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© Reuters. Un científico trabaja en el laboratorio del Instituto Roslin en Edimburgo, Escocia.

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Por Kate Kelland

LONDRES (Reuters) – La ciencia de la vigilancia de aguas residuales podría desplegarse en países de todo el mundo para ayudar a controlar la propagación de las epidemias nacionales de COVID-19 y reducir la necesidad de pruebas masivas, dicen los científicos.

Los expertos en el campo, conocidos como epidemiología de aguas residuales, dicen que a medida que los países comienzan a aliviar las restricciones de bloqueo pandémico, buscar en las aguas residuales signos del coronavirus SARS-CoV-2 podría ayudarlos a monitorear y responder a los brotes.

Pequeños estudios iniciales realizados por equipos científicos en los Países Bajos, Francia, Australia y otros lugares han encontrado signos de que el virus causante de COVID-19 se puede detectar en las aguas residuales.

“La mayoría de las personas saben que emites gran cantidad de este virus a través de partículas respiratorias en gotitas de los pulmones, pero lo que es menos conocido es que en realidad emites más partículas de virus pequeños en las heces”, dijo Davey Jones, profesor de ciencias ambientales en el Bangor de Gran Bretaña. Universidad.

Esto sugiere que, en una escala más amplia, el muestreo de aguas residuales podría estimar el número aproximado de personas infectadas en un área geográfica sin tener que analizar a cada persona.

“Cada vez que una persona se infecta con COVID-19, comienzan a transmitir virus al sistema de alcantarillado”, dijo Jones. “Estamos utilizando ese (conocimiento) y rastreando los movimientos del baño de las personas”.

La práctica se ha utilizado antes para controlar las amenazas a la salud y las enfermedades virales.

Es una herramienta crucial en la lucha global para erradicar la poliomielitis, y los científicos en Gran Bretaña y en otros lugares también la utilizan para controlar los genes de resistencia a los antibióticos de la ganadería.

“La epidemiología de las aguas residuales ha sido parte del monitoreo de la infección de polio en todo el mundo, por lo que no es completamente nueva”, dijo Alex Corbishley, un científico veterinario del Instituto Roslin en Edimburgo que está ejecutando un proyecto piloto de tres meses para rastrear el SARS-CoV- 2 en aguas residuales en Escocia. “Pero nunca se ha aplicado realmente a un brote de esta manera”.

“La idea aquí es que podría usar esto como una forma relativamente barata, pero mucho más importante, escalable, de decir 'hay una cantidad X de transmisión' en una comunidad”.

NO INFECCIOSO

Los científicos que realizan estudios iniciales de aguas residuales COVID-19 en Europa y Australia enfatizan que lo que están recogiendo no son virus vivos infecciosos, sino partículas muertas o fragmentos del material genético del virus que no son infecciosos.

En una prueba piloto en Queensland, Australia, los científicos pudieron detectar un fragmento genético del SARS-CoV-2 en las aguas residuales de dos plantas de tratamiento de aguas residuales.

En los Países Bajos, los epidemiólogos de aguas residuales actuaron antes del brote de COVID-19 allí y tomaron muestras de siete ciudades y un aeropuerto importante en febrero y marzo.

Si bien no encontraron virus detectables tres semanas antes de que se detectara el primer caso COVID-19, para el 5 de marzo, apenas una semana después de que se confirmara el primer caso allí, pudieron detectar fragmentos de virus.

“La detección del virus en las aguas residuales, incluso cuando la prevalencia de COVID-19 es baja, indica que la vigilancia de las aguas residuales podría ser una herramienta sensible para monitorear la circulación del virus”, escribieron los investigadores en un artículo publicado en línea en MedRxiv.

Investigadores en París publicaron hallazgos en abril que mostraban cómo el muestreo de aguas residuales en la ciudad durante un mes rastreó la misma curva de la epidemia creciente y descendente allí.

Pocos países tienen los recursos o la capacidad para evaluar a cada persona individualmente, y la mayoría solo puede evaluar a trabajadores de la salud o personas con síntomas lo suficientemente graves como para que necesiten hospitalización. Esto significa que las autoridades solo tienen información limitada sobre cuán extendido está el nuevo coronavirus o si está afectando a algunas comunidades más que a otras.

“Puede usar este tipo de vigilancia como una herramienta de salud pública”, dijo Andrew Singer, investigador del Centro de Ecología e Hidrología del Reino Unido que está trabajando con Davey y otros en planes piloto de pruebas de aguas residuales de coronavirus en Gran Bretaña.

“Y la utilidad de este enfoque es que es muy barato y la inversión que realice … obtendrá beneficios, no solo por (esta) pandemia de coronavirus”, sino también por brotes futuros.

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