir sobre el sistema de datos de 'Smart City' del país.

Esa plataforma fue diseñada originalmente para permitir a las autoridades locales compartir información de planificación urbana, desde la población hasta el tráfico y la contaminación, mediante la carga de datos en hojas de cálculo Excel y otros formatos. Ahora forma la base de una cámara de compensación de datos que ha acelerado la respuesta de Corea del Sur al virus.

Si bien los datos de la ubicación personal y de la tarjeta de crédito han estado disponibles para su uso por los investigadores de salud de Corea del Sur durante años, los sistemas anteriores requerían documentación física para solicitar los datos antes de cargarlos en el software analítico. A los investigadores les llevó entre dos y tres días reunir los datos personales de un paciente para rastrear sus contactos.

Según los funcionarios, el nuevo sistema digitaliza todo el proceso, incluidas las solicitudes, y puede reducir ese tiempo a menos de una hora. Los investigadores pueden usarlo para analizar rutas de transmisión y detectar posibles puntos calientes de infección.

El sistema ha tenido algunos problemas iniciales y ha sido objeto de críticas por motivos de privacidad, pero ha sido un factor importante en la nación del este asiático de 52 millones que mantienen las infecciones por virus a un nivel relativamente bajo de 11,122, hasta el jueves, con solo 264 muertes.

Obtuvo su primera prueba con un brote en mayo, rastreado hasta el distrito Itaewon de Seúl, conocido por su vida nocturna, que terminó infectando al menos a 206 personas.

“Una encuesta epidemiológica más rápida significa un descubrimiento más rápido de pacientes potenciales, lo que ayuda a contener la propagación del virus incluso cuando hay un grupo masivo de infecciones o personas que son asintomáticas, como hemos visto en el brote del club nocturno”, dijo Yoon Duk-hee. director de manejo de enfermedades infecciosas en la provincia de Gyeonggi, una región densamente poblada cerca de Seúl.

Yoon dijo que ella y otras autoridades utilizaron el EISS para rastrear los movimientos de la primera persona detectada en el brote del club nocturno de Seúl, mientras visitaba varios lugares, incluidos dos clubes nocturnos y tres bares.

El sistema aún depende de los humanos que lo operan para aprobar y cargar datos, lo que puede generar demoras. Y en algunos casos, las preocupaciones sobre la privacidad y la seguridad han llevado a que el acceso sea tan restringido que algunos funcionarios locales dijeron que tenían que confiar en métodos anticuados.

Cuando otra persona infectada, un hombre de 25 años conocido como Incheon Patient 102, dijo a las autoridades de salud que no tenía trabajo, los funcionarios de la ciudad dijeron que acudieron a la policía porque la información que querían verificar no estaba disponible a tiempo. manera en el EISS.

Los datos de ubicación del teléfono mostraron que era profesor en una academia privada, donde el seguimiento y las pruebas de contactos posteriores revelaron que al menos otras 30 personas habían sido infectadas, incluidos algunos de sus estudiantes y sus padres.

“Hubo limitaciones en el sistema”, dijo un funcionario de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Corea (KCDC), bajo condición de anonimato porque no estaba autorizado para hablar con los medios. “Ahora estamos tratando de abordarlos después del brote de Itaewon”.

ENFOQUE INVASIVO

El EISS fue desarrollado conjuntamente por el KCDC y el Ministerio de Tierra, Infraestructura y Transporte, con la ayuda del Instituto de Tecnología Electrónica de Corea (KETI). Muchos detalles de cómo funciona el sistema y algunas limitaciones del programa no se han informado previamente. Un documento científico sobre el sistema fue publicado en una revista de salud pública solo el miércoles.

El poder de las autoridades para obtener información fue establecido por una ley de 2015 llamada Ley de Prevención y Control de Enfermedades Infecciosas, introducida después de que el país fue afectado por el Síndrome Respiratorio del Medio Oriente (MERS).

La ley permite a los funcionarios de salud de Corea del Sur acceder a una amplia gama de datos personales, incluida la información de ubicación del teléfono celular y las transacciones con tarjeta de crédito, sin una orden judicial.

Si bien muchos países están luchando por desarrollar aplicaciones para teléfonos inteligentes que puedan rastrear los contactos de los pacientes sin revelar información personal detallada, Corea del Sur ha seguido adelante con un enfoque más invasivo.

El EISS permite que un investigador autorizado inicie sesión en un portal web seguro y envíe solicitudes de información sobre casos específicos confirmados. Las agencias policiales deben aprobar las solicitudes de datos de ubicación de tres operadores de telecomunicaciones, mientras que la Credit Finance Association maneja la aprobación de información de 22 compañías de tarjetas de crédito.

Cuando se aprueba una solicitud, los funcionarios designados de las compañías reciben alertas en sus teléfonos y computadoras. Luego cargan los datos de las personas en una hoja de cálculo de Excel.

El investigador tiene acceso temporal a la información para realizar el análisis. Según el KCDC, generalmente se analizan más de 10,000 puntos de datos de ubicación para cada persona en un período típico de 14 días.

Un portal web de EISS visto por Reuters mostró un mapa interactivo que muestra los movimientos del paciente, con cada punto de datos de ubicación que indica si se recopiló mediante tarjeta de crédito o teléfono celular.

El gobierno dice que el acceso está restringido y que los investigadores autorizados deben iniciar sesión a través de una red privada virtual (VPN) y utilizar la autenticación de dos factores para evitar infracciones de seguridad.

Las autoridades dijeron a Reuters que los desarrolladores del sistema habían considerado usar imágenes de vigilancia e incluso reconocimiento facial como parte de los datos a los que el sistema podía acceder, pero decidieron no hacerlo debido a preocupaciones de privacidad. Si bien no se accede al CCTV ni se lo carga en el portal EISS, los investigadores de salud aún usan ampliamente esas imágenes para rastrear casos.

“Pasamos más tiempo agonizando por la privacidad que desarrollando el sistema”, dijo Park Young-joon, director del KCDC.

Aún así, el sistema ha expresado su preocupación por el uso de datos privados.

“Representa una rara adquisición no judicial y no consensuada de datos de ubicación, sin supervisión judicial de los datos recopilados”, dijo Deborah Brown, investigadora de derechos digitales de Human Rights Watch, con sede en Estados Unidos. “Existe la preocupación de que la puerta esté abierta al abuso”.

INMOVILIZADO CON LLAMADAS

Funcionarios surcoreanos dijeron a Reuters que los datos de casi todas las personas confirmadas que tienen el virus se ingresan en el sistema para permitir referencias cruzadas y análisis de posibles puntos críticos. El KCDC declinó decir cuántas personas se han recopilado en total.

Las personas no tienen otra opción si sus datos se recopilan y acceden, pero las autoridades dijeron a Reuters que las autoridades notifican a cualquier persona cuya información se recopile y que todos los datos se eliminarán cuando se contenga el virus.

“Dicha información solo debe usarse para crisis como enfermedades infecciosas”, dijo el gobernador de la provincia de Gyeonggi, Lee Jae-myung. “Pero afortunadamente nuestra gente comprende que es inevitable combatir la pandemia”.

A nivel nacional o global, las vidas son más importantes que la privacidad personal, dijo una mujer surcoreana de 64 años que solo pidió ser identificada por su apellido Jang. “La privacidad personal es importante, pero prevenir una enfermedad infecciosa lo es aún más”.

Algunos investigadores locales de salud dijeron que el acceso al EISS ha sido demasiado restringido o demasiado lento, por lo que han vuelto a las formas tradicionales de solicitar datos.

Un funcionario de salud de Incheon dijo a Reuters que la ciudad no usó inicialmente EISS en el paciente 102 de Incheon porque tardó demasiado en registrar a la persona.

Desde entonces, esas preocupaciones han sido abordadas por cambios que permitirán a las agencias locales registrar a los pacientes ellos mismos en lugar de esperar al KCDC, dijo Kim Jae-ho, directora de KETI.

Se puede agregar información de viaje y registros médicos al sistema, dijeron a Reuters dos personas que trabajan en el proyecto. El funcionario del Ministerio de Salud de Corea del Sur, Yoon Tae-ho, dijo en una sesión informativa que también están analizando el uso de Bluetooth y códigos QR para registrar los lugares que visitan las personas, como los clubes nocturnos.

Hubo “una inercia en el proceso administrativo”, dijo a Reuters el primer funcionario de KCDC. “Pero ahora estoy abrumado por las llamadas de los gobiernos locales sobre cómo usar el sistema”.

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